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The ‘Thinking Reed’

  • R. Hooykaas
Chapter
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Part of the Boston Studies in the Philosophy of Science book series (BSPS, volume 205)

Abstract

For the title of this, my last chapter, I turn to Pascal (1623 – 1662): ‘Man is but a reed, the weakest thing in nature: but he is a thinking reed. There is no need for the whole universe to take up arms to crush him: a vapour, a drop of water is enough to kill him. But even if the universe were to crush him, man would still be nobler than his slayer, because he knows that he is dying and the advantage the universe has over him; the universe knows none of this. Thus all our dignity consists in thought.’1 ‘By means of space the universe encloses me and swallows me up as if I were a point; yet by thought I enclose (je comprends) the universe.’2

Keywords

Religious Experience Analogical Reasoning Aesthetic Experience Natural Theology Philosophical System 
These keywords were added by machine and not by the authors. This process is experimental and the keywords may be updated as the learning algorithm improves.

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Notes

  1. Quotations are from Oeuvres de Blaise Pascal, ed. L. Brunschvicg etc. Paris 1914; 2. ed. 1923. The Pensées are quoted from ‘Brunschvicg minor’; in general the number of the fragment is put between brackets after the quotation, unless there is reference to a note. [Editors ’ note: For passagesGoogle Scholar
  2. from the Pensées Krailsheimer’s translation in the Penguin Classics has been an ongoing source of inspiration and, here and there, emulation].Google Scholar
  3. 1.
    ‘L’homme n’est qu’un roseau, le plus faible de la nature, mais c’est un roseau pensant. Il ne faut pas que l’univers entier s’arme pour l’écraser: une vapeur, une goutte d’eau, suffit pour le tuer. Mais, quand l’univers l’écraserait, l’homme serait encore plus noble que ce qui le tue, puisqu’il sait qu’il meurt, et l’avantage que l’univers a sur lui, l’univers n’en sait rien. Toute notre dignité consiste donc en la pensée’ (fr.347); ‘L’homme est visiblement fait pour penser … Or l’ordre de la pensée est de commencer par soi, et par son auteur et sa fin’ (fr.146).Google Scholar
  4. 2.
    ‘… par l’espace l’univers me comprend et m’engloutit comme un point, par la pensée je le comprends’ (fr.348).Google Scholar
  5. 3.
    Charles Darwin, The Descent of Man, 2. ed., London 1874, ch.21, p.619.Google Scholar
  6. 4.
    ‘S’il se vante, je l’abaisse; s’il s’abaisse, je le vante, et le contredis toujours, jusqu’à ce qu’il comprenne qu’il est un monstre incompréhensible’ (fr.420).Google Scholar
  7. 5.
    He was very close to the Jansenists, who defended the Augustinian doctrine of grace against the Jesuits. The latter made much of his final estrangement from the Jansenists, which came about, however, because they were not consistent enough in their Jansenism. Pascal never recanted because there was nothing to recant: he held that the ‘Jansenistic’ heresy was a construction of the enemies of Port-Royal. Cf R. Hooykaas, ‘Pascal: his Science and his Religion’ (original in Dutch 1939), in: Tractrix 1 (1989), pp.115–139. See also the most illuminating work: E. Cailliet, Pascal, Genius in the Light of Scripture, Philadelphia s.d., pp.354–358.Google Scholar
  8. 6.
    Pascal, Traités de l’Equilibre des Liqueurs et de la Pesanteur de la Masse de l’Air (1654); Oeuvres III, p. 199.Google Scholar
