Improving farmers markets and challenging neoliberalism in Argentina

Abstract

Although typically invisible, neoliberal policies and ideologies are often at the root of why farmers markets struggle to offer affordable prices for consumers, sufficient income for farmers, and expand socially and environmentally sustainable food systems. Argentinian ferias francas, a variation on farmers markets, offer a unique case to examine how they may be designed to alleviate these issues by challenging neoliberalism through legislative mechanisms. Ferias francas emerged as an explicitly anti-neoliberal, grassroots response to Argentina’s expansion of neoliberal agricultural policies that stimulated global agribusiness and displaced small-scale farmers. Organizers partnered with municipal, provincial, and national governments to develop legislation to support small-scale farmers and to make the network of ferias competitive with global agribusiness. I ask, how can organizers expand farmers markets’ potential to fulfill the social and environmental goals of agri-food movements, given neoliberal capitalism’s constraints and contradictions? I analyze feria legislation by situating it in its social and historical context, and comparing legislative mechanisms to core elements of neoliberalism in the economy and in the everyday mentalities of agri-food activists. I find that mechanisms such as setting prices lower than neighboring supermarkets and establishing uniform prices for feria goods contest some aspects of neoliberalism. However, the ferias also reproduce neoliberalism, and are still subject to the price standards set under the global neoliberal agroeconomy, raising questions about their prospects for sustainability under neoliberal capitalism. This analysis of feria legislation makes neoliberalism’s influence on farmers markets visible and highlights legislative mechanisms that address some of its harmful effects.

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Notes

  1. 1.

    All translations are my own, from the original Spanish.

  2. 2.

    “surgieron como respuesta a la crisis que atravesaba el sector agrícola en la provincia y el país producto de la política neoliberal”.

  3. 3.

    A limitation of this research is that I have no empirical data to suggest that the legislation does what it states on the ground. A ripe area of future research would be to conduct ethnographic observations and interviews with feriantes (vendors) to discern their actual perceptions and practices of neoliberalism, the state, and the ferias. Nevertheless, analysis of feria legislation highlights concrete examples of policymakers’ intent at various jurisdictional levels, which affect how the ferias are structured but which may not be evident exclusively from site-specific research.

  4. 4.

    “la implementación de una política neoliberal que significó, entre otras cosas, las privatizaciones, una política monetaria de equiparación y la desregulación del mercado, bajando los precios de las materias primas y provocando una profunda crisis que se instala definitivamente entre los pequeños y medianos productores”.

  5. 5.

    “Esos otros—migrantes del norte, comerciantes, trabajadores industriales o de servicios…la reconfiguración del lugar material y simbólico…que imponen lógicas de ocupación y valoración…En ese escenario transformado, emergen otras voces y presencias”.

  6. 6.

    “Si bien se encuentran exentas del pago de impuestos o tasas impositivas (razón por la cual se denominan “francas”), existe un acuerdo de que los productos que se comercializan en las ferias deben tener un precio menor que los precios de los comercios de la zona, de modo de efectuar una contribución social a la comunidad que los consume”.

  7. 7.

    Son muchos y muy diversos los dilemas que enfrentan las ferias hoy, ya sea en cuanto a las condiciones de producción y vínculo con la naturaleza; la diferenciación interna dentro de los grupos de feriantes (origen cultural, nivel de capitalización, etc.); la participación de los consumidores en la construcción de las ferias francas; los límites o “techos” de las ferias como espacios de intercambio local; el vínculo con el Estado y otros espacios institucionales; la redefinición de las relaciones de poder, etcétera”.

  8. 8.

    “Tener procedencia en la Economía Social y Solidaria…No ser producidos en la localidad…No ser perecederos…Que cumplan, además, con la particularidad de fomentar el intercambio regional y cultural”.

  9. 9.

    “teniendo en cuenta el carácter social y de fomento de las Ferias Francas como además las condiciones del mercado”.

  10. 10.

    “darle a los pequeños productores oportunidades de acceso al mercado que habitualmente no tienen…Es necesaria también la fijación de un precio justo para cada producto, evitando la reiterada situación de que el productor reciba por sus productos un bajo precio y el consumidor pague altos precios, siendo beneficiados normalmente los intermediarios”.

Abbreviations

AFNs:

Alternative food networks

GM:

Genetically modified

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Acknowledgements

I thank Catherine Ashcraft, Christina Jolejole-Foreman, Thomas Safford, and the Environmental Planning, Policy, and Sustainability lab at the University of New Hampshire for their valuable comments. I am grateful to Pinar Batur at Vassar College, Danielle Falzon at Brown University, Michael Bell and Angela Serrano at the University of Wisconsin-Madison, and the anonymous reviewers for their helpful feedback.

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Leslie, I.S. Improving farmers markets and challenging neoliberalism in Argentina. Agric Hum Values 34, 729–742 (2017). https://doi.org/10.1007/s10460-017-9774-z

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Keywords

  • Sustainable agriculture
  • Farmers markets
  • Capitalism
  • Law
  • Policy
  • Latin America