Gender quotas in the French bureaucratic elite: the soft power of restricted coercion

Abstract

Drawing on a collective study of gender and executive careers in the French Civil Service, this article provides an account of the genesis and implementation of the gender quota introduced by the 2012 “Sauvadet law” in senior executive positions of the State bureaucracy. First, it shows the crucial, yet unobtrusive, role played by feminist actors in the process, in spite of the absence of any strong open politicization of the issue, from agenda setting to implementation. Second, the article points to the dual character of the reform. On the one hand, the gradual character and limited perimeter of the quota (to senior executive “initial appointments”) restricted its immediate quantitative impact. On the other hand, the constraining, technical dimension of the tool endowed it with a potential to foster incremental social change.

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Notes

  1. 1.

    We wish to thank Amy Mazur, Robert Elgie, the members of the GEPP team, and the anonymous reviewers from French politics for their comments on previous version of this paper. This research was supported by a public grant overseen by the French National Research Agency (ANR) as part of the “Investissements d’Avenir” program LIEPP (reference: ANR-11-LABX-0091, ANR-11-IDEX-0005-02) and the Université de Paris IdEx ANR-18-IDEX-0001. We dedicate this article to the memory of Robert Elgie.

  2. 2.

    Gender quotas were only a part of the Sauvadet law, which is better known for introducing a new tenure system for government employees previously on precarious contracts.

  3. 3.

    The French Civil Service is divided into three categories: State, hospitals, and local administrations. Our study only concerns the State branch. Within the State Civil Service, out of 2,300,000 employees (“fonctionnnaires” as and “contractuels”), there are about 10 000 “executive positions” (DGAFP, Rapport annuel sur l’état de la fonction publique, 2018) and about 3600 senior executive positions (DGAFP, Bilan du dispositif des nominations équilibrées sur les emplois supérieurs et dirigeants de la fonction publique, 2017).

  4. 4.

    Assemblée nationale, Journal officiel de la République française, Compte rendu intégral de la séance du 8 février 2012, p. 850.

  5. 5.

    The prestigious entrance examination of the Ecole nationale d’administration (ENA), door opener to the highest positions in the public administration, had been open to women since its creation in 1945 (although restrictions persisted for many years), and the legal discriminations based on sex to enter high ranked Civil Service corps and functions had gradually been removed throughout the following decades.

  6. 6.

    Rapport annuel sur l’état de la Fonction publique, 1983.

  7. 7.

    Circulaire du 24 janvier 1983 relative à l’égalité entre les femmes et les hommes et à la mixité dans la fonction publique.

  8. 8.

    La fonction publique de l’Etat. Rapport annuel 2002.

  9. 9.

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  10. 10.

    Loi du 9 mai 2001.

  11. 11.

    DGAFP, Rapport annuel sur l’état de la fonction publique, 2012.

  12. 12.

    “Fonction publique: Georges Tron veut instaurer des quotas de femmes aux postes de direction”, Les échos, 26 janvier 2011.

  13. 13.

    Tron was accused of sexual assault by two of his female collaborators in May 2011.

  14. 14.

    As example, see http://ufsecgt.fr/IMG/pdf/Note_avis_negociation_egalite_v3-1.pdf

  15. 15.

    “Egalité hommes-femmes: François Sauvadet n’écarte pas l’idée de dispositifs contraignants”, La gazette des communes, 22 septembre 2011.

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  18. 18.

    Sénat, Journal officiel de la République française, Compte rendu intégral de la séance du 25 janvier 2012, pp. 542–543.

  19. 19.

    “Parité: la révolution culturelle des quotas gagne la haute fonction publique”, Les échos, 3 février 2012 ; François Sauvadet, “Il y a encore du chemin à parcourir pour féminiser la haute fonction publique”, Le Monde, 8 mars 2019.

  20. 20.

    Assemblée nationale, Journal officiel de la République française, Compte rendu intégral de la séance du 7 février 2012, p. 773.

  21. 21.

    Assemblée nationale, Journal officiel de la République française, Compte rendu intégral de la séance du 7 février 2012, p. 800.

  22. 22.

    Assemblée nationale, Journal officiel de la République française, Compte rendu intégral de la séance du 8 février 2012, pp. 840–841.

  23. 23.

    Ibid., p. 843.

  24. 24.

    François Sauvadet, “Il y a encore du chemin à parcourir pour féminiser la haute fonction publique”, Le Monde, 8 mars 2019.

  25. 25.

    As well as in each “local authority” or intermunicipality structure in the local Civil Service, and in each hospital in the hospital Civil Service.

  26. 26.

    A decree adopted on 30 April 2012 established the list of eligible positions, such as ambassadors or prefects.

  27. 27.

    DGAFP, Bilan du dispositif des nominations équilibrées sur les emplois supérieurs et dirigeants de la fonction publique, 2017, pp. 15–16.

  28. 28.

    Ministère de l’action et des comptes publics, Accord relatif à l’égalité professionnelle entre les femmes et les hommes dans la fonction publique, 2018, p. 9.

  29. 29.

    DGAFP, Bilan du dispositif des nominations équilibrées sur les emplois supérieurs et dirigeants de la fonction publique, 2018, pp. 22–23, p. 25.

  30. 30.

    See for example the joint press release by 9 organizations on June, 1st, 2018.

  31. 31.

    Entretien avec Nathalie Pilhes, AEF Info, 14 février 2018.

  32. 32.

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Jacquemart, A., Revillard, A. & Bereni, L. Gender quotas in the French bureaucratic elite: the soft power of restricted coercion. Fr Polit 18, 50–70 (2020). https://doi.org/10.1057/s41253-020-00112-y

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Keywords

  • Gender quotas
  • Public administration
  • Bureaucratic elite
  • State feminism