  9. 7.
    Pascal, Traités de l’Equilibre des Liqueurs, Conclusion des deux Traités (OeuvresIII, p.265).Google Scholar
  10. 8.
    Réponse de Biaise Pascal au Père Noël S.J., 19 October 1647 (Oeuvres II, pp.96–8). See on the void: Pascal, Expériences nouvelles touchant le Vide 1647 (Oeuvres II, p.75).Google Scholar
  11. 9.
    Réponse au Père Noël; (Oeuvres II, p. 100).Google Scholar
  12. 10.
    Pascal, Traités de l’Equilibre des Liqueurs (Oeuvres III, p.255).Google Scholar
  13. 11.
    Lettre à M.le Pailleur, au sujet du Père Noël, Jésuite, February 1648 (Oeuvres II, p. 183).Google Scholar
  14. 12.
    Fragment de Préface sur le Traité du Vide (October - November 1647) (Oeuvres II, pp. 132–134).Google Scholar
  15. 13.
    Lettres Provinciales XVIII, au Révérend Père Annat, Jésuite, 24 mars 1657 (Oeuvres VII, p.53).Google Scholar
  16. 14.
    Ibidem, p.54.Google Scholar
  17. 15.
    Ibidem, p.55. When, under pressure from his enemies, his Lettres Provinciales had been put on the index of prohibited books, Pascal wrote: ‘I am alone amongst thirty thousand? Not at all … I have the truth, and we will see who will win’. No other court of appeal was left to him than that of the truth: “Ad tuum, Domine Jesus, tribunal appello” (fr.920).Google Scholar
  18. 16.
    ‘Inquisition et la Société, les deux fléaux de la vérité’ (fr.920).Google Scholar
  19. 17.
    ‘Ecrire contre ceux qui approfondissent trop les sciences. Descartes’ (fr.76). Pascal used the term ’roman de la nature’ for the Cartesian system. Cf Brunschvicg, in Pascal, Pensées I, Paris 1924, p.97n.7.Google Scholar
  20. 18.
    ‘Manque d’avoir contemplé ces infinis, les hommes se sont portés témérairement à la recherche de la nature, comme s’ils avaient quelque proportion avec elle’ (fr.72).Google Scholar
  21. 19.
    Pascal, Traités de l’Equilibre des Liqueurs (Oeuvres III, p.263).Google Scholar
  22. 20.
    ‘Ce n’est pas par notre capacité à concevoir ces choses que nous devons juger de leur vérité’ (De l’Esprit géométrique (1658 – 59); Oeuvres IX, pp.258–259).Google Scholar
  23. 21.
    Pascal, De l’Esprit géométrique; Oeuvres IX, p.259.Google Scholar
  24. 22.
    It is interesting that G.W. Leibniz, who was much more rationalistic, and besides a great protagonist of natural theology, did not make this reservation in the case of mathematics, but held that man’s depraved will would trifle even with the principles of mathematics if it saw any profit in it. ‘Si la géométrie s’opposait autant à nos passions et à nos intérêts présents que la morale, nous ne la contesterions et ne la violerions guère moins, malgré toutes les démonstrations d’Euclide et d’Archimède, qu’on traiterait de rêverie, et croirait pleines de paralogismes’ (Leibniz, Nouveaux Essais sur l’Entendement humain, bk.I, ch.2, par. 12). This is said by ‘Théophile’ who represents Leibniz’s own standpoint.Google Scholar
  25. 23.
    ‘There is a certain model of agreement and beauty, which consists in a certain relation between our nature — weak or strong, such as it is — and the thing that pleases us’ (fr.32).Google Scholar
  26. 24.
    ‘We are born with a character of love in our hearts …, which leads us to love what seems beautiful to us without anybody’s ever having said what it is … Man finds in himself the model ofthat beauty which he seeks outside himself (Discours sur les Passions de l’Amour, circa 1653). According to Brunschvicg this work has been written by Pascal, whereas J. Chevalier (Oeuvres de Pascal, éd. La Pléiade, Paris 1950, p.313) considers that only certain maxims in it should be attributed to him.Google Scholar
