Advertisement

African Archaeological Review

, Volume 33, Issue 1, pp 61–74 | Cite as

The Shay Culture of Ethiopia (Tenth to Fourteenth Century ad): “Pagans” in the Time of Christians and Muslims

  • François-Xavier Fauvelle
  • Bertrand Poissonnier
Original Article

Abstract

A new medieval culture called the “Shay culture” has recently been described in Ethiopia: it is characterised by hypogean and megalithic funerary structures, collective burial practices and a highly distinctive material culture including funerary potteries. These characteristics indisputably define a “Pagan” culture, in a region and at a time (tenth to fourteenth century ad) where Pagans could only face the expansion of Christianity and the development of neighbouring Muslim polities. While documenting some aspects of this cultural entity on archaeological grounds, this article re-envisions the Ethiopian Pagans no longer as “pre-Christians” and/or “pre-Muslims” but as historical competitors with, and economic partners of, their neighbours.

Keywords

Ethiopia Middles Ages Funerary structures Megalithism Christianity Islam 

Résumé

Une nouvelle culture médiévale, appelée « Shay » a récemment été décrite en Ethiopie; elle est caractérisée par des structures funéraires hypogées et mégalithiques, des pratiques d’ensevelissement collectif et une culture matérielle hautement reconnaissable, notamment la poterie funéraire. Ces caractères définissent indiscutablement une culture « païenne », dans une région et à une époque (les Xe-XIVe s. AD) où ces Païens firent face à l’expansion du christianisme et au développement de formations politiques islamiques. Tout en documentant certains aspects de cette culture sous le jour de l’archéologie, cet article invite à ré-envisager ces Païens éthiopiens non plus seulement comme des « pré- » chrétiens ou des « pré- » musulmans, mais comme des acteurs en compétition historique et en partenariat économique avec leurs voisins.

Notes

Acknowledgments

The authors wish to thank Claire Bosc-Tiessé (CNRS, IMAF, Paris, France) as well as two anonymous reviewers for their comments on this article, and Becky Miller for her revision of the English. All field missions and material analyses referred to in this paper were conducted with the permission of the Authority for Research and Conservation of the Cultural Heritage (ARCCH) in Ethiopia, and all the material collected from excavations conducted by the authors were deposited in Ethiopian museums (Addis Ababa and Däse).

