Skip to main content

The ethology and life history of birds: the forgotten contributions of Oskar, Magdalena and Katharina Heinroth

Abstract

Oskar Heinroth was a pioneering German ornithologist of the early-mid 20th century whose three major contributions to ornithology have been largely overlooked. First, he conducted a systematic comparative study of the avian social signals and other behaviours (in waterfowl, including hybrids) and was the first to recognise that their instinctive, ritualized displays could serve as taxonomic criteria. Konrad Lorenz later developed the idea and also gained most of the credit for it. Second, Heinroth, together with his first wife Magdalena, hand-reared about 1,000 individuals of 286 species of birds in their apartment over 28 years, documenting and photographing their development. The results, published in four substantial volumes (1924–1933) were well received, but the deteriorating financial and political situation in Germany before WWII, together with the lack of an English translation, meant that the project received less attention than it warranted. Third, Heinroth provided a framework for studying and understanding the behaviour of birds that included detailed observations throughout the animals’ life; making use of tame individuals; and comparisons between captive and wild individuals. The value of this approach to the study of behaviour is exemplified by the Heinroths’ results from rearing European Nightjars Caprimulgus europaeus in their apartment. We propose that these contributions as well as numerous other anecdotes and observations in Heinroth’s publications merit further examination.

Zusammenfassung

Fast vergessen: Oskar Magdalena und Katharina Heinroth und ihre frühen Studien zu Lebensformen und Ethologie der Vögel

Oskar Heinroth (1871–1945) gehörte zu den einflussreichsten deutschen Ornithologen in der ersten Hälfte des 20. Jahrhunderts. Seine innovativen Leistungen sind weitgehend in Vergessenheit geraten. Dazu gehören (1) vergleichende Studien zur Systematik der Anatiden unter besonderer Berücksichtigung sozialer Signale. Er erkannte als erster, dass ihr instinktives, ritualisiertes Balzverhalten als Kriterium in taxonomischen Studien genutzt werden kann. Konrad Lorenz hat diese Idee später weiterentwickelt und ist damit bekannt geworden. (2) Magdalena und Oskar Heinroth haben in ihrer Berliner Mietwohnung über einen Zeitraum von 28 Jahren mehr als 1000 Nestlinge von insgesamt 286 Arten mit der Hand aufgezogen und deren Entwicklung sorgfältig dokumentiert und in Fotos festgehalten. Die Ergebnisse ihrer immensen Arbeit publizierten sie in dem vierbändigen Werk „Die Vögel Mitteleuropas“ (1924–1933), das einen Meilenstein darstellt, jedoch infolge der schwierigen wirtschaftlichen und politischen Verhältnisse vor dem 2. Weltkrieg nicht die Aufmerksamkeit fand, die es verdient hätte. Eine englische Ausgabe des Werkes war damals ebenfalls nicht realisierbar. (3) Mit seinen innovativen Arbeiten lieferte Heinroth methodologisches Werkzeug für die damalige Verhaltensforschung; hierzu gehören detaillierte Beobachtungen zahmer Tiere über lange Zeiträume hinweg sowie der Vergleich von zahmen und freilebenden Individuen. Die Bedeutung dieses Ansatzes lässt sich schon daran erkennen, dass es dem Ehepaar Heinroth 1908 gelungen ist, Ziegenmelker Caprimulgus europaeus in ihrer Wohnung erfolgreich zu züchten. Die „Vögel Mitteleuropas“und weitere Publikationen Heinroths bieten auch heute noch eine Fülle von Anregungen und Ideen für ethologische und ökologische Untersuchungen.

This is a preview of subscription content, access via your institution.