  27. 25.
    Pascal, De I Esprit géométrique (Oeuvres IX, p.270). Also: fr.72.Google Scholar
  28. 26.
    ‘Le silence éternel de cet espace infini m’effraie’ (fr.206).Google Scholar
  29. 27.
    ‘L’auteur de ces merveilles les comprend. Tout autre ne le peut faire … Quand on est instruit, on comprend que la nature ayant gravé son image et celle de son Auteur dans toutes choses, elles tiennent presque toutes de sa double infinité’ (fr.72).Google Scholar
  30. 28.
    Hugo Grotius, De Veritate Religionis Christiana, bk.I, ch.7; Joannes Clericus ed., London 1794, p. 10; Cf a literal translation: On the Truth of the Christian Religion, Specially Intended for the Use of Self-taught Students of Divinity, by Thomas Sedger, M.A. curate of Fundenhall, Norfolk; 3. ed., London 1865, pp.7–8. Hugo de Groot (1583 – 1645) wrote this work in the Netherlands’ language circa 1620 in rhyme; it was intended to be used by sailors for their own edification and for enabling them to propagate Christian religion when meeting pagans, Mahometans and Jews on their voyages. He translated it into Latin (ed. Paris 1639). J. Leclerk’s editions were provided with notes to make it more accessible to the (then) modern readers (Amsterdam 1709).Google Scholar
  31. 29.
    ‘Haec habet vir summus ex Peripateticorum Philosophia, quae aquam mero vacui per antlias adscendere statuebat quod pondère aëris fieri jam omnibus constat. Sed in gravitate, quemadmodum a Recentioribus explicatur, non minus ordo Universi, et Conditoria sapientia elucent’ (Note of Leclerk to Grotius, De Veritate Religionis Christiana, bk.I, ch.7).Google Scholar
  32. 30.
    ‘Ce qui y paraît ne marque ni une exclusion totale, ni une présence manifeste de divinité, mais la présence d’un Dieu qui se cache’ (fr.556)Google Scholar
  33. 31.
    ‘… c’est même le nom qu’il se donne dans les Ecritures, Deus absconditus …’ (fr.194). Also fr.242. Newton, Optice, sive de Reflexionibus, Refractionibus, Inflexionibus et Coloribus Lucis Libri Très. Latine reddidit Samuel Clarke. Londini 1706, qu.20 fin., pp.314–315; qu.23 fin., p.348.Google Scholar
  34. 33.
    Newton, Philosophise Naturalis Principia Mathematica, 3. ed. Londini 1727; Scholium Generale, p.528.Google Scholar
  35. 34.
    ‘Il est donce juste qu’elle se soumette, quand elle juge qu’elle se doit soumettre’ (fr.270); il n’y a rien de si conforme à la raison que ce désaveu de la raison’ (fr.272); ‘Tout ce qui est incompréhensible ne laisse pas d’être’ (fr.430).Google Scholar
  36. 35.
    ‘Les hommes prennent souvent leur imagination pour leur coeur’ (fr.275).Google Scholar
  37. 36.
    Fr.581,282, 284. De l Esprit géométrique (Oeuvres IX, p.273).Google Scholar
  38. 37.
    ‘Toute religion qui ne dit pas que Dieu est caché, n’est pas véritable’ (fr.585); il faut, pour faire qu’une religion soit vraie, qu’elle ait connu notre nature. Elle doit avoir connu la grandeur et la petitesse, et la raison de l’une et de l’autre. Qui l’a connue, que la chrétienne?’ (fr.433). Cf fr.442.Google Scholar
  39. 38.
    ‘Nous avons une impuissance de prouver, invincible à tout le dogmatisme. Nous avons une idée de la vérité, invincible à tout le pyrrhonisme’ (fr.395); ‘Deux choses instruisent l’homme de toute sa nature: l’instinct et l’expérience’ (fr.396).Google Scholar
  40. 39.