References

  1. Anfray, F. (1963). La première campagne de fouilles à Matara, près de sénafé (Novembre 1959-Janvier 1960). Annales d’Ethiopie, 5, 87–166.CrossRefGoogle Scholar
  2. Anfray, F. (1983). Tumulus, pierres levées et autres vestiges dans le Manz en Éthiopie. In J. Segert & J. E. Bodrogligeti (Eds.), Ethiopian studies dedicated to Wolf Leslau on the occasion his seventy-fifth birthday, November 14th 1981 (pp. 508–518). Wiesbaden: Harrassowitz Verlag.Google Scholar
  3. Anfray, F. (2012). The archaeological excavation of a city of Ancient Eritrea. In F.-X. Fauvelle-Aymar (Ed.), Palethnology of Africa. Palethnology, revue bilingue de préhistoire, vol. 4 (pp. 11–48).Google Scholar
  4. Beck, H. C. (1931). Rhodesian beads. In G. Caton-Thompson (Ed.), The Zimbabwe culture: Ruins and reactions, appendix I (pp. 229–242). Oxford: Clarendon.Google Scholar
  5. Bernand, É., Drewes, A. J., & Schneider, R. (1991). Recueil des inscriptions de l’Éthiopie des périodes pré-axoumite et axoumite (Vol. 2). Paris: De Boccard.Google Scholar
  6. Bosc-Tiessé, C. (2010). Catalogue des autels et meubles d’autels en bois (tabot et manbara tabot) des églises de Lalibela: Jalons pour une histoire des objets et des motifs. Annales d’Éthiopie, 25, 55–101.Google Scholar
  7. Bosc-Tiessé, C., Derat, M.-L., Bruxelles, L., Fauvelle, F.-X., Gleize, Y., & Mensan, R. (2014). The Lalibela rock hewn site and its landscape (Ethiopia): An archaeological analysis. Journal of African Archaeology, 12(2), 141–164.CrossRefGoogle Scholar
  8. Chittick, N. (1974). Kilwa: An Islamic trading city on the East African Coast (Vol. 2). Nairobi: British Institute in Eastern Africa.Google Scholar
  9. Derat, M.-L. (2003). Le domaine des rois éthiopiens, 1270–1527: Espace, pouvoir et monachisme. Paris: Publications de la Sorbonne.Google Scholar
  10. Derat, M.-L. (2006). The acts of King Lalibäla: Structure, literary models and dating elements. In S. Uhlig (Ed.), Proceedings of the XV th International Conference of Ethiopian Studies (pp. 561–568). Wiesbaden: Harrassowitz Verlag.Google Scholar
  11. Derat, M.-L. (2010). Les donations du roi Lālibalā : Éléments pour une géographie du royaume chrétien d’Éthiopie au tournant du XIIe et du XIIIe siècle. Annales d’Éthiopie, 25, 19–42.Google Scholar
  12. Derat, M.-L., & Jouquand, A.-M. (2012). Gabriel, une église médiévale d’Ethiopie. Interprétations historiques et archéologiques de sites chrétiens autour de Meshāla Māryām (Manz, Ethiopie), XV e -XVII e siècles. Paris: De Boccard (Annales d’Ethiopie hors-série 2).Google Scholar
  13. Fauvelle-Aymar, F.-X. (2013a). Le Rhinocéros d’or. Histoires du Moyen Âge africain. Paris: Alma.Google Scholar
  14. Fauvelle-Aymar, F.-X. (2013b). Desperately seeking the Jewish kingdom of Ethiopia: Benjamin of Tudela and the Horn of Africa (twelfth century). Speculum, 88(2), 383–404.CrossRefGoogle Scholar
  15. Fauvelle-Aymar, F.-X., & Hirsch, B. (2010). Muslim historical spaces in Ethiopia and the Horn of Africa: A reassessment. Northeast African Studies, 11(1), 25–54.CrossRefGoogle Scholar
  16. Fauvelle-Aymar, F.-X., & Hirsch, B. (2011). Espaces musulmans de la Corne de l’Afrique au Moyen Âge: Etudes d’archéologie et d’histoire. Paris: De Boccard (Annales d’Ethiopie hors-série 1).Google Scholar
  17. Fauvelle-Aymar, F.-X., & Poissonnier, B. (2012). La culture Shay d’Ethiopie (X e -XIV e siècles). Recherches archéologiques et historiques sur une élite païenne. Paris: De Boccard (Annales d’Ethiopie hors-série 3).Google Scholar
  18. Fauvelle-Aymar, F.-X., Ayenachew, D., Hirsch, B., & Bernard, R. (2008). Les monuments mégalithiques du Mänz (nord-Shoa): Un inventaire provisoire. Annales d’Ethiopie, 23, 329–398.Google Scholar
  19. Fauvelle-Aymar, F.-X., Hirsch, B., Ménard, C., Mensan, R., & Pradines, S. (2010a). Archéologie et histoire de l’islam dans la Corne de l’Afrique: État des recherches. Civiltà del Mediterraneo, 16–17, 29–58.Google Scholar
  20. Fauvelle-Aymar, F.-X., Bruxelles, L., Mensan, R., Bosc-Tiessé, C., Derat, M.-L., & Fritsch, E. (2010b). Rock-cut stratigraphy: Sequencing the Lalibela churches. Antiquity, 84(326), 1135–1150.CrossRefGoogle Scholar
  21. Francis, P., Jr. (1986). Bead report XVIII: The Asian bead study tour, part IV: A little tube of glass. Ornament, 10(1), 54–57. 74–78.Google Scholar
  22. Francis, P., Jr. (2002a). Asia’s maritime bead trade, 300 B.C. to the present. Honolulu: University of Hawaii Press.Google Scholar
