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Evidence for the origin of chayote, sechium edule (Cucurbitaceae)

Evidéncia para el centro do origen del chayote, Sechium edule (Cucurbitaceae).

Abstract

Sechium edule (Jacq.) Sw. (Cucurbitaceae), a one-seeded squash most popular in Latin America, is cultivated worldwide in tropical and subtropical climates. In the past, a Mexican center of origin for chayote has been inferred mainly from linguistic data, but to use this argument correctly, relevant indigenous terms should be interpreted. Evidence from historical documents indicates pre-Columbian Aztecs used chayote in Mexico, but the lack of documentation from other countries does not constitute proof that the plant was absent. Chayote’s center of genetic diversity suggests it was first domesticated in Mexico and Central America, but this variation could have been secondarily derived. However inconclusive these three lines of evidence are, they do converge on the same conclusion supported by new botanical evidence. Chayote’s closest wild relative,S. compositum, from Mexico and Guatemala, and two potentially ancestral forms of chayote recently discovered outside cultivation in Mexico, demarcate Mexico and Guatemala as the most likely center of origin for this ancient crop.

Résumé

S. edule (Cucurbitaceae) es una calabaza de una semilla muy popular en América Latina, cultivada en los trópicos y subtrópicos mundialmente. La información linguistica sugiere a México como el centro de origen del chayote, pero para usar fuente de información se deben interpretar correctamente datos completos provenientes de fuentes indígenas apropiadas. El uso del chayote por los Aztecas precolombinos en México se mantiene como otra fuente de evidencia aún inconclusa por falta de documentación histórica proveniente de otros paises, aunque o tampoco constituye prueba de su ausencia. El centro de diversidad genética sugiere que el chayote fue originalmente domesticado en México y Centro América, pero esta variación podria haber sido secundariamente derivada. Tan inconclusas como son estas tres fuentes de evidencia, convergen con resultados favorecidos por nueva evidencia botánica. La especie silvestre más cercana al chayote,S. compositum, descubierta recientemente en México, sugiere a México y Guatemala como centros de origen para esta cosecha de antigua origen.

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Correspondence to Linda E. Newstrom.

Additional information

Presented at the Symposium on New Perspectives on the Origin of Neotropical Crops, twenty-ninth annual Meeting, Society for Economic Botany; symposium organized by Peter K. Bretting.

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Newstrom, L.E. Evidence for the origin of chayote, sechium edule (Cucurbitaceae). Econ Bot 45, 410–428 (1991). https://doi.org/10.1007/BF02887082

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Key words

  • Chayote
  • cucurbitaceae
  • linguistic analysis
  • Sechium edule