African Archaeological Review

, Volume 11, Issue 1, pp 129–148

Art, history, and gender: women and clay in West Africa

  • Marla C. Berns
Article

DOI: 10.1007/BF01118145

Cite this article as:
Berns, M.C. Afr Archaeol Rev (1993) 11: 129. doi:10.1007/BF01118145

Abstract

Women dominate the production of pottery in Africa, yet few scholars have considered women the likely creators of the figurative ceramic sculpture recovered archaeologically across the savanna. Indeed, the question of who made these highly celebrated ceramics is rarely raised. A close look at the art historical and archaeological literature exposes the gender biases that privilege men's ‘high’ art over women's ‘low’ craft, making men the presumed creators of these works. Examples of women's predominance in the production of ritually-destined figurative ceramics in Nigeria alone counters such unsubstantiated assumptions. Through such production women play important roles in the construction of social and cultural meanings. It does make a difference in our reading and writing of history to understand and reconstruct what women make as well as what men make.

Résumé

Les femmes dominent la production d'objets en argile en Afrique, mais peu d'experts ont considéré les femmes comme créatrices probables des sculptures figuratives en céramique découvertes dans des fouilles archéologiques dans toute la savane. De fait, la question de savoir qui fabriquait ces céramiques hautement prisées est rarement soulevée. Une étude plus approfondie de la littérature ayant trait à l'histoire de l'art et à l'archéologie met en évidence les partis pris sexuels qui privilégient l'art ‘élevé’ des hommes par rapport à l'artisanat ‘vulgaire’ des femmes, faisant des hommes les créateurs présumés de ces oeuvres. Des exemples de la prédominance des femmes dans la production de figurines rituelles en céramique au Nigéria contredisent ces suppositions non prouvées. Par cette production, les femmes jouent un rôle important dans l'élaboration de notions sociales et culturelles. Comprendre et reconstruire ce que font les femmes, de même que ce que font les hommes, nous fait lire et écrire l'histoire différemment.

Copyright information

© Cambridge University Press 1993

Authors and Affiliations

  • Marla C. Berns

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