Theories of Culture in the Frankfurt School of Critical Theory

  • Christoph Henning
Part of the Political Philosophy and Public Purpose book series (POPHPUPU)


The main difference between critical theory and others, as famously outlined by Horkheimer, is its critical aim: as opposed to “traditional” theories that mainly try to understand or even explain society, critical theory wants to overcome the current state of society and help erect a more “reasonable” society without exploitation, alienation and unnecessary suffering. However, culture has not always been the central interest of critical theory. The initial approach of Karl Marx rather stressed economic structures and political struggles, whereas later thinkers such as Habermas and Honneth almost exclusively focused on social norms. The focus shifted from political economy to psychoanalysis and culture in the first generation of the Frankfurt School, and further on to moral and legal philosophy in the second generation. This chapter mainly focuses on these theories, in particular on the works of Max Horkheimer, Herbert Marcuse, Walter Benjamin and Theodor W. Adorno. In order to frame these approaches, the chapter starts with an overview of Marxian critical theory and ends with an outlook on the normativist stance of later theories.


Social Reality Cultural Product Mass Culture Cultural Theory Cultural Artifact 
These keywords were added by machine and not by the authors. This process is experimental and the keywords may be updated as the learning algorithm improves.


  1. Adorno, Theodor W. 1928. Die stabilisierte Musik. Gesammelte Schriften, 20 Vls., Frankfurt/M.: Suhrkamp (GS), Vl. 18: 721–727Google Scholar
  2. ———. 1937. Ueber Jazz. GS 17: 74–108.Google Scholar
  3. ———. 1951. Lyrik und Gesellschaft. GS 11: 49–67.Google Scholar
  4. ———. 1959. Theorie der Halbbildung. GS 8: 93–121.Google Scholar
  5. ———. 1961. Vers une musique informelle. GS 16: 493–540.Google Scholar
  6. ———. 1970. Erziehung zur Muendigkeit Vorträge und Gespraeche mit Hellmuth Becker. Frankfurt: Suhrkamp 2010.Google Scholar
  7. Adorno, Theodor W., et al. 1950. Studies in the authoritarian personality. GS 9(1): 143–509.Google Scholar
  8. Anderson, Perry. 1976. Considerations on Western Marxism. London: New Left Books.Google Scholar
  9. Arato, Andrew. 1982. Aesthetic theory and cultural criticism. In The Frankfurt School reader, ed. Andrew Arato, and Eike Gebhart, 183–224. New York: Continuum.Google Scholar
  10. Benhabib, Seyla. 1986. Critique, norm and Utopia: A studiy of the normative foundations of critical theory. New York: Columbia University Press.Google Scholar
  11. Benjamin, Walter. 1916. Ueber Sprache ueberhaupt und ueber Sprache des Menschen. Gesammelte Schriften (GS) II, 140–157. Frankfurt/M.: Suhrkamp 1991Google Scholar
  12. ———. 1921. Der Begriff der Kunstkritik in der deutschen Romantik. GS I: 7–122.Google Scholar
  13. ———. 1928. Ursprung des deutschen Trauerspiels. GS I: 203–429.Google Scholar
  14. ———. 1936. Das Kunstwerk im Zeitalter seiner technischen Reproduzierbarkeit. GS I: 431–508.Google Scholar
  15. ———. 1939. Charles Baudelaire. Ein Lyriker im Zeitalter des Hochkapitalismus. GS I: 509–690.Google Scholar
  16. ———. 1940. Über den Begriff der Geschichte (Theses on the philosophy of history). GS I: 691–704.Google Scholar
  17. Bloch, Ernst. 1918. Geist der Utopie. Muenchen: Ducker & Humblot.Google Scholar
  18. Boltanski, Luc, and Eve Chiapello. 2005. The new spirit of capitalism. London: Verso.Google Scholar
  19. Bourdieu, Pierre. 1996. The rules of art. Genesis and structure of the literary field. Stanford: Stanford University Press.Google Scholar
  20. Buck-Morss, Susan. 1989. The dialectics of seeing. Walter Benjamin and the Arcades project. Cambridge, MA: MIT Press.Google Scholar
  21. Dubiel, Helmut. 1990. Kulturtheorie der Frankfurter Schule. In Kultur: Bestimmungen im 20 Jahrhundert, ed. Helmut Brackert, and Fritz Wefelmeyer, 255–275. Frankfurt/M.: Suhrkamp.Google Scholar
  22. Eagleton, Terry. 1976. Marxism and literary criticism. London: Methuen.CrossRefGoogle Scholar
  23. ———. 2007. Ideology: An introduction. London: Verso.Google Scholar
