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Persecution and statutory protection have driven Rook Corvus frugilegus population dynamics over the past 120 years in NW-Germany

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Abstract

In 1898, the first complete survey of breeding Rooks Corvus frugilegus in all state and municipal forests under the administration of the state of Lower Saxony, NW-Germany, revealed a population of 26,444 pairs. The population in its entirety may be estimated at approx. 30,000–35,000 pairs. With the help of eclectic data corrected according to observation effort, it is possible to trace the development of the population for the subsequent period until 1954, and from 1955 to 2017 to quantify it annually on the basis of complete surveys. The picture emerging from this is of a population decimated by 1976 to 6.5% [2104 ± (SE) 308 pairs] of the 1898 value coupled with considerable diminution of the species’ range. Placing the species under protection from 1 January 1977 resulted in a sustained increase of the population to about 86.4% of the initial value by 2017 [28,064 ± (SE) 1103 pairs]. The period of sharp decline is mainly attributable to the unrestrained persecution (shooting, poisoning, destruction of nests and clutches) to which the species was at that time exposed, a factor which, however, also obscured a number of other contributory biotic and abiotic factors. There are clear differences between the period of persecution and the period of protection with respect both to the ratio of colony number to colony size and to the population development of newly established colonies as well as to their growth rates in the initial phase. There is no doubt that persecution was at the root of the sharp decline, or that statutory protection was the mainspring of the population recovery. The population has developed well since 1977, despite a 45.1% reduction in the proportion of permanent grassland area throughout the country and the conversion of existing grassland to industrially run intensive farmland. At the same time, there has been a considerable increase in the area under maize (silage and energy maize), removing further suitable foraging grounds in the breeding season. This suggests that across Central Europe as a whole the Rook is much more flexible than previously assumed. Statutory protection will, however, remain crucial for the conservation of the population. To retain political support for this protected status, Rook management concepts entailing the establishment of toleration zones for breeding sites are urgently required for urban settlement areas.

Zusammenfassung

Verfolgung und gesetzlicher Schutz haben die Bestandsentwicklung der Saatkrähe Corvus frugilegus in NW-Deutschland in den letzten 120 Jahren bestimmt

Im Jahr 1898 ergab die erste vollständige Erfassung des Brutbestandes von Saatkrähen Corvus frugilegus in allen Staatsforsten und unter staatlicher Verwaltung stehenden Gemeindeforsten des Landes Niedersachsen, Nordwest-Deutschland, einen Bestand von 26.444 Paaren. Einschließlich weiterer Vorkommen in nicht unter staatlicher Verwaltung stehenden Gehölzen ist er auf ca. 30.000–35.000 Paare zu taxieren. Anhand aufwandskorrigierter Daten lässt sich der Bestandsverlauf für die Folgezeit als Annäherung nachzeichnen und von 1955 an bis 2017 lückenlos quantifizieren. Demnach wurde der Bestand bis 1976 durch exzessive Verfolgung (Abschuss, Vergiftung, Vernichtung von Nestern und Gelegen) auf 6,5% (2.104 ± (SE) 308 Paare) des Ausgangswertes von 1898 dezimiert und das von der Art besiedelte Areal stark ausgedünnt. Erst der gesetzliche Schutz der Saatkrähe ab dem 1.1.1977 führte bis 2017 zu einem anhaltenden Bestandsanstieg auf etwa 86,4% des Ausgangswertes (28.064 ± (SE) 1.103 Paare). Die Verfolgung hatte auch eine deutliche Verkleinerung der mittleren Koloniegröße bewirkt. Zwischen Zeiten der Verfolgung und Zeiten des Schutzes bestehen ferner im Verhältnis von Koloniezahl zu Koloniegröße, bei der Bestandsentwicklung neu gegründeter Kolonien und den Wachstumsraten in der Initialphase deutliche Unterschiede. Gleichzeitig hat die exzessive Verfolgung die Auswirkung anderer biotischer und abiotischer Faktoren stark maskiert. Dennoch ist sie klar als Hauptursache für den starken Rückgang, der gesetzliche Schutz wiederum als Hauptursache für die markante Bestandserholung zu identifizieren. Die Bestandsentwicklung seit Unterschutzstellung ist trotz eines landesweit um insgesamt 45,1% zurückgegangenen Grünlandanteils und einer Umwandlung des verbliebenen Grünlands in industriell bewirtschaftete Flächen positiv. Gleichzeitig ist die Maisanbaufläche (Silomais, Energiemais) jüngst stark angewachsen, wodurch der Saatkrähe zur Brutzeit weitere geeignete Nahrungshabitate verloren gingen. Das deutet darauf hin, dass die Saatkrähe bezogen auf letztere großräumig deutlich flexibler ist, als für Mitteleuropa bislang angenommen. Der gesetzliche Schutz der Saatkrähe hat weiterhin Priorität für den Bestandserhalt. Dabei sind Konzepte für den Umgang mit der Art im urbanen Siedlungsbereich erforderlich, welche z. B. Bereiche der Duldung der Brutplätze beinhalten.

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Acknowledgements

We would like to thank all the participants in the systematic recording of the Rook population in Lower Saxony and Bremen. Without their highly qualified and mostly voluntary engagement, a population monitoring as with the Rook would not be possible. Johannes Kamp kindly provided valuable information on the carefully and discerningly edited manuscript, for the latter we would also like to thank two anonymous reviewers. We are also grateful to Ken Wilson for the translation into English.

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Correspondence to Thorsten Krüger.

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The author declares that he has no conflict of interest.

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This article does not contain any studies with human participants or animals performed by the author.

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Communicated by O. Krüger.

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Krüger, T., Heckenroth, H., Prior, N. et al. Persecution and statutory protection have driven Rook Corvus frugilegus population dynamics over the past 120 years in NW-Germany. J Ornithol 161, 569–584 (2020). https://doi.org/10.1007/s10336-020-01750-3

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