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The Influence of Positivism in the Nineteenth Century Astronomy in Argentina

Abstract

In this paper we analyze the influence of positivism in Argentina astronomical culture in the nineteenth century. We did the analysis from two dimensions, scientific knowledge development and science teaching. Because Argentina was a very young country at that time, it was of singular importance, not only the development of scientific knowledge itself, but also the training of human resources for the transfer of such knowledge. In this regard, the influence of astronomy, in its role of modernizing discipline related to positivist ideal, was particularly noticeable in the training of teachers of primary schools. Domingo F. Sarmiento represents a turning point for the astronomy development in Argentina; his thought was strongly influenced by the Comtean positivism. Sarmiento believed that Copernican astronomy was one of the critical scientific disciplines to the formation of a “modern” citizen. Astronomy in Argentina was influenced by two epistemological streams: French and German positivism; however the first one was the most important. We shall show the relevant influence of the socio-historical context over the scientific development. We shall also see that science was a fundamental social actor in Argentina history.

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Fig. 1
Fig. 2

Notes

  1. The May Revolution was a long series of events that originated in the week from May 18–25, 1810, in Buenos Aires, capital of the Viceroyalty of the Río de la Plata, a Spanish colony that included roughly the territories of present-day Argentina, Bolivia, Paraguay, Uruguay and part of Brazil and Chile. These events marked the beginning of the independence movement in Argentina and Uruguay, and they had strong influence on the other countries.

  2. In relation to Rosas’ standing and contributions, some authors propose an opposite thesis. For example, for Bobbio (2001) Rosas’ image, policy and politics represented a particular stage in Argentine history that synthesized and exceeded the previous stages.

  3. The original text in Spanish was “Sería también indispensable comprar algunos instrumentos de Astronomía sea para hacer observaciones astronómicas, sea porque no habiendo un curso particular de esa ciencia, yo creo hacer un gran servicio en todo, presentando una idea de ella en mi curso de Física”.

  4. La Abeja Argentina Nº 4, 15th July of 1822, http://books.google.com.ar/books/about/La_abeja_argentina.html?id=1-kpAAAAYAAJ&redir_esc=y, Accessed on 6th March of 2012.

  5. Jesús T. Lucero, Reseña Histórica de la Escuela Normal Superior “Juan Pascual Pringles”, en el 75° Aniversario de su Fundación, 18761951, Buenos Aires, 1951.

  6. Ministerio de Instrucción Pública, Programas para los Colegios Nacionales, Buenos Aires, 1984.

  7. Universidad Nacional de La Plata, Informe sobre la Educación Secundaria y Normal, La Plata, 1983.

  8. The weekly workload was distributed as follows: Literature, 4 h, Chemistry, 4 h, Contemporary and Argentine History, 3 h, Natural History, 3 h, Philosophy, 3 h, English, 3 h, Physics, 2 h, Civic Instruction, 1 h, Cosmography, 1 h.

  9. See Cornejo (2006) for the full picture of the texts studied in this research.

  10. “Copérnico tiene la gloria de haber sido el primero en formular el verdadero sistema del movimiento planetario”… “Es verdad que por entonces éste adolecía de defectos y no resolvía ciertas dificultades, por lo cual era considerado como una hipótesis. Varios sabios, y aún astrónomos, combatieron el nuevo sistema, entre ellos el célebre Tycho Brahe, en 1587; en cuanto al movimiento de traslación de la tierra, decían que en esta suposición debía observarse algún cambio aparente en la posición relativa de las estrellas, lo que no se verificaba. Por entonces, los partidarios de Copérnico no pudieron resolver la dificultad ni otras análogas, que solamente más tarde se deshicieron” (p. 87).

    “Galileo, de Pisa…descubrió además cuatro satélites de Júpiter y su movimiento en torno de éste: pero debe observarse que, si bien los hechos mencionados prueban que no todos los astros describen órbitas en torno de la tierra, no dan, sin embargo, un argumento decisivo en favor del nuevo sistema. Efectivamente, estos hechos podían explicarse con la hipótesis de Tycho Brahe, según la cual…Otras pruebas que daba Galileo en sus célebres Diálogos, eran mal interpretados textos de las Sagradas Escrituras, llevándose así la cuestión al terreno de la teología, por culpa de Galileo, que tenía marcada afición a discusiones y sutilezas teológicas. Con razón dice un historiador que Galileo fue condenado no por buen astrónomo sino por mal teólogo…” (pp. 87–88).

  11. See Pesce (1991).

  12. See Di Santillana (1955).

  13. Translation of the legends in Fig. 2: THEOLOGICAL STAGE I; (a) GRECO-EGYPTIAN, Ptolemaic system; (b) CHRISTIAN, Earth's cut in the Christianized Ptolemaic system that presents the inside of Earth and divisions of hell;

    METAPHYSICAL STAGE II, Variant of Cartesian Vortices System;

    POSITIVE STAGE III, The Sun with Mercury turning around the center, Copernican system (sic, confused expression in the original text).

  14. “Es así como la Astrología conviértese en Astronomía y el fenómeno voluntario o querido del Dios de las alturas, en hecho, simple producto de una ley relativa que se cumple”… “es uno de los más bellos triunfos de la ciencia precisa y profunda de los sabios modernos”.

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Santilli, H., Cornejo, J.N. The Influence of Positivism in the Nineteenth Century Astronomy in Argentina. Sci & Educ 22, 1505–1518 (2013). https://doi.org/10.1007/s11191-012-9468-2

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  • Nineteenth Century
  • Astronomical Observatory
  • Social Progress
  • Buenos Aires Province
  • Positivist Philosophy