Economic Botany

, Volume 66, Issue 3, pp 285–297 | Cite as

Earth Ovens (Píib) in the Maya Lowlands: Ethnobotanical Data Supporting Early Use

  • Carmen Salazar
  • Daniel Zizumbo-Villarreal
  • Stephen B. Brush
  • Patricia Colunga-GarcíaMarín
Article

Earth Ovens (Píib) in the Maya Lowlands: Ethnobotanical Data Supporting Early Use. Earth oven cooking is very important among the Yucatec Maya. It is used for daily, festive, and ceremonial occasions, contrasting with other Mesoamerican cultures that use this technique sporadically. In this paper we present an ethnobotanical analysis of the use of earth ovens in a Maya community in Yucatan, Mexico, and discuss its possible antiquity, probable reasons for its continuity, and its current and past importance. We found four oven types in daily use as well as in ritual and celebratory contexts. These involve both men and women in a way that favors transmission of traditional knowledge to the next generation and promotes social bonding and ethnic identity. Of the 46 plant species used in their construction or for the dishes cooked in them, 82% are native and produced in traditional agricultural systems: milpa (kool in Maya) maize-bean-squash association and conuco (pach pakal in Maya) based on tubers such as manioc (Manihot esculenta Crantz). Research suggests that this food preparation technology has the same antiquity as its associated agricultural systems (approximately 3400 to 3000 B.C.E.). Earth ovens were probably used to cook roots and meat in the Archaic and then to cook tamales (vegetal-wrapped maize dough) beginning in the Preclassic. Continuity of traditional agricultural and cultural practices has favored preservation of earth ovens.

Key Words

Maya Lowlands earth oven food culture cultural continuity 

El horno bajo tierra (píib) en las tierras bajas mayas: El análisis etnobotánico apoya su uso temprano. La preparación de alimentos en horno bajo tierra es muy importante entre los mayas yucatecos. Se usa de manera cotidiana, para ocasiones festivas y para ceremonias, contrastando con lo que ocurre en las otras culturas mesoamericanas, quienes usan esta técnica de manera esporádica. En este artículo, presentamos un análisis etnobotánico de los hornos bajo tierra en una comunidad maya en Yucatán, México, y discutimos su posible antigüedad y las posibles razones de su continuidad e importancia actual y pasada. Encontramos cuatro tipos de hornos, tanto de uso diario, como en contextos festivo y ritual. En su construcción y uso participan hombres y mujeres de una manera que favorece la transmisión de los conocimientos tradicionales a la siguiente generación, promueve la vinculación social y la identidad étnica. De las 46 especies de plantas utilizadas en su construcción y en la preparación de los platillos cocinados en ellos, 82% son nativos y se producen en los sistemas agrícolas tradicionales milpa (kool en maya) asociación maíz-frijol-calabaza y conuco (pach pakal en maya) asociación basada en tubérculos como yuca (Manihot esculenta Crantz). La investigación sugiere que esta tecnología de preparación de alimentos tiene la misma antigüedad que dichos sistemas agrícolas (aproximadamente 3400 a 3000 a. C.). Los hornos de tierra probablemente fueron usados para cocinar carne y raíces en el Arcaico y en el Preclásico comenzaron a usarse para cocer tamales (alimento a base de masa de maíz envuelta en hojas vegetales). La continuidad de la agricultura tradicional y de las prácticas culturales ha favorecido la permanencia del horno bajo tierra.

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Copyright information

© The New York Botanical Garden 2012

Authors and Affiliations

  • Carmen Salazar
    • 1
  • Daniel Zizumbo-Villarreal
    • 1
  • Stephen B. Brush
    • 2
  • Patricia Colunga-GarcíaMarín
    • 1
  1. 1.Unidad de Recursos Naturales, Centro de Investigación Científica de YucatánMéridaMéxico
  2. 2.Human and Community Development DepartmentUniversity of CaliforniaDavisUSA

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