The past distribution of Abies nebrodensis (Lojac.) Mattei: results of a multidisciplinary study

Abstract

The present study provides a critical review of the available historical data on the distribution of Abies nebrodensis, a fir tree endemic to Sicily. The only (somewhat ambiguous) references to its occurrence on Mount Etna date back to the 1st century bc and refer back to the 3rd century bc. Although the botanical and forestry literature and the very few surviving herbarium specimens do not prove that A. nebrodensis grew outside the Madonie mountain range, several indications suggest its past occurrence on other Sicilian mountain ranges such as the Erei, Nebrodi, and probably also Sicani mountains. The results of the most recent pollen investigations (still ongoing) point to the disappearance of Abies from most of Sicily by the 1st century bc, and at least since the Middle Ages A. nebrodensis had become extremely rare even on the Madonie mountains. Publications focused on the wooden artefacts from archaeological excavations and the restoration of architectural heritage have provided some information on the past use of fir wood in Sicily, but the species identity of the firs being used remain unresolved. The present review of the past occurrence and distribution of A. nebrodensis suggests that it may have previously occupied a wider ecological niche.

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Fig. 1

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Acknowledgments

We are deeply indebted to H. Bresc who shared his data on the Sicilian conifer woods recorded in medieval sources, to F. M. Provitina for providing plenty of information about the natural history of the Agira area, to L. Gandolfo and P. Scibilia (Dipartimento dei Beni Culturali e dell’Identità Siciliana della Regione Siciliana), to L. Sole and C. Rognoni (Dipartimento Culture e Società, Palermo University) for sharing opinions and/or information concerning numismatic and dendrochronological studies, to C. Di Leo (Milleotto s.r.l., Palermo) who researched the occurrence and the distribution of Sicilian place names meaning conifers, to J. van Heesch (Royal Library of Belgium) for providing an image of the ‘tetradrachma of Aitna’, to J. Charco García (Spain) and F. Médail (IMBE, University of Aix-Marseille) for sharing their knowledge on the Berber and Arab vernacular names for North African conifers, to C. S. Christodoulou (University of Cyprus, Nicosia), I. Vogiatzakis (Faculty of Pure and Applied Sciences of the Free University of Cyprus, OUC) and A. Cozzo (Dipartimento Culture e Società, Palermo University) for helping in the retrieval and interpretation of modern and ancient Greek conifer plant names, to R. Scaduto (Dipartimento di Architettura, Palermo University) for clarifying the meaning of the Sicilian vernacular “tavuli matti”, to C. Christe, C. Nepi and G. Domina for facilitating the study of the specimens of A. nebrodensis in the herbaria of Geneva, Florence and Palermo, respectively, to A. Bertini (Dipartimento di Scienze della Terra, Florence University) and to D. Patti (Library of the Dipartimento Scienze Agrarie, Alimentari e Forestali, Palermo University) for helping to find and consult rare texts, to G. Garfì (CNR-IBBR, Unit of Palermo) for revising and improving a previous version of the manuscript, and to R. Bautzmann, E. Gobet, C. Schwörer and S. Szidat for sharing their unpublished preliminary data on the pollen analyses carried out recently on sites in the Monti Nebrodi. We are grateful to L.B. Hornsby for the revision of the English version of the manuscript. The comments and suggestions of two anonymous referees and of the editorial staff helped us to improve the final version of the paper. The paper was prepared with the support of the “RUDN University program 5-100”.

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Correspondence to Tommaso La Mantia.

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Communicated by J.-L. de Beaulieu.

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Pasta, S., Sala, G., La Mantia, T. et al. The past distribution of Abies nebrodensis (Lojac.) Mattei: results of a multidisciplinary study. Veget Hist Archaeobot 29, 357–371 (2020). https://doi.org/10.1007/s00334-019-00747-0

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Keywords

  • Sicily
  • Documentary sources
  • Medieval history
  • Forestry resources
  • Endemism
  • Pollen
  • Wood anatomy
  • Archaeobotany