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The Stonemasons’ Marks in the Cathedral of Santo Domingo, the First Cathedral of the New World

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Abstract

In the Middle Ages and early modern period, masons inscribed symbols on dressed stonework and ashlars to identify the work of the individual or team that quarried or dressed the stone or of the workshop of origin. Other marks on stonework can provide instructions, such as the way to place the ashlar. Many of these marks still survive on the fabric of cathedrals, churches, palaces, important houses, castles, and other structures throughout Europe and beyond. This tradition journeyed from Europe to the New World with the stonemasons, although in the Americas very few have been reported. One of the buildings with masons’ marks is the Cathedral of Santo Domingo (1521–1541) in the Dominican Republic on Hispaniola Island. In this study, 28 masons’ marks were identified in 18 places inside and outside the cathedral: these included crosses, letters, geometric forms, and other symmetrical figures. All the marks are in discrete places, and most of them are difficult to find. So far, no scholars have reported stonemasons’ marks on any building in the Caribbean. In the 16th century, the knowledge of construction techniques was a secret and transmitted from builder to builder through the guild or workshop. Therefore, these patterns serve as a tool to identify builders, their place of origin, construction methods, construction phases, and construction dates, among other things. For this reason, the aim of this research is to draw attention to masons’ marks in the New World context as an aid to architectural history and archaeology, creating a database that will help to identify the masons who worked in the Americas in the 16th century, the dates of the construction phases, and the construction techniques they used.

Resumen

En la Edad Media y comienzos del período moderno, los albañiles inscribían símbolos en la sillería y cantería labrada para identificar el trabajo del individuo o equipo que extraía o labraba la piedra o del taller de origen. Otras marcas en la cantería pueden incluir instrucciones, como la forma de colocar el sillar. Muchas de estas marcas aún sobreviven en los materiales de catedrales, iglesias, palacios, casas importantes, castillos y otras estructuras en toda Europa y más allá. Esta tradición viajó desde Europa al Nuevo Mundo con los canteros, aunque en América se han reportado muy pocos casos. Uno de los edificios con marcas de canteros es la Catedral de Santo Domingo (1521–1541) en la República Dominicana en la isla Hispaniola. En este estudio, se identificaron 28 marcas de canteros en 18 lugares dentro y fuera de la catedral: estas incluían cruces, letras, formas geométricas y otras figuras simétricas. Todas las marcas están en lugares discretos y la mayoría de ellas son difíciles de encontrar. Hasta el momento, ningún estudioso ha reportado marcas de canteros en ningún edificio en el Caribe. En el siglo XVI, el conocimiento de las técnicas de construcción era un secreto y se transmitía de constructor en constructor a través del gremio o taller. Por lo tanto, estas pautas sirven como herramienta para identificar a los constructores, su lugar de origen, métodos de construcción, fases de construcción y fechas de construcción, entre otras cosas. Por esta razón, el objetivo de esta investigación es llamar la atención sobre las marcas de los canteros en el contexto del Nuevo Mundo como una ayuda para la historia de la arquitectura y la arqueología, al crear una base de datos que ayude a identificar a los canteros que trabajaron en las Américas en el siglo XVI, las fechas de las fases de construcción y las técnicas de construcción que utilizaron.

Résumé

Au Moyen-Âge et au début de la période moderne, les maçons inscrivaient des symboles sur les ouvrages et parements en pierre de taille afin d'identifier le travail de l'individu ou de l'équipe ayant extrait ou taillé la pierre de l'atelier d'origine. D'autres marques sur les ouvrages peuvent fournir des instructions, telles que la manière de placer le parement. Nombre de ces marques apparaissent encore sur la structure des cathédrales, églises, palais, demeures importantes, châteaux et d'autres bâtisses à travers l'Europe et au-delà. Cette tradition s'est répandue à partir de l'Europe du Nouveau Monde avec les tailleurs de pierre, et ce bien que fort peu aient été relevées dans les Amériques. L'un des bâtiments portant des marques de tailleurs de pierre est la Cathédrale de Santo Domingo (1521–1541) dans la République Dominicaine de l'Île Hispaniola. Dans cette étude, 28 marques de maçons ont été relevées en 18 endroits à l'intérieur et à l'extérieur de la cathédrale. Elles comprenaient des croix, des lettres, des formes geométriques et d'autres formes symétriques. Toutes les marques se trouvent dans des endroits discrets et la plupart d'entre elles sont difficiles à trouver. Jusqu'à présent, aucun chercheur n'a signalé de marques de tailleurs de pierre sur un bâtiment dans les Caraïbes. Au 16ème siècle, le savoir des techniques de construction était un secret et il était transmis d'un ouvrier à un autre dans le cadre d'une confrérie ou d'un atelier. Par conséquent, ces motifs servent d'outil afin d'identifier les ouvriers, leur lieu d'origine, les méthodes, les étapes et les dates de construction, entre autres choses. C'est pour cette raison que l'objectif de cette recherche est d'attirer l'attention sur les marques de maçons dans le contexte du Nouveau Monde en tant que contribution à l'histoire architecturale et à l'archéologie, par la création d'une base de données qui aidera à identifier les maçons ayant travaillé dans les Amériques au 16ème siècle, les dates des étapes de construction et les techniques de construction qu'ils utilisaient.

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Acknowledgments:

This research is part of the project Connected Worlds: The Caribbean, Origin of Modern World funded by the European Union through Grant Agreement: 823846/H2020-MSCA-RISE-2018. The authors would like to thank the Oficina de la Obra y Museos de la Catedral de Santo Domingo.

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Flores Sasso, V., Prieto Vicioso, E. The Stonemasons’ Marks in the Cathedral of Santo Domingo, the First Cathedral of the New World. Hist Arch 58, 38–55 (2024). https://doi.org/10.1007/s41636-023-00459-3

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