The state of exception theory of Carl Schmitt and the ambivalent criticism of liberalism

Carl Schmitts Theorie des Ausnahmezustandes und die ambivalente Kritik des Liberalismus

Abstract

Against the classical approach of the state of exception—which tends to assume that the state of exception is the correlate of every constitutional State—this paper argues that this concept has to be apprehended in its contemporary specificity. It first emerged during the interwar period in legal doctrines concerning emergency powers, in the context of a crisis of the parliamentary system. But the theory of the state of exception itself, authored by Carl Schmitt, is linked to a broader critique: that of liberalism, understood as a general idea of order based on strategies of de-politicization of the state. This critical analysis aids an understanding of the scope of Schmitt’s theory of the state of exception and its ambiguity: on the one hand, it may be understood as a reaction against liberal rationalism and its depoliticized conception of order, while on the other, it also offers a solution to this order.

Zusammenfassung

Entgegen dem klassischen Verständnis des Ausnahmezustandes – welches annimmt, dass der Ausnahmezustand ein Bestandteil jeder modernen Form von Verfassungsstaatlichkeit ist – argumentiert der vorliegende Beitrag, dass dieses Konzept in seiner zeitgenössischen Ausprägung betrachtet werden muss. Es erlebte einen ersten Höhepunkt in juristischen Theorien zu Ausnahmekompetenzen während der Zwischenkriegszeit, insbesondere im Zusammenhang mit der Feststellung einer Krise demokratischen Regierens. Aber die Theorie der Ausnahmekompetenzen, wie sie insbesondere von Carl Schmitt formuliert wurde, gründet auf einer breiteren Kritik: nämlich auf einer Kritik des Liberalismus, den er als eine Ordnungsvorstellung, basierend auf Strategien zur Entpolitisierung des Staates, begriff. Diese kritische Analyse fördert ein besseres Verständnis der Tiefe von Schmitts Theorie des Ausnahmezustandes und ihrer Ambivalenz: auf der einen Seite kann diese nämlich als Reaktion gegen den liberalen Rationalismus und seine entpolitisierte Ordnungsvorstellung verstanden werden; auf der anderen Seite eröffnet sie aber auch eine Alternative zu dieser Ordnung.

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Notes

  1. 1.

    With The Law to Remedy the Distress of the People and the Reich (Gesetz zur Behebung der Not von Volk und Reich vom 24 März 1933), the Parliament allowed the Chancellor to enact Laws, including Laws that could infringe the Constitution.

  2. 2.

    On the strategic dimensions of Schmitt’s theory, see Olivier Beaud “L’art d’écrire chez un juriste: Carl Schmitt”.

  3. 3.

    This growing movement against positivism resulted in what is called the Methoden und Richtungsstreit, 1924–1928. On this movement, see Michael Stolleis, Der Methodenstreit der Weimarer Staatsrechtslehre—ein abgeschlossenes Kapitel der Wissenschaftsgeschichte?.

  4. 4.

    This point remains minor in Schmitt’s analysis, but is better developed in The concept of the political.

  5. 5.

    At the same epoch, on the basis of a reinterpretation of Max Weber’s theory, Georg Lukács develops in History and class consciousness a coherent theory on the link between rationalization and autonomy of activities.

  6. 6.

    To expose the catastrophic consequences of neutrality and technicity of Law in a situation of crisis is one the main objectives of Legality and Legitimacy.

  7. 7.

    Later, this point will become more controversial in other papers dealing with the Total State (Schmitt 1958). On this point, see Beaud 1997, pp. 59–72 and Kervégan 1992, pp. 95–101.

  8. 8.

    In The Great Transformation, Karl Polanyi argues that the creation of a free market and the politics developed to produce the autonomy of the economic field at the end of the 19th century are responsible for the Great Depression of 1929. More deeply, Polanyi shows how this autonomy of the economic field has to provoke some crises, which are partly structural and partly the consequence of social reactions against the violent depolitization of the economic field and its social consequences (See Karl Polanyi, The Great Transformation: The Political and Economic Origins of Our Time, p. 130). If we consider that the liberal order is not only grounded in the autonomy of economy from politics, but also on the relative autonomy of all rational orders, we may extend Polanyi’s hypothesis. An order intrinsically structured around the rationalization and autonomy of social domains should provoke violent social reactions against a form of domination which becomes increasingly impersonal and brutal because of this mechanical impersonality.

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Goupy, M. The state of exception theory of Carl Schmitt and the ambivalent criticism of liberalism. Z Politikwiss 28, 395–408 (2018). https://doi.org/10.1007/s41358-018-0142-3

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