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Amber, beads and social interaction in the Late Prehistory of the Iberian Peninsula: an update


The identification of archaeological amber has been used in Iberian prehistory to evidence long-distance exchanges and engage Iberia in networks that connect western Europe with central and northern Europe, the emergence of social complexity, and the consolidation of trade networks. However, until now, no comprehensive analytical study of the Iberian amber has been produced to support any of the interpretive models currently in use. This paper approaches the analysis of Iberian Peninsula amber artefacts by considering their provenance (based on FTIR characterization), chronology, and spatial relationship with other exotica. Our work increases the number of analyzed artefacts to 156 (24%), out of the c. 647 currently known for the Iberian Peninsula. Based on these new data and a review of Murillo-Barroso and Martinón-Torres (2012), this overview outlines amber consumption patterns from the 6th to 2nd millennia BCE and demonstrates long-distance amber exchange connecting Iberia with the Mediterranean region from the Neolithic period onwards.

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  1. 1.

    It is impossible to calculate a minimum number of beads. The collection is heavily degraded and the museum has individualized 168 records that account for beads and fragments.

  2. 2.

    In the same site of Valencina de la Concepción, just 200 m from the Montelirio tholos.

  3. 3.

    Usually recorded as a proper band as seen in the mean spectrum (Fig. 13), or as a shoulder as seen in Fig. 12.

  4. 4.

    Data was acquired using a HORIBA Jobin Yvon LabRAM HR system. The laser diode, when operated at a wavelength of 532.06 nm, produces up to 15 mW of power in the source. Filters to reduce the laser’s power were not used. The acquisition time was 32 s per acquisition, up to a maximum of 20. The spectral measurement range chosen was between 100 and 1800 cm−1 using a 100× lens with a CCD multi-channel detector. The selected measurement is accurate to 1 cm−1. The measurement area selected was 1000 μm in diameter.

  5. 5.

    Measured with an Oxford Instrument XMET-7500 EDX elemental analyser. Chemical composition was dominated by Si, Al and K, together with other minor elements as Fe, Rb…

  6. 6.

    Measured with a Panalytical ASD Terraspec HALO spectrometer. The device identified the beads against its own database as muscovite and brammalite.

  7. 7.

  8. 8.

    For a detailed discussion of whether trade routes existed or not, the reader is recommended to consult (Renfrew 1993; Hughes-Brock 2011).

  9. 9.

    Campo de Hockey necropolis beads spectra remain unpublished and a Sicilian origin has not been rejected. They are said to be non-Baltic ambers (Vijande Vila et al. 2015).

  10. 10.

    Radiocarbon dates from Orca de Seixas are subject to debate because the recovered finds consist mainly of bell beakers (Boaventura 2009). They are not associated to the amber beads, and therefore, must be taken with extreme caution. .

  11. 11.

    Radiocarbon calibrated dates for charcoal from the base levels of these megaliths range from the last quarter of the 4th to first quarter of the 3rd millennia BCE. However, the laboratory responsible for the radiocarbon dating reported that due to small sample size they were not able to perform standard procedures for sample preparation and that dates must be taken with precaution. In addition, scholars agreed that this date is overestimated if compared with the material assemblage recovered (Mujika and Armendariz 1991; Ontañón 2003).

  12. 12.

    The cave was in use from the 3rd quarter of the 4th millennium to the Bronze Age. However, recent research has shown a major use during the second half of the 4th millennium and a Bell Beaker phase (McClure et al. 2010; García Puchol et al. 2013). No chronological attribution is available for the amber beads.

  13. 13.

    The Trinitapoli (1700–1400 cal BCE) amber origin remains unknown (Angelini and Bellintani 2005, 2016; Bellintani 2010), although it may have had a Sicilian origin. If this is true, these could be considered the latest-used Italian simetite beads.


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The authors wish to thank the Museu de Évora (Antonio Alegria), Museo Nacional de Arqueología (Antonio Carvalho), Museo Arqueológico de Sevilla (Ana Navarro and Concha Sanmartín), Museo de Almería (María Isabel Pérez and Manuel Ramos), and Museo de Granada (Isidro Toro) for access to the collections there deposited.


The authors acknowledge the Ministerio de Economía y Competitividad (MINECO) for the financial support (HAR2012-34620) and the Ministerio de Ciencia e Innovación (MICIN) for the postdoctoral grants under the program Juan de la Cierva (C.P. Odriozola JCL-2011-10491 and M. Sanz FJCI-2014-21386), the University of Sevilla for a postdoctoral contract (C.P. Odriozola) and a predoctoral grant (J.A. Garrido-Cordero) under the V Plan Propio de Investigación. J. Daura holds a postdoctoral grant (SFRH/BPD/100507/2014) from the Portuguese Fundação para a Ciência e a Tecnologia using funding from the FSE/POPH.

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Correspondence to Carlos P. Odriozola.

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Odriozola, C.P., Sousa, A.C., Mataloto, R. et al. Amber, beads and social interaction in the Late Prehistory of the Iberian Peninsula: an update. Archaeol Anthropol Sci 11, 567–595 (2019).

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  • Amber
  • FTIR
  • Iberia
  • Provenance
  • Prehistory