Fig. 1
Fig. 2

References

  1. Birkhead T (2008) The wisdom of birds. Bloomsbury, London

    Google Scholar 

  2. Birkhead TR (2012) Bird sense: what it’s like to be a bird. Bloomsbury, London

    Google Scholar 

  3. Birkhead TR, Møller AP (1992) Sperm competition in birds: evolutionary causes and consequences. Academic, London

    Google Scholar 

  4. Birkhead TR, van Balen S (2008) Bird-keeping and the development of ornithological science. Arch Nat Hist 35:281–305

    Article  Google Scholar 

  5. Birkhead T, Wimpenny J, Montgomerie B (2014) Ten thousand birds. Ornithology since Darwin. Princeton University Press, Princeton

    Book  Google Scholar 

  6. Burkhard RW (2005) Patterns of behavior. Konrad Lorenz, Niko Tinbergen, and the founding of ethology. University of Chicago Press, Chicago

    Google Scholar 

  7. del Hoyo J, Elliot A, Sargantal J (eds) (1999) Handbook of the birds of the world, vol 5. Lynx Edicions, Barcelona

    Google Scholar 

  8. Durant JR (1981) Innate character in animals and man: a perspective on the origins of ethology. In: Webster Ch (ed) Biology medicine and society 1840–1940. Cambridge University Press, Cambridge, 157–192

  9. Garfield E (1989) Delayed recognition in scientific discovery: citation frequency analysis aids the search for case histories. Curr Cont 23:3–9

    Google Scholar 

  10. Gebhardt L (1964) Die Ornithologen Mitteleuropas. Brühlscher, Giessen

    Google Scholar 

  11. Haffer J (2007) The development of ornithology in central Europe. J Ornithol 148(Suppl 1):S125–S153

    Article  Google Scholar 

  12. Heinroth O (1898a) Mauser und Verfärbung des Federkleides. SitzungsberGesellsch naturforsch Freunde Berlin 21:9–15

  13. Heinroth O (1898b) Verlauf der Schwingen- und Schwanzmauser der Vögel. SitzungsberGesellsch naturforsch Freunde Berlin 21:95–118

  14. Heinroth O (1902) Ornithologische Ergebnisse der I. deutschen Südsee-Expedition von Br. Mencke. J Ornithol 50:390–457

    Article  Google Scholar 

  15. Heinroth O (1903) Ornithologische Ergebnisse der I. deutschen Südsee-Expedition von Br. Mencke. II. J Ornithol 51:65–125

    Article  Google Scholar 

  16. Heinroth M (1908 a) Über die Aufzucht junger Weichfresser. Gefiederte Welt 37:105, 113, 120

  17. Heinroth M (1908 b) Pflege und Zucht der Nachtschwalbe in Gefangenschaft. Gefiederte Welt 37: 225, 233, 241, 257, 265

  18. Heinroth M (1909) Ein Zuchtversuch mit dem Heuschreckensänger. Gefiederte Welt 38:313, 321, 329, 337

  19. Heinroth O (1909) Beobachtungen bei der Zucht des Ziegenmelkers (Caprimulgus europaeus L.). J Ornithol 57:56–68

    Article  Google Scholar 

  20. Heinroth M (1911) Zimmerbeobachtungen an seltener gehaltenen europäischen Vögeln. Berichte V. Internat OrnitholKongr Berlin 1910:703–764

  21. Heinroth O (1911) Beitrag zur Biologie, namentlich Ethologie und Psychologie der Anatiden. Ber V. Internat OrnithologKongr Berlin 1910:589–702

  22. Heinroth O (1912) Luftröhren und Knochentrommeln verschiedener Anatidenmännchen. J Ornithol 60:116–117

    Google Scholar 

  23. Heinroth O (1913a) Über Photographien von lebenden Vögeln. J Ornithol 61:174–175

    Google Scholar 

  24. Heinroth O (1913b) Benehmen einer aufgezogenen Zwergrohrdommel. J Ornithol 61:178–179

    Google Scholar 

  25. Heinroth O (1914) Flügelformen, Brustbeine, Schultergürtel und die Mechanik des Vogelfluges. J Ornithol 62:489–490

    Article  Google Scholar 

  26. Heinroth M (1917) Erfahrungen über die Biologie und Entwicklung bei der Aufzucht junger Vögel. J Ornithol 65:392–395

    Google Scholar 

  27. Heinroth O (1917) Joh. Friedr. Naumann im Lichte der heutigen Forschung. J Ornithol 65:116–120

    Article  Google Scholar 

  28. Heinroth O (1921a) Vorführung von 63 photogr. Aufnahmen von Entwicklung, Gesichtsausdruck und Körperhaltung der Waldohreule. J Ornithol 69:92

