The Quantified Listener: Reshaping Providers and Audiences with Calculated Measurements

  • Jan-Hendrik Passoth
  • Tilmann Sutter
  • Josef Wehner


Various relationships between providers, audiences and other participants of cultural production are changing today. In the case of platforms that offer their users recommendations for pieces of music, formerly unknown artists are providing a fan base detached from the traditional mainstream of the music industry. While these artists were previously only able to establish a niche as an alternative to mainstream distribution, today they are being culturally re-evaluated. We argue that this is due to changing practices when calculating user activities of online services, which we understand as an important, but quite often overlooked, aspect of the complex meta-process of mediatization (Krotz, 2001; 2009). Similarly to the traditional mass-media approach of constructing a dependable audience through statistical measurements, online services rely on complex computer-assisted techniques and methods to construct their specific audiences. But today every single activity on the net is also a quantifiable and measurable piece of data: whoever uses the net inevitably leaves traces, a huge and harvestable amount of data. When services use this, it is really in only the rarest cases for profiling single and individual users. Mostly they form comparisons by looking for similarities and differences between user collectives. These new forms of quantifying the listener do not try to establish an average taste to recommend a compatible range of average mass culture.


Mass Medium Organizational Context Media Content Content Provider Music Industry 
These keywords were added by machine and not by the authors. This process is experimental and the keywords may be updated as the learning algorithm improves.


Unable to display preview. Download preview PDF.

Unable to display preview. Download preview PDF.


