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Urban stream works in Central Europe 1200–1700: municipal administration, hydraulic engineering and flood reconstruction


Technical infrastructures for water supply since antiquity have long been investigated by engineers, archaeologists, and historians, while hydraulic structures in rivers and brooks, in service before 1700, have hardly received any attention. The urgency for a better understanding of late medieval and early modern hydraulic activity in streams has recently arisen in Swiss flood research, which tapped into the copious serial inventories of municipal financial accounts. This contribution provides groundwork for further research. Based on sources from Fribourg (CH), Basel (CH), Regensburg (DE), and Wels (AT), the prevalent motives for the construction of contemporary stream works, their municipal management, and engineering techniques are investigated. The locally dispersed informations from sources and literature are integrated into a coherent overview of urban stream works in Central Europe for the period 1200–1700, including a typology according to hydraulic functions and physical structures. The results show that hydraulic construction in streams was led by principles of urban development, industry, and logistics, as well as protection against fluvial erosion and floods. The maintenance of stream works required large investments of financial, material, personnel, and organisational resources ranking among the highest expenses within municipal construction activity. Finally, the implication of anthropogenic stream interventions for pre-instrumental flood reconstruction is demonstrated with the example of Zurich (CH), and remaining desiderata within the field of research are stated.

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  1. All technical terms were translated from German to English according to Hermann and Bucksch (2013).

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  13. These results have not been published yet.

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  25. StAW KAR (1508), fol. 9r; StABS Bau W 13 (1588), Wuor zu Bünigen mit dreien Absäzen […]; Fugger et al. (15591694) (1620), p. 224; StAR I Ae 1, 10 (1679), p. 485.

  26. Fugger et al. (15591694) (1608–1631), pp. 172, 259; StAR I Ae 1, 9 (1650), p. 859; StAR I Ae 1, 10 (1655), p. 106.

  27. E.g., StAW BAR (1443), fol. 5r-14v; (1492), fol. 17r; StAW KAR (1476), fol. 2v; (1493b), fol. 7v-8r; StABS Bau W 13 (1588).

  28. E.g., StAF CT (1469b), p. 127; (1481bbis), fol. 91r-95v; StAW BAR (1478), fol. 12r-17v; StAW KAR (1503), fol. 16r-20r; Schnitt (1530), p. 136.

  29. StAR I Ae 1, 9 (1638–1646), pp. 664, 798.

  30. E.g., StAW KAR (1472–1493b); StAW BAR (1478–1492); StAF CT (1481b–1482b); StABS Bau W 13 (1588), Steinquader, Kalch, Sand; Schweizerisches Idiotikon (18812012): Fäsche, Faschine(n), Wedele(n).

  31. E.g., Fugger et al. (15591694) (1595–1619), pp. 141, 146, 158, 161, 178, 186, 205, 218.

  32. E.g., StAF CT (1445b), pp. 223, 228; (1521a), fol. 21v-22v; (1521b), fol. 20v-25r; (1571a), fol. 79v; StAW BAR (1478); StAW KAR (1493b), fol. 9r; (1501), fol. 36r; StABS Bau W 13 (1588), Waßerstuben vndt Teichbett V̈berschlag.

  33. StAF CT (1523a), fol. 20r, 21v, 24r; (1523b), fol. 20r, 22v; StABS Bau W 13 (1588), Wuor zu Bünigen mit dreien Absäzen […].

  34. StAF CT (1448b), pp. 200, 204–205.

  35. StABS Bau W 13 (1588), Wuor zu Bünigen mit dreien Absäzen […].

  36. StAF CT (1448b), p. 202; (1449a), pp. 73–75; Fugger et al. (15591694) (1595), p. 145.

  37. HMR G 1983/100-101, Bahre (1638b); StAR I Ae 1, 9 (1643), p. 744; StAR I Ae 1, 10 (1677), p. 451; Fugger et al. (15591694) (1687), p. 267.

  38. E.g., Fugger et al. (15591694) (1561–1608), pp. 70–71, 81–82, 143–145, 159, 170.

  39. Fugger et al. (15591694) (1616–1617), pp. 205, 212–213.

  40. Sickinger (1582); StABS Bau W 13 (1588), V̈berschlag Steinenen Wuehrs; Schweizerisches Idiotikon (18812012): Landfesti, Weri.

  41. StAW KAR (1501), fol. 9r-v, 18r, 21r; StABS Bau W 13 (1588), Wuor zu Bünigen mit dreien Absäzen […]; Fugger et al. (15591694) (1631), p. 259.