  29. Heinroth O (1921b) Körperliche und geistige Jugendentwicklung einheimischer Vögel). J Ornithol 69:95

    Google Scholar 

  30. Heinroth O (1922) Die Beziehung zwischen Vogelgewicht, Eigewicht, Gelegegewicht und Brutdauer. J Ornithol 70:172–285

    Article  Google Scholar 

  31. Heinroth O (1924) Beobachtungen bei der Aufzucht von Jungvögeln. J Ornithol 72:138, 140, 141, 272, 580

  32. Heinroth O (1930) Wie denke ich über Naumann? BeitrFortpflanzungsbiol Vögel 6, 4–6

  33. Heinroth O (1933a) Wie weit sind Gefangenschaftsbeobachtungen an Tieren wissenschaftlich verwertbar? Naturforscher 10:330–334

    Google Scholar 

  34. Heinroth O (1933b) Libido und Orgasmus bei den Vögeln. Arch Frau enk und Konstitutionsforsch 1933:198–202

  35. Heinroth O (1938) Aus dem Leben der Vögel. Julius Springer, Berlin

    Book  Google Scholar 

  36. Heinroth O (1940) Das Aquarium nebst Terrarium und Insektarium im Zoologischen Garten Berlin. Zoo Berlin, Berlin

    Google Scholar 

  37. Heinroth O (1944) Über Ammen- und Kunstbrut.BeitrFortpflanzungsbiol Vögel 50:123–126

  38. Heinroth K (1971) Oskar Heinroth––Vater der Verhaltensforschung. Wissenschaftliche Verlagsgesellschaft, Stuttgart

  39. Heinroth K (1979) Mit Faltern begann’s. Kindler, München

    Google Scholar 

  40. Heinroth O, Heinroth M (1924–1933) Die Vögel Mitteleuropas—in allen Lebens- und Entwicklungsstufen photographisch aufgenommen und in ihrem Seelenleben bei der Aufzucht vom Ei an beobachtet. Band I–IV. Hugo BehrmühlerVerlag, Berlin

  41. Heinroth O, Heinroth K (1941) Das Heimfindevermögen der Brieftauben. J Ornithol 69:213–256

    Google Scholar 

  42. Heinroth O, Heinroth K (1947) Verhaltensweisen der Felsentaube (Haustaube) Columba livialivia L. ZeitschrTierpsychol 6:153–201

    Google Scholar 

  43. Huxley JS (1912) A’disharmony’ in the reproductive habits in the wild duck (Anas boschas L.) BiolZentralbl 32:621–623

  44. Huxley JS (1914) The courtship habits of the great crested gebe (Podiceps cristatus): with an addition to the theory of sexual selection. Proc Zool Soc London 2:491–562

    Article  Google Scholar 

  45. Klös HG, Klös U (1997) Dr. Oskar Heinroth zum 125. Geburtstag. Bongo 27:3–22

  46. Koehler O (1941) Oskar Heinroth zum 70. Geburtstag. Naturwissensch 29:169–171

  47. Koenig O (1988) Oskar Heinroth, Konrad Lorenz. Wozu aber hat das Vieh diesen Schnabel? Briefe aus der frühen Verhaltensforschung 1930–1940. Piper, München

  48. Kracht W (1952) Ein Vogelfreund zwischen Zeiten und Welten. Verlag G. Heléne, Pfungstadt

  49. Lorenz K (1927) Beobachtungen an Dohlen. J Ornithol 75:511–519

    Article  Google Scholar 

  50. Lorenz K (1958) Nachruf auf Oskar Heinroth. Zool Garten (NF) 24:264–274

    Google Scholar 

  51. Lorenz K (1980) In memoriam Oskar Heinroth. Acta XVII Congr Int Ornithol, 83–93

  52. Mauersberger G (1994) Der große Tierforscher Oskar Heinroth und das Berliner Zoologische Museum. Bongo 24:139–160

    Google Scholar 

  53. McKinney F (1965) Spacing and chasing in breeding ducks. Wildfowl 16:92–106

    Google Scholar 

  54. McKinney F, Cheng KM, Bruggers DJ (1984) Sperm competition in apparently monogamous birds. In: Smith RL (ed) Sperm competition and the evolution of animal mating systems. Academic Press, Orlando, 523–545

