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Discovery of the Electron: Radioactivity

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Abstract

This chapter continues the review of the discovery of the electron by looking at the discovery of radiation and radioactivity from natural sources and the recognition that one of the components of this radiation, β rays, was a charged particle like the cathode rays.

At its core is a review of the work between 1895 and 1903 of Henri Becquerel, and Pierre and Marie Curie, with contributions from Wilhelm Röntgen, Friedrich Giesel, Walter Kaufmann and Ernest Rutherford.

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  • DOI: 10.1007/978-3-030-48039-4_8
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Notes

  1. 1.

    Curie’s paper was read in the April 12 weekly session of the Académie des Sciences; Schmidt’s paper was submitted to the Annalen der Physik on March 24 and published April 23. Schmidt’s paper has a note added in proof with a reference to Curie’s paper.

  2. 2.

    It is worth noting the treatment of Marie Curie’s name in these three articles ((Sklodowska Curie M., 1898), (Curie & S. Curie, Sur une substance nouvelle radio-active, contenue dans la pechblende, 1898a), (Curie, Curie, & Bémont, Sur une nouvelle substance fortement radio-active, contenue dans la pechblende, 1898b)). The third was published only eight months after the first. In the first the author line has her maiden name and her husband’s last name in full with no first initial; the second has the initial of her maiden name and her husband’s last name in full and no first initial; and the last has her as Mme. P. Curie—her husband’s name. My first impression is that she gradually surrendered her identity. Use of her maiden and married names in subsequent articles shows a more complicated pattern.

  3. 3.

    Working with the material left after the Curie’s extracted polonium and radium, André-Louis Debierne separated actinium (Debierne, 1900).

  4. 4.

    Note that the announcement of the discovery of radium by the Curies came after the completion of this article by Rutherford and roughly one month before its publication.

  5. 5.

    With hindsight, we understand that “undeflected” should be replaced with “not measurably deflected”, because an experimental configuration suited for producing a conveniently measurable deflection of β rays would produce a deflection of α rays 2.7×10−4 as large, without considering differences in velocity, and that would be unmeasurably small.

  6. 6.

    The average result from recalculation in Table 8.1 is within about 7%.

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Popp, B.D. (2020). Discovery of the Electron: Radioactivity. In: Henri Poincaré: Electrons to Special Relativity. Springer, Cham. https://doi.org/10.1007/978-3-030-48039-4_8

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