  23. Francis, P., Jr. (2002b). Beads. In J. L. Bacharach (Ed.), Fustat finds. Beads, coins, medical instruments, textiles, and other artifacts from the Awad collection (pp. 12–31). Cairo: The American University in Cairo Press.Google Scholar
  24. François, V. (1999). Céramiques médiévales à Alexandrie. Cairo: Institut Français d’Archéologie Orientale.Google Scholar
  25. Henderson, J., McLoughlin, S. D., & McPhail, D. S. (2004). Radical changes in Islamic glass technology: Evidence for conservatism and experimentation with new glass recipes from early and middle Islamic Raqqa, Syria. Archaeometry, 46, 439–468.CrossRefGoogle Scholar
  26. Hirsch, B., & Poissonnier, B. (2000). Recherches historiques et archéologiques à Meshalä Maryam (Mänz, Éthiopie): Résultats préliminaires. Annales d’Éthiopie, 16, 59–87.Google Scholar
  27. Joussaume, R. (1980). Le mégalithisme en Éthiopie. Monuments funéraires protohistoriques du Harar. Paris: Muséum National d’Histoire Naturelle.Google Scholar
  28. Joussaume, R. (1995). Tiya: L’Ethiopie des mégalithes. Chauvigny: Association des Publications Chauvinoises.Google Scholar
  29. Joussaume, R. (2007). Tuto Fela et les stèles du Sud de l’Ethiopie. Paris: Editions Recherche sur les Civilisations.Google Scholar
  30. Joussaume, R. (2012). The superimposed cemeteries of Tuto Fela in Gedeo country (Ethiopia), and thoughts on the site of Chelba-Tutitti. In F.-X. Fauvelle-Aymar (Ed.), Palethnology of Africa. Palethnology, revue bilingue de préhistoire, vol. 4 (pp. 87–110).Google Scholar
  31. Munro-Hay, S. (1991). Aksum. An African civilisation of late antiquity. Edinburgh: Edinburgh University Press.Google Scholar
  32. Phillipson, D. W. (2000). Archaeology at Aksum, Ethiopia, 1993-7. London: The British Institute in Eastern Africa.Google Scholar
  33. Phillipson, D. W. (2009). Ancient churches of Ethiopia, fourth-fourteenth centuries. New Haven: Yale University Press.Google Scholar
  34. Phillipson, D. W. (2012). Foundations of an African civilisation. Aksum and the Northern Horn, 1000 BC – AD 1300. Woodbridge: James Currey.Google Scholar
  35. Poissonnier, B. (2012). The giant stelae of Aksum in the light of the 1999 excavation. In F.-X. Fauvelle-Aymar (Ed.), Palethnology of Africa. Palethnology, revue bilingue de préhistoire, vol. 4 (pp. 49–86P.Google Scholar
  36. Robertshaw, P., Magnavita, S., Wood, M., Melchiorre, E., Popelka-Filcoff, R., & Glascock, M. D. (2009). Glass beads from Kissi (Burkina Faso): Chemical analysis and archaeological interpretation. In S. Magnavita, L. Kote, P. Breunig, & O. A. Ide (Eds.), Crossroads/Carrefour Sahel. Cultural and technological developments in first millennium BC/AD West Africa (pp. 105–118). Frankfurt: Africa Magna Verlag.Google Scholar
  37. Robertshaw, P., Wood, M., Melchiorre, E., Popelka-Filcoff, R., & Glascock, M. D. (2010). Southern African glass beads: Chemistry, glass sources and patterns of trade. Journal of Archaeological Science, 37, 1898–1912.CrossRefGoogle Scholar
  38. Robin, C., & de Maigret, A. (1998). Le grand temple de Yéha (Tigray, Éthiopie), après la première campagne de fouilles de la mission française (1998). Comptes rendus des séances de l’Académie des Inscriptions et des Belles-Lettres, 3, 737–798.Google Scholar
  39. Rodziewicz, M. (1984). Les habitations romaines tardives d’Alexandrie, à la lumière des fouilles polonaises à Kōm el-Dikka. Warsaw: PWN-Éditions Scientifiques de Pologne.Google Scholar
  40. Tamrat, T. (1972). Church and state in Ethiopia, 1270–1527. Oxford: Clarendon.Google Scholar
  41. Wilding, R. F., & Munro-Hay, S. (1989). The pottery. In S. Munro-Hay (Ed.), Excavations at Aksum: An account of research at the ancient Ethiopian capital directed in 1972–74 by the late Dr Neville Chittick (Vol. 10, pp. 235–316). London & Nairobi: British Institute in Eastern Africa.Google Scholar
  42. Wood, M. (2012). Interconnections. Glass beads and trade in southern and eastern Africa and the Indian Ocean – 7th to 16th centuries AD. Ph.D. Dissertation abstract. Studies in Global Archaeology (Vol. 17). Uppsala: Uppsala University.Google Scholar

Copyright information

© Springer Science+Business Media New York 2016

Authors and Affiliations

  1. 1.TRACESMaison de la recherche, Université de ToulouseToulouseFrance
  2. 2.GAESWits UniversityJohannesburgSouth Africa
  3. 3.INRAPMontaubanFrance

Personalised recommendations