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Cimabue’s True Crosses in Arezzo & Florence

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Material Christianity
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Abstract

This essay addresses the issue of materiality in Christian artistic production and its resonance in Western literary scholarship, especially in the context of medieval and early modern Italy. The main examples are several large wooden crucifixes painted by Cimabue and Giotto. These are compared to each other, as well as to sculptural crucifixes, analyzing their material and stylistic makeup in terms suggested by Erich Auerbach’s view of naturalism and Christian literary style history. In the twentieth century, the material history of the crucifixes studied here was impacted by the destruction wrought by the Florentine flood and by the personal history of the scholar experiencing exile. Focusing on the dynamics of trauma and transcendence, this comprehensive approach combines formal, physical, and hermeneutical perspectives that are seldom considered together: naturalism, style, matter, the life of the scholar, and the life of the object. In the end, these levels of production and perception are all interrelated, exceeding limits of material and immaterial connectivity between people and artworks.

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Notes

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    Ibid., “es war die Geschichte Christi, mit ihrer rücksichtslosen Mischung von alltäglich Wirklichem und höchster, erhabenster Tragik, die die antike Stilregel überwältigte.”

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    Auerbach , Erich, trans. Ralph Manheim. Dante, Poet of the Secular World (New York, NY: New York Review Book Classics, 2007), 11f; Auerbach , Erich. Dante als Dichter der irdischen Welt. (Berlin & Leipzig, Germany, 1929), 18: “Der historische Kern des Christentums, das heißt die Kreuzigung Christi und die damit zusammenhängenden Ereignisse, überbieten an Paradoxie und an Spannungsweite der darin beschlossenen Gegensätze die ganze antike Ueberlieferung, die mythische nicht weniger als die pragmatische. Der phantastische Zug des Mannes aus Galiläa und sein Auftreten im Tempel – der plötzliche Umschwung, die Katastrophe, die klägliche Verspottung, Geißelung und Kreuzigung des Königs der Juden, der eben noch das Reich Gottes auf Erden hatte errichten wollen, die verzweifelte Flucht seiner Jünger – und dann der neue Umschwung, gegründet auf die Visionen weniger Männer, vielleicht eines einzigen, eines Fischers vom See Genezareth – dies alles als Ursache der größten Wandlung in der inneren und äußeren Geschichte unserer Kulturwelt: dieser in jeder Hinsicht erstaunliche Vorgang erfüllt den Betrachter, der versucht, sich den Gang der Ereignisse zu veranschaulichen, noch heute mit tiefster Bestürzung; und er empfindet, wie in den Büchern des Neuen Testaments die Mythisierung und Dogmatisierung nur halb durchdrungen ist, und das Fragwürdige, Unharmonische und Quälende der zugrunde liegenden Ereignisse fortwährend hervorbricht.”

  22. 22.

    Auerbach (2007), 13; Auerbach (1929), 20: “Die Geschichte Christi hat bei ihrem Eindringen in das Bewußtsein der europäischen Völker deren Vorstellungen von dem Geschick des Menschen und seiner Darstellbarkeit von Grund aus [sic] verändert.”

  23. 23.

    Auerbach (2007), 13 f.

  24. 24.

    Ibid.

  25. 25.

    Ibid., 14.

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    Ibid.

  27. 27.

    Ibid.

  28. 28.

    Ibid, 14 f.

  29. 29.

    Auerbach (2015), 494.

  30. 30.

    Auerbach (1929), 176: “[…] denn nicht nur ist es nicht die epische Breite des Lebens, sondern ein einziger Augenblick wahrer Wirklichkeit, den er darzustellen hat: dieser Augenblick enthält auch zugleich das von der Vorsehung bestimmte Endschicksal der auftretenden Menschen.”

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    Wenderholm, Iris. Bild und Berührung: Skulptur und Malerei auf dem Altar der italienischen Frührenaissance (Munich, Germany: Deutscher Kunstverlag, 2006); See also Markus Rath, “Die Haptik der Bilder: Rilievo als Verkörperungsstrategie der Malerei.” In: Das haptische Bild: Körperhafte Bilderfahrung in der Neuzeit. Eds. Idem, Jörg Trempler and Iris Wenderholm (Berlin, Germany: De Gruyter, 2013), 3–29.