  42. StAR I Ae 1, 10 (1651), pp. 20–21.

  43. Schweizerisches Idiotikon (18812012): Arch, Strichschwelli, Wuer.

  44. E.g., StAF CT (1469b), p. 93; (1469bbis), fol. 127v; (1470a), pp. 66–67; (1480b), fol. 25v, 66r-67v; StAW KAR (1472), fol. 3r.

  45. StAF CT (1481b), fol. 92r-v; Rudella (1568) (1444), p. 162; HMR G 1983/100, Bahre (1638b); Schweizerisches Idiotikon (18812012): Schipf, Gegenschwelli, Schupfschwelli, Schupfweri, Tromweri, Wuer.

  46. E.g., Fugger et al. (15591694) (1612), p. 186; StABS Bau W 13 (1588), Wuor zu Bünigen mit dreien Absäzen […]; Martini (1597); HMR G 2011/65, Bahre (1638a); HMR G 2006/10,124 (1659); HMR G 2006/11,219 (1659).

  47. E.g., Fugger et al. (15591694) (1577–1620), pp. 105, 125, 224; HMR G 1983/100-101, Bahre (1638b); StAR I Ae 1, 10 (1695), p. 731.

  48. StABS Bau W 13 (1588).

  49. HMR G 2006/11,219 (1659); Schweizerisches Idiotikon (18812012): Mülitich, Schwelli, Wuer.

  50. Martini (1597); Schweizerisches Idiotikon (18812012): Schrag(en).

  51. StAF CT (1405a), pp. 49–50; (1405b), pp. 31, 33–34; HMR G 2006/11,219 (1659).

  52. StAF CT (1432a), pp. 47–48; (1445a), pp. 175–176; (1448b), pp. 173–176; (1470abis), Est mis en tascho a Rolet Wip[re]cht […]; ZHBL Sondersammlung S 23 fol, Schilling (1513) (1475), p. 177; StAW KAR (1476), fol. 2v; (1493b), fol. 8r; StAW BAR (1499b), fol. 11r-12v; Schweizerisches Idiotikon (18812012): Etter, Hurd, Landfesti, Schwelli, Wedele(n).

  53. E.g., StAF CT (1403b), pp. 28–29; (1444bbis), fol. 86v; (1522a), fol. 56r; Schnitt (1530), pp. 135–136; Fugger et al. (15591694) (1581–1631), pp. 113, 132, 178, 259; StAR I Ae 1, 9 (1641–1643), pp. 710, 744; HMR G 1983/100-101, Bahre (1638b); Schweizerisches Idiotikon (18812012): Landfesti, Chripf(en).

  54. E.g., StAR I Ae 1, 8 (1135), p. 199; StAW KAR (1472), fol. 2v; Fugger et al. (15591694) (1592–1624), pp. 132, 244; StAR I Ae 1, 10 (1653–1677), pp. 63, 451.

  55. StABS Bau W 13 (1588), V̈berschlag mit den Lähenleüten […]; Schweizerisches Idiotikon (18812012): Senkschwelli, Sänkwedele(n).

  56. StAF CT (1444b), pp. 193–199; (1469b), pp. 125–129; (1481b), fol. 89r-93r; (1516a), fol. 64r; StAW BAR (1501), fol. 11r-13r; Fugger et al. (15591694) (1587–1686), pp. 125, 183, 267; HMR G 1983/20, Hoefnagel (1594); HMR G 2011/65, Bahre (1638a); HMR G 1983/100-101, Bahre (1638b); StAR I Ae 1, 10 (1653), p. 63; HMR G 2006/11,219 (1659); HMR G 2006/11,200; Schweizerisches Idiotikon (18812012): Wasserschrag(en), Wuerchaste(n).

  57. StABS Bau W 13 (1588), Wuor zu Bünigen mit dreien Absäzen […].

  58. The River Saane in Fribourg, for which the same method was applied, shows similar trends from the thirteenth to the twentieth century (Wetter et al. 2015; Longoni 2016). In this case, however, the data from chronicles, financial accounts, and archaeological findings did not yield the precision required for significant flood level calculations.

  59. Statistical testing and refinement of the method are presently being pursued in cooperation with Manfred Mudelsee.


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We would like to thank Christian Rohr from the Institute of History at the University of Bern for providing his reproductions of the Welsian municipal accounts and Michael Preischl of the Regensburg historical museum for granting access to the technical blueprints and providing the digitised town vedutas.

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Longoni, R., Wetter, O. Urban stream works in Central Europe 1200–1700: municipal administration, hydraulic engineering and flood reconstruction. Water Hist 11, 31–57 (2019).

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