  24. Fromm, Erich. 1936. Autorität und Familie: Sozialpsychologischer Teil. In Studien über Autorität und Familie. Forschungsberichte aus dem Institut für Sozialforschung, ed. by the Institut für Sozialforschung, 77–135. Paris: Alcan.Google Scholar
  25. ———. 1941. Escape from freedom. New York: Holt.Google Scholar
  26. Geuss, Raymond. 1998. Art and criticism in Adorno’s aesthetics. In Theodor W Adorno: Critical assessments of leading philosophers II, ed. Espen Hammer, 156–177. London: Routledge 2015.Google Scholar
  27. Goettlich, Udo. 1996. Kritik der Medien: Reflexionsstufen kritisch-materialistischer Medientheorien. Opladen: Westdeutscher Verlag.CrossRefGoogle Scholar
  28. Gunster, Shane. 2004. Capitalizing on culture critical theory for cultural studies. Toronto: Toronto University Press.CrossRefGoogle Scholar
  29. Henning, Christoph. 2015. Philosophy after Marx. 100 years of misreadings and the normative turn in political philosophy. Chicago: Haymarket.Google Scholar
  30. Henning, Christoph, and Juergen Habermas. in print. Against obstacles to public debates. In Handbook of Frankfurt School Critical Theory, ed. Werner Bonefeld et al. London: Sage.Google Scholar
  31. Herman, Edward, and Noam Chomsky. 1988. Manufacturing consent: The political economy of the mass media. New York: Pantheon.Google Scholar
  32. Honneth, Axel. 1985. Kritik der Macht Reflexionsstufen einer kritischen Gesellschaftstheorie. Frankfurt/M.: Suhrkamp.Google Scholar
  33. ———. 2006. Verwirklungen von Freiheit: Bob Dylan und seine Zeit. In Bob Dylan: Ein Kongress, ed. Axel Honneth et al., 15–28. Frankfurt/M.: Suhrkamp.Google Scholar
  34. Horkheimer, Max. 1931. Die gegenwärtige Lage der Sozialphilosophie und die Aufgaben eines Instituts für Sozialforschung. In Sozialphilosophische Studien: Aufsätze, Reden und Vorträge 1930–1972, ed. Werner Brede, 33–46. Frankfurt/M.: Fischer 1981. English as The present situation of social philosophy and the tasks of an Institute of Social Research”, online at
  35. ———. 1936. Autorität und Familie: Allgemeiner Teil. In Autorität und Familie, 3–76. Paris: Alcan. English in: Selected essays, 47–128. New York: Continuum 2002.Google Scholar
  36. ———. 1937. Traditionelle und Kritische Theorie. In Kritische Theorie der Gesellschaft II, ed. Alfred Schmidt, 137–191. Frankfurt/M.: Fischer 1968. English in: Selected essays, 188–243. New York: Continuum 2002 .Google Scholar
  37. ———. 1941. Neue Kunst und Massenkultur. In Kritische Theorie der Gesellschaft II, ed. Alfred Schmidt, 313–332. Frankfurt/M.: Fischer 1968. English in: Selected essays, 273–290. New York: Continuum 2002.Google Scholar
  38. ———. 1947. Eclipse of reason. New York: Oxford University Press.Google Scholar
  39. ———. 1960. Philosophie als Kulturkritik. In Sozialphilosophische Studien: Aufsätze, Reden und Vorträge 1930–1972, ed. Werner Brede, 90–108. Frankfurt/M.: Fischer 1981.Google Scholar
  40. Horkheimer, Max, and Theodor W. Adorno. 1944. Dialektik der Aufklärung: Philosophische Fragmente. Leipzig: Reclam 1989. English as Dialectic of enlightenment: Philosophical fragments. Stanford: Stanford University Press 2002.Google Scholar
  41. Jacob, Joachim. 2009. Undurchdinglichkeit, oder: Über Kracauer und die ‘Fruchtbarkeit des gegenständlichen Widerstandes’ in der deutschen Kulturphilosophie der 1920er Jahre. In Denken durch die Dinge. Siegfried Kracauer im Kontext, ed. Frank Grunert, and Dorothee Kimmich, 103–118. Muenchen: Fink.Google Scholar
  42. Jameson, Fredric. 1971. Marxism and form. Twentieth-century dialectical theories of literature. Princeton: Princeton University Press.Google Scholar
  43. Klein, Richard. 2004. Überschreitungen, immanente und transzendente Kritik. Die schwierige Gegenwart von Adornos Musikphilosophie. In Adorno im Widerstreit. Zur Präsenz seines Denkens, ed. Wolfram Ette et al., 155–183. Freiburg: Alber.Google Scholar
  44. Kocka, Juergen. 2015. Arbeiterleben und Arbeiterkultur: Die Entstehung einer sozialen Klasse, Bonn: Dietz.Google Scholar
  45. Kracauer, Siegfried. 1928. Das Ornament der Masse. In Das Ornament der Masse: Essays, 50–63. Frankfurt/M.: Suhrkamp 1963.Google Scholar
  46. Kraushaar, Wolfgang. 1998. Frankfurter Schule und Studentenbewegung. Von der Flaschenpost zum Molotowcocktail, 3 Vls. Hamburg: Rogner.Google Scholar