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    Nancy, Jean-Luc. Noli me tangere: Essai sur la levee du corps (Paris, France: Bayard, 2003); Nancy, Jean-Luc, trans. Sarah Clift. Noli me tangere: On the Raising of the Body (New York City, NY: Fordham University Press, 2008); Bieringer, Reimund. “Noli me tangere and the New Testament: An Exegetical Approach.” In Noli me tangere Mary Magdalene: One Person; Many Images. Eds. Barbara Baert, Reimund Bieringer, and Karlijn Demasure (Leuven, Belgium: Peeters, 2006), 13–27.

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  48. 48.

    See http://photothek.khi.fi.it/documents/oau/00000222?Language=de; http://photothek.khi.fi.it/documents/oau/00000222. See also Spande, Helen, ed. Conservation Legacies of the Florence Flood of 1966: Proceedings of the Symposium Commemorating the 40th Anniversary (London, England: London Archetype, 2009); Baldini, Umberto and Ornella Casazza. The Cimabue Crucifix (Olivetti, 1982); Ciatti, Marco and Max Seidel, eds., Giotto : la Croce di Santa Maria Novella (Florence, Italy, 2001). Donal Cooper gave a commemorative presentation on the flood (“From Deluge to the Digital: Fifty Years of Research and Conservation in Florence since the 1966 Flood,” for the Italian Studies Library Group’s annual lecture at the British Library, London, on June 27th, 2016) pointing out how the knowledge gained from work on the damaged Cimabue crucifix from Santa Croce made it possible to approach a better understanding of Giotto’s technique for the crucifix from Santa Maria Novella.

  49. 49.

    “Kalter Tropfen.” Der Spiegel 05/12/1966. http://www.spiegel.de/spiegel/print/d-46415358.html; Schümer, Dirk. “Hochwasser 1966: Wie in Italien schon einmal die Welt unterging.” WELT. 11 Nov. 2016. https://www.welt.de/kultur/article159243466/Wie-in-Italien-schon-einmal-die-Welt-unterging.html

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    Guarnieri, Luciano. “Salvataggio della Croce del Cimabue (1976).” In Storia di un affresco, ed. Maurizio Naldini (Florence, Italy: Accademia de Georgofili, 2000).

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    Skaug, Erling S. Giotto and the Flood of Florence in 1333: A Study in Catastrophism, Guild Organisation and Art Technology (Florence, Italy: Firenze, 2013); Classen, Albrecht. Water in Medieval Literature: An Ecocritical Reading (Lanham, MD: Lexington Books, 2018).

Acknowledgments

I want to thank the editors and the organizers of the Muilenburg-Koenig workshop in San Anselmo, California, on April 15th, 2016. I am particularly grateful to my colleagues and friends Beate Fricke, Chris Ocker, Brenda Schildgen, and Gabe Pihas for conversations in Berkeley, to Giuseppe Mazzotta, and to Penny Marcus, in New Haven and Florence, for her work as angelo del fango. This essay was finished in my first months as a Distinguished Fellow at the Notre Dame Institute for Advanced Study with the support of Director Brad Gregory, Associate Director Donald Stelluto, David Bentley Hart, and my research assistant Liam Maher. I am grateful for feedback on the manuscript, inspiration, and crucial insights provided by 2017 NDIAS fall term fellows and friends, especially Bernard McGinn, Patrick Griffin, Kaya Şahin, Tom McLeish FRS, and Monsignor Tomáš Halík.

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Lange, H. (2020). Cimabue’s True Crosses in Arezzo & Florence. In: Ocker, C., Elm, S. (eds) Material Christianity. Sophia Studies in Cross-cultural Philosophy of Traditions and Cultures, vol 32. Springer, Cham. https://doi.org/10.1007/978-3-030-32018-8_2

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