Journal of the History of Biology

, Volume 39, Issue 3, pp 493–523 | Cite as

Living Precisely in Fin-de-Siècle Vienna

Article

Abstract

Vienna’s Institute of Experimental Biology, better known as the Vivarium, helped pioneer the quantification of experimental biology from 1903 to 1938. Among its noteable scientists were the director Hans Przibram and his brother Karl (a physicist), Paul Kammerer, Eugen Steinach, Paul Weiss, and Karl Frisch. The Vivarium’s scientists sought to derive laws describing the development of the individual organism and its relationship to the environment. Unlike other contemporary proponents of biological laws, however, these researchers created an explicitly anti-deterministic science. By “laws” they meant statistical regularities or “patterns.” They interpreted their experimental results in ways that forged a “third way” between determinism and pure spontaneity, aiming to capture the complexity of the interaction between the organism and its environment. This common feature of their research was made possible by the availability at the Vivarium of the latest in climate-control technology and of methods borrowed from statistical physics. The deeper roots of this search for a “third way” lay, I suggest, in the shared educational, social, and aesthetic experiences of the laboratory’s workers.

Keywords

Austria determinism Hans Przibram Paul Kammerer Paul Weiss statistics Vienna Vivarium 

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Authors and Affiliations

  1. 1.Harvard Society of FellowsCambridgeUSA

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