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Vortex Theories in the Early Modern Period

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Introduction

In the early modern period, various philosophers and scholars have proposed the idea of the vortex, i.e., of a fluid in rotational movement around an axis, in particular Descartes, to explain the movement of the planets around the Sun, in the same direction and in approximately the same plane. Some of Descartes’ disciples, the most prominent being Malebranche, generalized this idea by imagining the universe entirely filled with small vortices, of all sizes, in order to explain all physical and chemical phenomena. These theories were gradually abandoned in the first half of the eighteenth century in the face of the growing success of Newtonian mechanics. It was only in the nineteenth century that vortex flows were really understood by physicists.

Kepler and Descartes

In the modern period, the vortex theory is standardly associated with Descartes, constituting the basis for his explanation of the movement of the planets. The idea of a fluid vortex dragging the stars along...

Keywords

  • Cartesianism
  • Mechanical philosophy
  • Newtonianism

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Ferlin, F., Chabot, H. (2020). Vortex Theories in the Early Modern Period. In: Jalobeanu, D., Wolfe, C. (eds) Encyclopedia of Early Modern Philosophy and the Sciences. Springer, Cham. https://doi.org/10.1007/978-3-319-20791-9_156-1

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