  1. Adelmann, R. (2006) ‘Schwarm oder Masse? Selbststrukturierung der Medienrezeption’. In: Adelmann, R, Hesse, J. O., Keilbach, J., Stauff, M. and Thiele, M.(ed.) Ökonomien des Medialen. Tausch, Wert und Zirkulation in den Medien- und Kulturwissenschaften (Bielefeld: transcript), pp. 283–303.CrossRefGoogle Scholar
  2. Adelmann, R. (2013) ‘Die Normalitäten des “Long Tail”. Zur Sichtbarkeit von mobilen Medien und Nischenkulturen’. In: Passoth, J. H. and Wehner, J. (eds) Quoten, Kurven und Profile. Zur Vermessung der sozialen Welt (Bielefeld: transcript), pp. 89–103.CrossRefGoogle Scholar
  3. Akrich, M. (1993) Inscription et coordination socio-techniques: Anthropologie de quelques dispositifs énergétiques. PhD thesis (Paris: École Nationale Supérieure des Mines de Paris).Google Scholar
  4. Ang, I. (1991) Desperately seeking the audience (London, New York: Routledge).CrossRefGoogle Scholar
  5. Ang, I. (1996) Living room wars: Rethinking media audience for a postmodern world (London, New York: Routledge).CrossRefGoogle Scholar
  6. Ang, I. (2001) On not speaking Chinese: Living between Asia and the west (London, New York: Routledge).Google Scholar
  7. Bermejo, F. (2007) The internet audience: Constitution and measurement (New York: Peter Lang).Google Scholar
  8. Bermejo, F. (2009) ‘Audience manufacture in historical perspective: From broadcasting to Google’. In: New Media & Society, 11, pp. 133–54.CrossRefGoogle Scholar
  9. Burzan, N., Lökenhoff, B., Schimank, U. and Schöneck, N. M. (2008) Das Publikum der Gesellschaft. Inklusionsverhältnisse und Inklusionsprofile in Deutschland (Wiesbaden: VS Verlag).Google Scholar
  10. Callon, M. (ed.) (1988) The laws of the markets (Oxford: Blackwell).Google Scholar
  11. Callon, M. and Muniesa, F. (2005) ‘Economic markets as calculative collective devices’. In: Organization Studies, 26, pp. 1229–50.CrossRefGoogle Scholar
  12. Cleveland, W. S. (1994) The elements of graphing data (Murray Hill, NY: ATT Bell Laboratories).Google Scholar
  13. Cohen, P. C. (1982) A calculating people: The spread of numeracy in early America (Chicago: University of Chicago Press).Google Scholar
  14. Desrosières, A. (2002) The politics of large numbers: A history of statistical reasoning (Cambridge, MA: Harvard University Press).Google Scholar
  15. Espeland, W. N. and Stevens, M. L. (2008) ‘A sociology of quantification’. In: European Journal of Sociology, 49, pp. 401–36.CrossRefGoogle Scholar
  16. Esposito, E. (1999) ‘Macht als Persuasion oder Kritik der Macht’. In: Maresch, R. and Werber, N. (eds.) Kommunikation — Medien — Macht (Frankfurt a. M.: Suhrkamp), pp. 83–107.Google Scholar
  17. Hall, S. (1980) ‘Encoding/decoding’. In: Hall, S., Hobson, D., Lowe, A. and Willis, P. (eds.) Culture, media, language: Working papers in cultural studies, 1972–79 (London, New York: Routledge), pp. 128–38.Google Scholar
  18. Harcup, T. and O’Neill, D. (2001) ‘What is news? Galtung and Ruge revisited’. In: Journalism Studies, 2(2), pp. 261–80.CrossRefGoogle Scholar
  19. Hasse, R. and Wehner, J. (2005) ‘Innovation und Wettbewerb im Mediensystem — eine netzwerktheoretische Perspektive’. In: Medienwissenschaft — Science des Mass Médias Suisse, 1, pp. 23–33.Google Scholar
  20. Heintz, B. (2010) ‘Numerische Differenz: Überlegungen zu einer Soziologie des (quantitativen) Vergleichs’. In: Zeitschrift für Soziologie, 39, pp. 162–81.Google Scholar
  21. Hepp, A. (2013) Cultures of mediatization (Cambridge: Polity).Google Scholar
  22. Krotz, F. (2001) Die Mediatisierung kommunikativen Handelns: Wie sich Alltag und soziale Beziehungen, Kultur und Gesellschaft durch die Medien wandeln (Opladen: Westdeutscher Verlag).CrossRefGoogle Scholar
  23. Krotz, F. (2009) ‘Mediatization: A concept with which to grasp media and societal change’. In: Lundby, K. (ed.) Mediatization: Concept, changes, consequences (New York: Lang), pp. 21–40.Google Scholar
  24. Lave, J. (1986) ‘The values of quantification’. In: Law, J. (ed.) Power, action and belief: A new sociology of knowledge (London: Routledge), pp. 88–111.Google Scholar
  25. Law, J. and Callon, M. (1988) ‘Engineering and sociology in a military aircraft project: A network analysis of technical change’. In: Social Problems, 35, pp. 284–97.CrossRefGoogle Scholar
  26. Link, J. (1997) Versuch über den Normalismus. Wie Normalität produziert wird (Opladen: Westdeutscher Verlag).Google Scholar
  27. Livingstone, S. (2003) ‘The changing nature of audiences: From the mass audience to the interactive media user’. In: Valdivia, A. (ed.) A companion to media studies (Oxford: Blackwell Publishing), pp. 337–59.CrossRefGoogle Scholar
  28. Luhmann, N. (1981) ‘Theoretische und praktische Probleme der anwendungsbezogenen Sozialwissenschaften’. In: Luhmann, N. (ed.) Soziologische Aufklärung. Vol. 3 (Opladen: Westdeutscher Verlag), pp. 321–34.CrossRefGoogle Scholar
  29. Luhmann, N. (2000) The reality of the mass media (Palo Alto: Stanford University Press).Google Scholar
  30. MacKenzie, D. (2006) An engine, not a camera: How financial models shape markets (Cambridge, MA: MIT Press).CrossRefGoogle Scholar
