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Earth Ovens (Píib) in the Maya Lowlands: Ethnobotanical Data Supporting Early Use

Earth Ovens ( Píib ) in the Maya Lowlands: Ethnobotanical Data Supporting Early Use. Earth oven cooking is very important among the Yucatec Maya. It is used for daily, festive, and ceremonial occasions, contrasting with other Mesoamerican cultures that use this technique sporadically. In this paper we present an ethnobotanical analysis of the use of earth ovens in a Maya community in Yucatan, Mexico, and discuss its possible antiquity, probable reasons for its continuity, and its current and past importance. We found four oven types in daily use as well as in ritual and celebratory contexts. These involve both men and women in a way that favors transmission of traditional knowledge to the next generation and promotes social bonding and ethnic identity. Of the 46 plant species used in their construction or for the dishes cooked in them, 82% are native and produced in traditional agricultural systems: milpa (kool in Maya) maize-bean-squash association and conuco (pach pakal in Maya) based on tubers such as manioc (Manihot esculenta Crantz). Research suggests that this food preparation technology has the same antiquity as its associated agricultural systems (approximately 3400 to 3000 B.C.E.). Earth ovens were probably used to cook roots and meat in the Archaic and then to cook tamales (vegetal-wrapped maize dough) beginning in the Preclassic. Continuity of traditional agricultural and cultural practices has favored preservation of earth ovens.

El horno bajo tierra ( píib ) en las tierras bajas mayas: El análisis etnobotánico apoya su uso temprano. La preparación de alimentos en horno bajo tierra es muy importante entre los mayas yucatecos. Se usa de manera cotidiana, para ocasiones festivas y para ceremonias, contrastando con lo que ocurre en las otras culturas mesoamericanas, quienes usan esta técnica de manera esporádica. En este artículo, presentamos un análisis etnobotánico de los hornos bajo tierra en una comunidad maya en Yucatán, México, y discutimos su posible antigüedad y las posibles razones de su continuidad e importancia actual y pasada. Encontramos cuatro tipos de hornos, tanto de uso diario, como en contextos festivo y ritual. En su construcción y uso participan hombres y mujeres de una manera que favorece la transmisión de los conocimientos tradicionales a la siguiente generación, promueve la vinculación social y la identidad étnica. De las 46 especies de plantas utilizadas en su construcción y en la preparación de los platillos cocinados en ellos, 82% son nativos y se producen en los sistemas agrícolas tradicionales milpa (kool en maya) asociación maíz-frijol-calabaza y conuco (pach pakal en maya) asociación basada en tubérculos como yuca (Manihot esculenta Crantz). La investigación sugiere que esta tecnología de preparación de alimentos tiene la misma antigüedad que dichos sistemas agrícolas (aproximadamente 3400 a 3000 a. C.). Los hornos de tierra probablemente fueron usados para cocinar carne y raíces en el Arcaico y en el Preclásico comenzaron a usarse para cocer tamales (alimento a base de masa de maíz envuelta en hojas vegetales). La continuidad de la agricultura tradicional y de las prácticas culturales ha favorecido la permanencia del horno bajo tierra.

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Acknowledgments

Partial financial support was received from the Red Latinoamericana de Botánica and the Andrew Mellon Foundation through a field work grant and by the Programa del Mejoramiento del Profesorado PROMEP /103.5/09/4348 through a graduate studies scholarship, all awarded to Carmen Salazar. The authors thank Silvia Terán, Paulina Machuca, and the anonymous reviewers of this article for their comments, Teresa Pulido for administrative assistance, and the families of Xocén, especially Maura Dzib Canul, for their hospitality.

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Correspondence to Patricia Colunga-GarcíaMarín.

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Salazar, C., Zizumbo-Villarreal, D., Brush, S.B. et al. Earth Ovens (Píib) in the Maya Lowlands: Ethnobotanical Data Supporting Early Use. Econ Bot 66, 285–297 (2012). https://doi.org/10.1007/s12231-012-9207-2

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Key Words

  • Maya Lowlands
  • earth oven
  • food culture
  • cultural continuity