    ‘… je ne’entreprendrai pas ici de prouver par des raisons naturelles, ou l’existence de Dieu, ou la Trinité, ou de l’immortalité de l’âme, … non seulement parce que je ne me sentirais pas assez fort pour trouver dans la nature de quoi convaincre des athées endurcis, mais encore parce que cette connaissance, sans Jésus-Christ, est inutile et stérile’ (fr.556). Cf fr.504.Google Scholar
  41. 40.
    ‘Dieu seul peut les mettre [viz. les vérités divines] dans l’âme, et par la manière qu’il lui plaît. Je sais qu’il a voulu qu’elles entrent du coeur dans l’esprit, et non pas de l’esprit dans le coeur, pour humilier cette superbe puissance du raisonnement, qui prétend devoir être juge des choses que la volonté choisit …’ (De l’Art de persuader; Oeuvres IX, p.273). See also fr.434 on pyrrhonism and dogmatism and the inability of reason to make a choice.Google Scholar
  42. 41.
    ‘Le coeur a ses raisons que la raison ne connaît point’ (fr.277).Google Scholar
  43. 42.
    ‘C’est le coeur qui sent Dieu, et non la raison’ (fr.278).Google Scholar
  44. 43.
    ‘La foi est un don de Dieu; ne croyez pas que nous disions que c’est un don de raisonnement’ (fr.279).Google Scholar
  45. 44.
    ‘Le pyrrhonisme est le vrai’ (fr.432).Google Scholar
  46. 45.
    ‘Incroyable que dieu s’unisse à nous …’ (fr.430).Google Scholar
  47. 46.
    ‘Car je voudrais savoir d’où cet animal, qui se reconnaît si faible, a le droit de mesurer la miséricorde de Dieu, et d’y mettre des bornes que sa fantaisie lui suggère’ (fr.430).Google Scholar
  48. 47.
    ‘Tout ce qui est incompréhensible ne laisse pas d’être’ (fr.430).Google Scholar
  49. 48.
    Lettre à Mlle de Roannez (1656) (Oeuvres de Pascal, éd. Pléiade, p.287)Google Scholar
  50. 49.
    John Donne, The Works of John Donne, H. Alford ed., Vol.V, London 1839, p.431.Google Scholar
  51. 50.
    Pascal sees Jesus’ suffering prolonged throughout the ages because many of his disciples are asleep: ’Jésus sera en agonie jusqu’à la fin du monde: il ne faut pas dormir pendant ce temps-là’ (fr.553).Google Scholar
  52. 51.
    ‘L’Evangile ne parle de la virginité de la vierge que jusques à la naissance de Jésus-Christ. Tout par rapport à Jésus-Christ’ (fr.742).Google Scholar
  53. 52.
    On the semi-deism of adherents of the mechanistic philosophy, see: R. Hooykaas, Religion and the Rise of Modern Science, Edinburgh-London 1972, pp.16, 19.Google Scholar
  54. 52a.
    Cf also: R. Hooykaas, Natural Law and Divine Miracle. A Historical-Critical Study of The Principle of Uniformity in Geology, Biology and Theology. Leiden: Brill 1959,21963, pp.192–206.Google Scholar
  55. 53.
    ‘On se fait une idole de la vérité même, car la vérité hors de la charité n’est pas Dieu, et est son image et une idole’ (fr.582).Google Scholar
  56. 54.
    R. Hooykaas, ‘Pascal, zijn Wetenschap en zijn Religie’, in: Orgaan 1939, p.32. English translation as: ‘Pascal, his Science and his Religion’, in: Free Univ. Qu. 2 (1952), p. 124, and in: Tractrix 1 (1989), pp.l 15–139.Google Scholar
  57. 55.
    Pascal, Préface sur le Traité du Vide 1647 (Oeuvres II, p. 135). References to the dispute on the void with Descartes and the Jesuit P. Noel as well as to the laxity in ethics and the anti-Augustinian doctrines that were at stake in the disputes between Pascal (on behalf of the Jansenists) and the Jesuits.Google Scholar
  58. 56.
    Ibidem (Oeuvres II, p. 136).Google Scholar
  59. 57.
    Pascal, Préface (Oeuvres II, pp. 136–137).Google Scholar
  60. 58.
    Ibidem (Oeuvres II, p. 142).Google Scholar
  61. 59.
    Ibidem (Oeuvres II, pp.143–144).Google Scholar
  62. 60.
    Ibidem (Oeuvres U,p.\45,p36). Google Scholar
