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Premodern Debasement: A Messy Affair

  • Oliver VolckartEmail author
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Abstract

The chapter argues that in premodern Europe, the practice of debasement was far more “messy” than research has generally recognized. First, high information costs often prevented the effective control of mint officials who could exploit their resulting autonomy in order to debase coins on their own account. Second, these costs made it impossible to monitor markets closely enough to enforce regulations. Attempts by governments to debase coins by increasing their nominal value therefore “worked” only if they conformed to the market rates of these coins. Finally, high information costs prevented the creation of closed areas where the domestic currency enjoyed a monopoly. The resulting trade in coinage created incentives for governments to issue inferior copies of their neighbors’ coins – a practice that had the same consequences as a debasement – and forced the affected governments to follow suit by debasing their own coinage, too.

Keywords

Commodity money Debasement Counterfeiting Seignorage State capacity 

References

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Authors and Affiliations

  1. 1.Economic History DepartmentLondon School of Economics and Political ScienceLondonUK

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