An 18th century description of endometriosis

The autopsy of the Countess von Reitzenstein

Eine Beschreibung der Endometriose aus dem 18. Jahrhundert

Die Autopsie der Gräfin von Reitzenstein

Summary

Descriptions of endometriosis in 18th century monographs and manuscripts are rare and the recorded macroscopic features of endometriosis seldom support this attribution to the described cases. Recently, we became aware of an anonymous German autopsy report from the 18th century. After transcription, the manuscript was assessed by pathologists with historical expertise. This revealed that the patient died because of a malignant tumor, most probably of a gynecological origin. Furthermore, the described ovarian pathologic findings strongly support the diagnosis endometriotic ovarian cyst. Like Giovanni Battista Morgagni (1668–1772) in his landmark publication De Sedibus et Causis Morborum per Anatomen Indagatis (1761), the author correlated the pathological findings at autopsy with the symptoms of the patient. The identity of the patient could, with high probability, be established as being the Countess of Reitzenstein, the wife of a Prussian general major in the army of Friedrich the Great: Karl Erdmann von Reitzenstein (1722–1789).

Zusammenfassung

Beschreibungen einer Endometriose sind in Monografien und Manuskripten des 18. Jahrhunderts selten, wobei die makroskopischen Aufzeichnungen derartiger Fälle die Merkmale einer solchen kaum unterstützen. Kürzlich wurden die Autoren des vorliegenden Artikels auf einen anonymen Autopsiebericht des 18. Jahrhunderts aufmerksam. Nach der schriftlichen Transkription dessen haben 2 historisch versierte Pathologen den Bericht beurteilt. Das Ergebnis zeigte, dass die Patientin an einem malignen Tumor, am ehesten gynäkologischer Natur, starb. Ferner konnten in der Beschreibung pathologische Veränderungen des Ovars erkannt werden, die die Diagnose einer Endometriosezyste sehr wahrscheinlich erscheinen lassen. Wie Giovanni Battista Morgagni (1682–1772) in seiner Meilenstein-Publikation De Sedibus et Causis Morborum per Anatomen Indagatis (1761) korrelierte der Autor die pathologischen Veränderungen der Autopsie mit den Symptomen der Patientin. Zudem konnte mit hoher Sicherheit die Verstorbene als Gräfin von Reitzenstein identifiziert werden – die Gattin des preußischen Generalmajors der Armee von Friedrich dem Großen: Karl Erdmann von Reitzenstein (1722–1789).

This is a preview of subscription content, log in to check access.

Fig. 1
Fig. 2

References

  1. 1.

    Von Priesdorff WWK. Soldatisches Führertum. nr. 578, Vol. 2. Hamburg: Hanseatische Verlagsanstalt; 1937. pp. 50–1.

    Google Scholar 

  2. 2.

    König AB. Biographisches Lexikon aller Helden und Militärpersonen, welche sich in Preuβischen Diensten berühmt gemacht haben. Band 3. Berlin: Arnold Wever; 1790: pp. 276–277. Biographisches Lexikon aller Helden und Militärpersonen, welche …

  3. 3.

    Deutsche Biographie. Allgemeine Deutsche Biographie. Leipzig: Duncker & Humbolt; 1889. p. 174.

    Google Scholar 

  4. 4.

    Reiter C. Der Vampyr-aberglaube und die Militärärzte. In: Augustynowicz C, Reber U, editors. Vampirglaube und magia posthuma im Diskurs der Habsburgermonarchie. Austria: Forschung und Wissenschaft–Geschichte, Vol. 6. Wien: LIT; 2011. p. 125. http://www.kakanien-revisited.at/beitr/vamp/CReiter1.pdf.

    Google Scholar 

  5. 5.

    Batt RE. A history of endometriosis. London: Springer; 2011.

    Google Scholar 

  6. 6.

    Knapp VJ. How old is endometriosis? Late 17th- and 18th-century European descriptions of the disease. Fertil Steril. 1999;72:10–4.

    CAS  Article  Google Scholar 

  7. 7.

    Crell J. Tumorem fundo uteri externe adhaerentem describit. Wittenberg: Typis; 1739. pp. 5–8.

    Google Scholar 

  8. 8.

    Benagiano G, Brosens I, Lippi D. The history of endometriosis. Gynecol Obstet Invest. 2014;78:1–9.

    Article  Google Scholar 

  9. 9.

    Morgagni GB. De Sedibus et Causis Morborum per Anatomen Indagatis. Venezia: Typographia Remondini; 1761.

    Google Scholar 

  10. 10.

    Van den Tweel JG, Taylor CR. The rise and fall of the autopsy. Virchows Arch. 2013;462:371–80.

    Article  Google Scholar 

Download references

Author information

Affiliations

Authors

Corresponding author

Correspondence to Dr Robin M. F. van der Weiden MD, PhD.

Ethics declarations

Conflict of interest

R.M.F. van der Weiden, D. Haberland, R. Sedivy, and J.G. van den Tweel declare that they have no competing interests.

Additional information

Publisher’s Note

Springer Nature remains neutral with regard to jurisdictional claims in published maps and institutional affiliations.

Caption Electronic Supplementary Material

Rights and permissions

Reprints and Permissions

About this article

Verify currency and authenticity via CrossMark

Cite this article

van der Weiden, R.M.F., Haberland, D., Sedivy, R. et al. An 18th century description of endometriosis. Wien Med Wochenschr 170, 71–75 (2020). https://doi.org/10.1007/s10354-019-0693-z

Download citation

Keywords

  • Abdominal neoplasm
  • Gynecology
  • History of endometriosis
  • Giovanni Battista Morgagni
  • Reitzenstein

Schlüsselwörter

  • Abdominales Neoplasma
  • Gynäkologie
  • Geschichte der Endometriose
  • Giovanni Battista Morgagni
  • Reitzenstein