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Neolithic cultivation of tetraploid free threshing wheat in Denmark and Northern Germany: implications for crop diversity and societal dynamics of the Funnel Beaker Culture

Abstract

For the first time, rachis fragments of tetraploid free threshing wheat were discovered for the Early Neolithic of the North European Plain, proving its cultivation by farmers of the Neolithic Funnel Beaker North group. A compilation of finds of free threshing wheat for Northern Europe based on a temporal resolution of Funnel Beaker sub-periods shows the importance of free threshing wheat—independent of genomic constitution—in the Early Neolithic Funnel Beaker crop assemblage. Based on this new evidence, we assume that the crop assemblages of the first farmers on the North European Plain consisted of three main cereals: emmer, barley and free threshing wheat. Both the new finds and the compilation of free threshing wheat finds support the scenario of a chronological separation of different agricultural systems that were implemented within different Funnel Beaker phases. Furthermore, the evidence for tetraploid free threshing wheat shows that the tradition of early Funnel Beaker groups is linked to southwestern agricultural developments, for example, of the Michelsberg group.

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Acknowledgments

We are grateful to Ursula Maier and Manfred Rösch, Hemmenhofen, Hans-Peter Stika, Stuttgart, Stefi Jacomet and Christoph Brombacher, Basel, Angela Kreuz, Wiesbaden, and Marianne Kohler-Schneider, Wien, for validation of our identifications of the tetraploid rachis segments. The new results could not have been implemented without Niels H. Andersen, Moesgaard Museum, Aarhus, who provided us with the outstanding archaeobotanical remains from Fyn, Denmark. We very much appreciate the collaboration with all the colleagues from the Moesgaard Museum. We further wish to thank Christoph Herbig, Helmut Kroll, Tanja Zerl, Germany, Elena Marinova, Belgium, Wendy Carruthers, Great Britain, Laurent Bouby and Carolin Schaal, France, Peter Steen Henriksen, Lutz Klassen and David Earle Robinson, Denmark, and Mats Regnell, Sweden, for discussions and their contributions of unpublished data. We are particularly grateful to Angela Kreuz, Wiesbaden, for sharing her insight into the relevance of the Bischheim group with us, concerning the convergence of both lines of free threshing wheat in the Neolithic. We are grateful for support on statistics by Martin Hinz, to Ines Reese for support with the graphics, to Edeltraud Tafel for the translation of Danish and Swedish texts and to Eileen Küçükkaraca for text editing (all Kiel). The Landesdenkmalamt Schleswig-Holstein provided access to archived plant material. Investigations were carried out in the frame of the priority program SPP 1400, subproject KI-1494-1, funded by the German Research Foundation.

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Correspondence to Wiebke Kirleis.

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Communicated by M. Rösch.

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Kirleis, W., Fischer, E. Neolithic cultivation of tetraploid free threshing wheat in Denmark and Northern Germany: implications for crop diversity and societal dynamics of the Funnel Beaker Culture. Veget Hist Archaeobot 23, 81–96 (2014). https://doi.org/10.1007/s00334-014-0440-8

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Keywords

  • Tetraploid free threshing wheat
  • Europe
  • Neolithic
  • Exchange networks
  • Early plant economy