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Switzerland: A Model for the Regulation of Relations Between Ethnic and National Groups in Multilingual States?

  • Egbert Jahn
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Abstract

Over a long period, Switzerland has time and again been held up as a model when new states have been formed or existing ones reformed. However, there are other commentators who regard Switzerland as being a special case that cannot be emulated in the search for a solution to nationality conflicts in linguistically, ethnically or nationally heterogeneous states.

Switzerland is no multinational or polyethnic, but a multilingual, polyglott country, in which four autochthonous languages are recognised as national or state languages. The country has the advantage that three of its languages are highly regarded culture languages in its large neighbouring states, which make it considerably for it to access the global market. The language groups of differing sizes (63.6% German, 19.2% French, 7.6% Italian and 0.6% Rhaeto-Romance) are clearly divided territorially, and the language boundaries have remained almost unchanged for centuries. The language difference has never been seriously politicised by being organised along ethnic or national lines. For the state structures and for constitutional law, it plays only an extremely minor role. Switzerland is a multi-cantonal state (with 26 cantons) and not a multi-national federal state (with four national member states). While most cantons are monolingual, three major cantons are bilingual, and one is even tri-lingual. Within the cantons, highly developed municipal autonomy guarantees the predominance of one language respectively as the language used in schools, churches and by the official authorities. Communication between the language groups is enabled by the fact that the Swiss are conversant in two, sometimes three, and in rare cases also four national languages. However, English is increasingly playing a role in commercial interactions as the first foreign language.

The party system is not oriented to the language groups, but to the differing worldviews and social attitudes of the population. An informal concordance democracy has created a permanent coalition among the four largest parties that has lasted for many decades, which guarantees proportional representation between the language groups, whereby minorities tend to receive preferential treatment rather than being disadvantaged.

Due to the high degree of politicisation and nationalisation of the language groups that began during the nineteenth century in most other states, it is not possible to emulate the Swiss way of organising peace between the linguistic groups. Large multi-ethnic states require a privileged language as the lingua franca for the state as a whole. However, elements of the linguistic peace in Switzerland can be adopted by a cooperative nationalities policy: the federalisation of historic areas and not of language territories, a high degree of municipal autonomy, and the recognition of all autochthonous languages as being equal.

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Authors and Affiliations

  • Egbert Jahn
    • 1
  1. 1.University of MannheimMannheimGermany

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