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Student movements and politics in Latin America: a historical reconceptualization

Abstract

Student movements have played a significant political role in the history of Latin America. Since the beginning of the 20th century until now, students have transformed their universities, resisted totalitarian and authoritarian regimes and struggled against US military occupations. In the early 1900s these movements promoted university reforms, autonomy, shared governance, Latin Americanism, and university obligations towards social change. During the 1960s and 1970s, they fought for democratization and committed to attempts for profound radical transformations of society in many countries. In the 1980s student movements resisted structural adjustment policies and attempts to increase tuition. A decade later they continued to defend public universities against privatization and marketization brought about by the neoliberal model. In spite of these historical facts, mainstream literature in the 1980s and 1990s predicted the decline and even death of student movements in the region. A historical reconceptualization of student mobilization is presented in this article in order to fully grasp the impact and sustained presence of student movements in Latin America up to the present day. In this way it is possible to understand the existing links between movements over time and across countries, the continuity and shifts in student discourses, demands and strategies, and the emergence of new struggles for gender equality and to eradicate violence against women.

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Notes

  1. Brunner (1986) explicitly states that it is risky to suggest hypothesis about the future behavior of student movements in Latin America, especially in a context of high degrees of uncertainty (p. 288).

  2. Manifiesto Liminar (Barros et al. 1918).

  3. A comprehensive set of studies about different student movements in Latin America, from de 17th century to the 2010s, has been compiled in five volumes by Renate Marsiske (1999b, 1999a, 2006, 2015, 2017).

  4. According to Brunner (1990, pp. 17, footnote 61), after the colonial period there were only 25 universities and a few other higher learning institutions.

  5. World Bank. Data. https://data.worldbank.org/indicator/SE.TER.ENRR?locations=ZJ.

  6. Jean Meyer (2008, p. 181 translation by the author) summarized the following movements:

    • 1963: Students play a major role on radical political change in Ecuador.

    • 1964: They participate (provoke?) de fall of Ecuador and Bolivia regimes.

    • 1966: Student struggles in Mexico (Mexico City, Morelia, Culiacán, Hermosillo), Ecuador, Chile (Concepción), Colombia (Medellín) and specially in Brazil (from March to September the protest movement against the dictatorship wins all of the universities and culminates in Rio de Janeiro on September 21 with violent fights between students and the police) and in Venezuela (June 1966, mutinies in Caracas following Ojeda’s (a veteran of revolutionary struggles) alleged suicide inside police quarters. Government occupies the University of Caracas on December 14th.

    • 1967: Venezuela, March 2, temporary closure of the University. Brazil, May: large demonstrations in Recife against a cultural agreement signed with the USA and a US modeled university reform.

    • 1968: Mutinies in Río [de Janeiro] on May, June and July. Very violent skirmishes in Lima starting on July 20. Beginning of the Mexican crisis.

  7. For a description of such US attempts to “export progress” through higher education development models, see Levy (2005) and a critique by Ordorika (2007).

  8. World Bank. Data. https://data.worldbank.org/indicator/SE.TER.ENRR?locations=ZJ.

  9. Alain Devaquet was minister of universities under the government of the conservative prime minister Jacques Chirac. The proposed law would have established stricter selection processes for acceptance into universities, an increase in enrollment fees, and the implementation of a hierarchy structure similar to that common prior to 1968. After 2 weeks of protests the government withdrew its proposed legislation before it could be voted on by the National Assembly (Mergier, 1986).

  10. From 1985 to 1995 higher education enrollments in Latin America remained almost stagnant. World Bank. Data. https://data.worldbank.org/indicator/SE.TER.ENRR?locations=ZJ.

  11. By 2010 higher education enrollments in Latin America had grown to 41%. World Bank. Data. https://data.worldbank.org/indicator/SE.TER.ENRR?locations=ZJ.

  12. The outraged.

  13. Following a disastrous appearance by the PRI’s presidential candidate, Enrique Peña Nieto, in the Universidad Iberoamericana in which he fled the auditorium after being met by students protesting him with signs and boos and whistles, various politicians claimed to the media that the protesters were not students but rather outsiders brought in by the opposition candidate to cause problems. Indignant, the students launched a call to action on Facebook for their fellow students to upload videos of themselves with their university I.D. as part of a campaign called “131 students of the Ibero respond.” A majority of the country’s public universities joined the movement, hence the name #IAm132.

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Ordorika, I. Student movements and politics in Latin America: a historical reconceptualization. High Educ 83, 297–315 (2022). https://doi.org/10.1007/s10734-020-00656-6

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