  55. Møller AP (1991) Sperm competition, sperm depletion, paternal care and relative testes size in birds. Am Nat 137:882–906

    Article  Google Scholar 

  56. Naumann JF (1820–1844) Naturgeschichte der Vögel Deutschlands. vol 12, Selbstverlag, Leipzig

  57. Naumann JF (1897–1905) Naturgeschichte der Vögel Mitteleuropas. vol 12, Verlag E. Koehler, Gera

  58. Ray J (1678) The Ornithology of Francis Willughby. John Martyn, London

  59. Rühl P (1932) Erinnerungen an Magdalena Heinroth. J Ornithol 80:542–551

    Article  Google Scholar 

  60. Rutschke E (1994) Ornithologie im Berlin der 20er Jahre. Otis 2:57–65

    Google Scholar 

  61. Schuster L (1924) Buchrezension Oskar und Magdalena Heinroth: Die Vögel Mitteleuropas. Beitr Fortpflanzungsbiol Vögel 1:19

  62. Short RJ (1979) Sexual selection and its component parts, somatic and genital selection as illustrated by man and the great apes. Adv Stud Behav 9:131–158

    Article  Google Scholar 

  63. Stresemann E (1927–1934) Aves. 7. Band, 2. Hälfte in: Handbuch der Zoologie. Kükenthal W, KrumbachTh. De Gruyter, Berlin

  64. Stresemann E (1928) Buchrezension Oskar und Magdalena Heinroth: Die Vögel Mitteleuropas.Ornithol Monatsber 36:180–181

  65. Stresemann E (1934) Buchrezension Oskar und Magdalena Heinroth: Die Vögel Mitteleuropas.Ornithol Monatsber 42:57–58

  66. Stresemann E (1951) Die Entwicklung der Ornithologie. Peters, Berlin

    Google Scholar 

  67. Thorpe WH (1979) The origins and rise of ethology. Heinemann, London

    Google Scholar 

  68. Tinbergen N (1951) The study of instinct. Clarendon Press, Oxford

    Google Scholar 

  69. Waller J (2002) Fabulous science. Oxford University Press, Oxford

Download references

Acknowledgments

Many handwritten journals, diaries, correspondence, texts and photographs by Oskar and Magdalena Heinroth survived the turmoils of World War II and were transferred by Katharina Heinroth to the Staatsbibliothek zu Berlin in 1980 (‘Nachlass Heinroth’ in the department of handwritten manuscripts). In addition, the Archive of the Zoological Gardens of Berlin contains further archival material relating to Oskar Heinroth, including many original photographs for the opus ‘Die Vögel Mitteleuropas’. These documents are accessible on request. For access to this material, we are especially grateful to the Staatsbibliothek zu Berlin and Dr. Gabriele Kaiser, Vice-Director of the Department of Handwritten Manuscripts. We are also grateful to Amélie Koehler, Brian Hillcoat, Dr. Bernd Leisler and Alex Krikelis (both Max-Planck-Institut für Ornithologie, Radolfzell), Prof. Hans Winkler, Rolf Schlenker, Klaus Nigge, Martina Boschert (Archive of the Zoological Gardens, Berlin), Dr. Sabine Hackethal (Historische Arbeitsstelle und Schriftgutsammlung, Museum für Naturkunde Berlin), Dr. Renate van den Elzen and Stefanie Rick (Museum und Forschungsinstitut Alexander Koenig Bonn) for their help. Finally, we thank an anonymous referee for useful comments on the manuscript.

Author information

Affiliations

Authors

Corresponding author

Correspondence to Karl Schulze-Hagen.

Additional information

Communicated by F. Bairlein.

Rights and permissions

Reprints and Permissions

About this article

Verify currency and authenticity via CrossMark

Cite this article

Schulze-Hagen, K., Birkhead, T.R. The ethology and life history of birds: the forgotten contributions of Oskar, Magdalena and Katharina Heinroth. J Ornithol 156, 9–18 (2015). https://doi.org/10.1007/s10336-014-1091-3

Download citation

Keywords

  • Heinroth
  • History of ornithology
  • Ethology
  • Comparative behavioural study
  • Form and function
  • Hand-raised birds