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Paleoanthropology and the Foundation of Ethics: Methodological Remarks on the Problem of Criteriology

  • Mathias Gutmann
  • Michael Weingarten
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Abstract

In scientific contexts, human beings are usually categorized as such based on certain stated or implicit membership criteria, i.e., a criteriological framework. Thus, reference to humans as such always raises the seemingly empirical question of which traits should be considered “typically human.” Common approaches to this question reveal certain methodological shortcomings. First, the complex grammar of human activities is reduced to an impoverished system of traits, characteristics, and features of biological constitution, and second, the argumentation of criteriological approaches relies on potentially problematic animal–human comparisons. A methodologically sound alternative can be provided by developing a more adequate, semantically dense set of concepts in the first step, building on distinctive hallmarks of human existence, namely human work and other activities. From this perspective, the nonhuman-to-human transformation takes place not just within nature (viz. “first nature”), prior to culture (viz. “second nature”); instead it is accepted that we already need to apply our knowledge of human activities in order to explicate “natural transformations” toward a state of being human. Accordingly, nature and culture both constitute inherent aspects of the human life-form itself, and must jointly provide the methodological starting point for the reconstruction of our predecessors. Adoption of this framework has implications for empirical research as well as for ethical judgment: ethical arguments lose their putative foundation in simple physical descriptions of human beings, and paleoanthropology itself has to face up to its often overlooked nondescriptive and normative assumptions.

Keywords

Biological Theory Language Game Transformation Line Evolutionary Transformation Genus Homo 
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Copyright information

© Springer-Verlag Berlin Heidelberg 2014

Authors and Affiliations

  1. 1.Institut für PhilosophieKIT – Karlsruhe Institute of Technology (Universität Karlsruhe TH)KarlsruheGermany
  2. 2.Institut für PhilosophieUniversität StuttgartStuttgartGermany

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