  63. 61.
    ‘Nous n’avons ni vrai ni bien qu’en partie, et mêlé de mal et de faux’ (fr.385).Google Scholar
  64. 62.
    ‘Il est bon d’être lassé et fatigué par l’inutile recherche du vrai bien, afin de tendre les bras au Libérateur’ (fr.422). Cf fr.737.Google Scholar
  65. 63.
    Possibly the arrangement of the Pensées would have corresponded to a large extent with that of the Editio Princeps of Brunschvicg a.o.Google Scholar
  66. 64.
    ‘… gloire et rebut de l’univers’ (fr.434).Google Scholar
  67. 65.
    ‘… vous êtes embarqué …’ (fr.233). This long fragment shows clearly that Pascal is in dialogue with an imaginary partner.Google Scholar
  68. 66.
    Oeuvres II, pp.298–314. Cf R. Taton, ‘Sur l’Invention de la Machine arithmétique’, in: R. Taton ed., L’Oeuvre scientifique de Pascal, Paris 1960, p.214.Google Scholar
  69. 67.
    Oeuvres II, pp.401–404.Google Scholar
  70. 68.
    Anagram of ‘Louis de Montalte’, the pseudonym under which he had written the Lettres Provinciales. Google Scholar
  71. 69.
    Pascal to Fermât, 10 August 1660 (Oeuvres X, pp.4–5).Google Scholar
  72. 70.
    Pascal to Huygens, 6 January 1659 (Oeuvres Complètes de Christiaan Huygens II, p.310).Google Scholar
  73. 71.
    In fr.793 the infinite distance from the material to the intellectual is compared with the even larger distance between ‘esprit’ and ‘charité’ and wisdom. Archimedes was in the kingdom of learning what Jesus was in that of sainthood. Both of them were princes, but without outward, worldly glory. Archimedes did not fight battles that catch the eye, but made great inventions and shone in ‘esprit’. Jesus made no inventions and had no worldly power, but was a saint in the eyes of God and glorious to the eyes of the ‘heart’ which see wisdom.Google Scholar
  74. 72.
    ‘Je vois mon abîme d’orgueil, de curiosité, de concupiscence’ (fr.553). This fragment is from a dialogue with Jesus.Google Scholar
  75. 73.
    ‘… nous nous cachons et nous déguisons à nous-mêmes’ (fr.377).Google Scholar
  76. 74.
    R. Taton, art.’Pascal’ in: Dictionary of Scientific Biography, Vol.X, New-York 1974, p.337.Google Scholar
  77. 75.
    ‘Il y avait un homme qui, à douze ans, avec des barres et des ronds, avait créé les mathématiques; … qui, dans les courts intervalles de ses maux, résolut par distraction un des plus hauts problèmes de la géométrie, et jeta sur le papier des pensées qui tiennent autant du Dieu que l’homme. Cet effrayant génie se nommait Blaise Pascal.’ These words of the early 19th century romanticist Chateaubriand probably gave more satisfaction to the laudator than they would have given to the lauded.Google Scholar
  78. 76.
    ‘L’éloquence continue ennuie’ (fr.355).Google Scholar
  79. 77.
    ‘Il faut se renfermer le plus qu’il est possible dans le style naturel’ (fr.16). His ‘pensées’ concerning this ‘natural style’ and its simplicity show that there was much ‘art’ in it — as in a ‘natural’ English garden.Google Scholar
  80. 78.
    ‘Quand on voit le style naturel, on est tout étonné et ravi, car on s’attendait de voir un auteur, et on trouve un homme’ (fr.29).Google Scholar
  81. 79.
    ‘On ne s’imagine Platon et Aristote qu’avec de grandes robes de pédants. C’étaient des gens honnêtes et, comme les autres, riant avec leurs amis …’ (fr.331).Google Scholar

Copyright information

© Springer Science+Business Media Dordrecht 1999

Authors and Affiliations

  • R. Hooykaas
    • 1
  1. 1.UtrechtThe Netherlands

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