  47. Loewenthal, Leo. 1932. Die gesellschaftliche Lage der Literatur. In Schrifen1: Literatur und Massenkultur, ed. Helmut Dubiel, 309–327. Frankfurt/M.: Suhrkamp 1990.Google Scholar
  48. Lukács, Georg. 1916. The theory of the novel. Historico-philosophical essay on the forms of great epic literature. London: Merlin 1971.Google Scholar
  49. ———. 1923. History and class consciousness. Cambridge, MA: MIT Press.Google Scholar
  50. Mannheim, Karl. 1929. Ideologie und Utopie. Bonn: Cohen.Google Scholar
  51. Marcuse, Herbert. 1922. Der deutsche Künstlerroman. In Schriften 1, 7–344. Frankfurt/M.: Suhrkamp 1978.Google Scholar
  52. ———. 1937. Über den affirmativen Charakter der Kultur. In Kultur und Gesellschaft 1, 56–101. Frankfurt/M.: Suhrkamp 1965. Englisch as The affirmative character of culture. In Collected papers 4: Art and liberation, ed. Douglas Kellner, 82–112. London: Routledge.Google Scholar
  53. ———. 1955. Eros and civilization. A philosophical inquiry into Freud. Boston: Beacon Press.Google Scholar
  54. ———. 1964. Der eindimensionale Mensch. München: DTV 1994. English as One-dimensional man. Studies in the ideology of advanced industrial society, online at
  55. ———. 1965. Bemerkungen zu einer Neubestimmung der Kultur. In Kultur und Gesellschaft 2, 147–171. Frankfurt/M.: Suhrkamp 1979.Google Scholar
  56. ———. 1967. Art in the one-dimensional society. In Art and liberation. Collected papers of Herbert Marcuse, vol. 4, ed. Douglas Kellner, 113–122. New York: Routledge (2007).Google Scholar
  57. ———. 1969. Versuch über Befreiung. Frankfurt/M.: Suhrkamp. English as Essay on liberation. Boston: Beacon Press.Google Scholar
  58. ———. 1972. Konterrevolution und Revolte. Frankfurt/M.: Suhrkamp.Google Scholar
  59. ———. 1977. Die Permanenz der Kunst. In Schriften 9, 191–241. Frankfurt/M.: Suhrkamp.Google Scholar
  60. Marx, Karl. MEW. Marx-Engels-Werke, 43 Vls. Berlin: Dietz.Google Scholar
  61. Negt, Oskar, and Alexander Kluge. 1972. Öffentlichkeit und Erfahrung Zur Organisationsanalyse bürgerlicher und proletarischer Gegenöffentlichkeit. Frankfurt/M.: Suhrkamp.Google Scholar
  62. ———. 1981. Geschichte und Eigensinn. Frankfurt/M.: Zweitausendeins.Google Scholar
  63. O’Connor, Brian. 2013. Adorno. New York: Routledge.Google Scholar
  64. Pollock, Friedrich. 1941. State Capitalism. Its Possibilities and Limitations. In: Studies in Philosophy and Social Science IX(2): 200–225.Google Scholar
  65. Prokop, Dieter. 1970. Soziologie des Films. Darmstadt: Luchterhand.Google Scholar
  66. ———. 2003. Mit Adorno gegen Adorno: Negative Dialektik der Kulturindustrie. Hamburg: VSA.Google Scholar
  67. ———. 2009. Ästhetik der Kulturindustrie. Marburg: Tectum.Google Scholar
  68. Reitz, Charles. 2000. Art, alienation, and the humanities. A critical engagement with Herbert Marcuse. New York: Suny.Google Scholar
  69. Schaefer, Alfred. 2004. Theodor W. Adorno: Ein pädagogisches Portrait. Weinheim: UTB.Google Scholar
  70. Schweppenhaeuser, Gerhard. 2013. Bildstörung und Reflexion: Studien zur kritischen Theorie der visuellen Kultur. Wuerburg: Koenigshausen & Neumann.Google Scholar
  71. Steinert, Heinz. 1993. Adorno in Wien: Über die (Un-)Möglichkeit von Kunst, Kultur und Befreiung. Frankfurt/M.: Fischer.Google Scholar
  72. Türcke, Christoph. 2002. Erregte Gesellschaft: Philosophie der Sensation. München: Beck.Google Scholar
  73. von Düren, Peter u.a. (1979) Beiträge zur Geschichte der deutschen Arbeiterbewegung, 1848–1918. Frankfurt/M.: Büchergilde.Google Scholar
  74. Wheatland, Thomas. 2009. The Frankfurt School in exile. Minneapolis: University of Minnesota Press.Google Scholar
  75. Wiggershaus, Rolf. 1993. Die Frankfurter Schule. Geschichte, theoretische Entwicklung, politische Bedeutung. Frankfurt/M.: DTV.Google Scholar
  76. Williams, Raymond. 1983. Culture and society 1780–1950. New York: Columbia University Press.Google Scholar
  77. Ziege, Eva Maria. 2009. Antisemitismus und Gesellschaftstheorie: Die Frankfurter Scule im amerikanischen Exil. Frankfurt/M.: Suhrkamp.Google Scholar

Copyright information

© The Author(s) 2017

Authors and Affiliations

  • Christoph Henning
    • 1
  1. 1.Max Weber KollegUniversity of ErfurtErfurtGermany

Personalised recommendations