  31. Mämecke, T. and Duhr, R. (2014) ‘Top-Titel, Top-Alben, Top-Hörer: Zahlenbasierte Musikempfehlungsdienste und die Mediatisierung von Selbstdarstellungen im Internet’. In: Löw, M. (ed.) Vielfalt und Zusammenhalt. Verhandlungen des 36. Kongresses der Deutschen Gesellschaft für Soziologie an der Ruhr-Universität Bochum und der TU Dortmund 2012 (Wiesbaden: Springer VS), in print.Google Scholar
  32. Manhart, S. (2008) ‘Vermessene Kultur. Zur Bedeutung von Maß, Zahl und Begriff für die Entstehung der modernen Kultur’. In: Baecker, D., Kettner, M. and Rustemeyer, D. (eds.) Über Kultur. Theorie und Praxis der Kulturreflexion (Bielefeld: transcript), pp. 191–220.Google Scholar
  33. McQuail, D. (1997) Audience analysis (Thousand Oaks, London, New Delhi: Sage Publications).Google Scholar
  34. Mennicken, A. and Vollmer, H. (eds.) (2007) Zahlenwerk. Kalkulation, Organisation und Gesellschaft (Wiesbaden: VS Verlag).Google Scholar
  35. Meyen, M. (ed.) (2004) Mediennutzung. Mediaforschung, Medienfunktionen, Nutzungsmuster (Konstanz: UVK).Google Scholar
  36. Miller, P. (2007) ‘Wie und warum das Rechnungswesen in der Soziologie in Vergessenheit geriet’. In: Mennicken, A. and Vollmer, H. (eds.) Zahlenwerk. Kalkulation, Organisation und Gesellschaft (Wiesbaden: VS Verlag), pp. 19–42.Google Scholar
  37. Napoli, P. M. (2011) Audience evolution. New technologies and the transformation of media audiences (New York: Columbia University Press).Google Scholar
  38. Passoth, J.-H. (2010) ‘Sind das deine Daten? Kontemporäre Selbstpraktiken und ihre medientechnische Transformation’. In: Soeffner, H. G. (ed.) Unsichere Zeiten. Herausforderungen gesellschaftlicher Transformationen (Wiesbaden: VS Verlag), CD-Rom.Google Scholar
  39. Passoth, J.-H. (2012) ‘Not only angels in the cloud. Rechenpraxis und die Praxis der Rechner’. In: Passoth, J.-H. and Wehner, J. (eds.) Quoten, Kurven, Profile — Zur Vermessung des Sozialen (Wiesbaden: VS Verlag), pp. 255–72.Google Scholar
  40. Porter, T. M. (1995) Trust in numbers. The pursuit of objectivity in science and public life (Princeton: Princeton University Press).Google Scholar
  41. Röhle, T. (2010) Der Google-Komplex. Über Macht im Zeitalter des Internets (Bielefeld: transcript).CrossRefGoogle Scholar
  42. Schorr, A. (2000) Ergebnisse der Publikums-und Wirkungsforschung (Wiesbaden: Westdeutscher Verlag).CrossRefGoogle Scholar
  43. Schrage, D. (2001) Psychotechnik und Radiophonie. Subjektkonstruktionen in artifiziellen Wirklichkeiten 1918–1932 (München: Fink Verlag).Google Scholar
  44. Schrage, D. (2005) ‘Anonymus Publikum. Massenkonstruktion und die Politiken des Radios’. In: Gethmann, D. and Stauff, M. (eds.) Politiken der Medien (Berlin, Zürich: Diaphanes), pp. 173–94.Google Scholar
  45. Schulte-Holtey, E. (2001) ‘Über Kurvenlandschaften in Printmedien’. In: Gerhard, U., Link, J. and Schulte-Hotley, E. (eds.) Infografiken, Medien, Normalisierung. Zur Kartographie politisch-sozialer Landschaften (Heidelberg: Synchron), pp. 93–114.Google Scholar
  46. Siemes, A. (2009) Zahlen in Medienangeboten (Oberhausen: Athena Verlag).Google Scholar
  47. Sunstein, C. R. (2008) Infotopia: How many minds produce knowledge (Oxford: Oxford University Press).Google Scholar
  48. Sutter, T. (2010) ‘Der Wandel von der Massenkommunikation zur Interaktivität neuer Medien’. In: Sutter, T. and Mehler, A. (eds.) Medienwandel als Wandel von Interaktionsformen (Wiesbaden: VS Verlag), pp. 83–105.CrossRefGoogle Scholar
  49. Thiele, M. (2006) ‘Zahl und Sinn. Zur Effektivität und Affektivität der Fernsehquoten’. In: Adelmann, R., Hesse, J. O., Keilbach, J., Stauff, M. and Thiele, M. (eds.) Ökonomien des Medialen. Tausch, Wert und Zirkulation in den Medien- und Kulturwissenschaften (Bielefeld: transcript), pp. 305–30.Google Scholar
  50. Vollmer, H. (2004) ‘Folgen und Funktionen organisierten Rechnens’. In: Zeitschrift für Soziologie, 33, pp. 450–70.Google Scholar
  51. Vormbusch, U. (2007) ‘Die Kalkulation der Gesellschaft’. In: Mennicken, A. and Vollmer, H. (eds.) Zahlenwerk. Kalkulation, Organisation und Gesellschaft (Wiesbaden: VS Verlag), pp. 43–64.Google Scholar
  52. Wagner, P. (1994) A sociology of modernity. Liberty and discipline (London, New York: Routledge).Google Scholar
  53. Webster, J. G., Phalen, P. F. and Lichty, L. W. (2000) Ratings analysis. The theory and practice of audience research (Mahwah, NJ, London: Lawrence Erlbaum Associates).Google Scholar
  54. Wehner, J. (2008) ‘Social Web — Rezeptions- und Produktionsstrukturen im Internet’. In: Jäckel, M. and Mai, M. (eds.) Medien und Macht (Frankfurt a. M.: Campus Verlag), pp. 197–218.Google Scholar
  55. Wehner, J. (2010) ‘Numerische Inklusion — Medien, Messungen und Modernisierung’. In: Sutter, T. and Mehler, A. (eds.) Medienwandel als Wandel von Interaktionsformen (Wiesbaden: VS-Verlag), pp. 183–210.CrossRefGoogle Scholar

Copyright information

© Jan-Hendrik Passoth, Tilmann Sutter and Josef Wehner 2014

Authors and Affiliations

  • Jan-Hendrik Passoth
  • Tilmann Sutter
  • Josef Wehner

There are no affiliations available

Personalised recommendations