Skip to main content

Remains of woody plants from Saouga, a medieval west African village

Abstract

Charcoal, fruits and seeds of woody plants have been studied from a settlement mound in the Sahel of Burkina Faso. The archaeobotanical results provide information on economy and environmental conditions at the periphery of the medieval kingdom of Songhai at around 1000 A.D. Millet (Penniselum americanum) was the basic crop, cultivated in fields in which also grew useful trees (park savannas). Besides millet, fruits of the park savanna trees and other wild woody plants were an important part of the diet. Stratigraphical changes in the charcoal diagram indicate that millet production was intensified and the park savanna system established in the course of mound formation. The charcoal results show that the vegetation around 1000 A.D. was more diverse than today, containing many Sahelo-Sudanian elements which cannot be found in the area any more. This indicates slightly higher precipitation than today but also less severe human impact.

Résumé

Létude a porté sur des charbons, des fruits et d'occupation du Sahel burkinabé datée autour de 1000 A.D. Les résultats archéobotaniques permettent une compréhension de l'économie et des conditions environnementales en périphérie de l'empire était la principale récolte, cultivé dans des champs avec des arbres utiles (savane-parc). Outre le mil, les fruits des arbres de la savane-parc et d'autres plantes sauvages constituaient une part importante du régime alimentaire. Des changements stratigraphiques dans le diagramme des charbons indiquent que la production du mil était intensifiée et le système de la savane-parc était établi au cours de la formation de la butte. Létude des charbons monte une végétation autour de 1000 A.D., plus riche qu'aujourd'hui avec plusieurs éléments sahélo-soudaniens disparus de la région. Cela indique des précipitations légèrement supérieures aux actuelles mais aussi un impact humain moins sévère.

This is a preview of subscription content, access via your institution.

References

  • Albert KD, Andres W, Lang A (1997) Palaeodunes in NE Burkina Faso; pedo- and morphogenesis in a chronological framework provided by thermoluminescence. Z Geomorph NF 41(2): 167–182

    Google Scholar 

  • Aubréville A (1950) Flore forestière soudano-guinéenne. Société d'éditions géographiques, maritimes et coloniales, Paris

    Google Scholar 

  • Badal Garcia E (1992) L'anthracologie préhistorique: à propos de certains problèmes méthodologiques. In: Vernet, JL (ed) Les charbons de bois, les anciens écosystèmes et le rôle de l'homme. Colloque organisé à Montpellier du 10 au 13 septembre 1991. Bull Soc Bot France 139, Actual Bot 2/3/4: 167–189

  • Ballouche A, Neumann K (1995) A new contribution to the Holocene vegetation history of the West African Sahel: pollen from Oursi, Burkina Faso and charcoal from three sites in northeast Nigeria. Veget Hist Archaeobot 4(1): 31–39

    Google Scholar 

  • Barakat HN (1995) Middle Holocene vegetation and human impact in central Sudan: charcoal from the neolithic site at Kadero. Veget Hist Archaeobot 4(2): 101–108

    Google Scholar 

  • Barth H (1857/58) Reisen und Entdeckungen in Nord- und CentralAfrika. 4: 1849–1855. Justus Perthes, Gotha

    Google Scholar 

  • Becker B (1983) The contribution of wild plants to human nutrition in the Ferlo (northern Senegal). Agroforestry Systems 1: 257–267

    Google Scholar 

  • Bergeret A, Ribot JC (1990) L'arbre nourricier en pays sahélien. Ministère de la Coopération et du Développement et la Fondation de la Maison des sciences de l'homme, Paris

    Google Scholar 

  • Boulet, R (1978) Toposéquences des sols tropicaux en HauteVolta. Equilibre et déséquilibre pédobioclimatique. Mem. O.R.S.T.O.M. 85, Paris

    Google Scholar 

  • Burkill HM (1985) The useful plants of west tropical Africa 1: Families A-D. Royal Botanical Gardens Kew, London

    Google Scholar 

  • Burkill HM (1994) The useful plants of west tropical Africa 2: Families E-I. Royal Botanical Gardens Kew, London

    Google Scholar 

  • Chabal L (1988) Pourquoi et comment prélever les charbons de bois pour la période antique: les méthodes utilisées sur le site de Lattes (Hérault). Lattara 1: 187–222

    Google Scholar 

  • Choudhury KA (1964) Growth rings in tropical trees and taxonomy. J Indian Bot Soc 43: 334–342

    Google Scholar 

  • Cisse MI, Hiernaux P, Diarra L (1993) Intégration agro-pastorale au Sahel: dynamique et potentiel fourrager de jachères. In: Floret C, Serpantié G (eds) La jachère en Afrique de l'ouest, Editions de l'ORSTOM, Paris, pp 405–413

    Google Scholar 

  • Cuoq J (1984) Histoire de l'islamisation de l'Afrique de l'ouest. Librairie Orientaliste Paul Geuthner, Paris

    Google Scholar 

  • Cutler DF (1969) The vegetative anatomy of Acacia albida Del. Kew Bull 23: 205–208

    Google Scholar 

  • Dallwitz MJ (1980) A general system for coding taxonomic descriptions. Taxon 29: 41–46

    Google Scholar 

  • Dallwitz MJ, Paine TA, Zurcher EJ (1996) User's guide to the DELTA system. 4th eds., CSIRO Division of Entomology, Canberra

    Google Scholar 

  • Dalziel JM (1937) The useful plants of west tropical Africa. The Crown Agents for the Colonies, London

    Google Scholar 

  • Espinoza de Persia N, Miller, RB (1991) Adapting the IAWA list of microscopic features for hardwood identification to DELTA. IAWA Bull NS 12(1): 34–50

    Google Scholar 

  • Fahn A, Werker E, Baas P (1986) Wood anatomy and identification of trees and shrubs from Israel and adjacent regions. The Israel Academy of Science and Humanities, Jerusalem

    Google Scholar 

  • Figueiral I (1992) Méthodes en anthracologie: étude de sites du Bronze final et de l'âge du fer du nord-ouest du Portugal. In: Vernet JL (ed) Les charbons de bois, les anciens écosystèmes et le rôle de l'homme. Colloque organisé à Montpellier du 10 au 13 septembre 1991. Bull Soc Bot France 139, Actual Bot 2/3/4: 191–204

  • FWTA (1954–1972) Flora of West Tropical Africa, 2nd eds., Crown Agents for Oversea Governments and Administrations, London

    Google Scholar 

  • Guinko S (1984) Végétation de la Haute Volta. Thèse, Université de Bordeaux III

  • Hahn K (1996) Die Pflanzengesellschaften der Savannen im Südosten Burkina Fasos (Westafrika). Dissertation, University of Frankfurt am Main

  • Holmes J, Street-Perrott FA, Allen MJ, Fothergill PA, Harkness DD, Kroon D, Perrott RA (1997) Holocene palaeolimnology of Kajemarum Oasis, Northern Nigeria: an isotopic study of ostracods, bulk carbonate and organic carbon. J Geol Soc London 154: 311–319

    Google Scholar 

  • IAWA Committee (1989) IAWA list of microscopic features for hardwood identification. IAWA Bull NS 10(3): 219–332

    Google Scholar 

  • Jagiella C, Kürschner H (1987) Atlas der Hölzer Saudi-Arabiens. Beihefte zum Tübinger Atlas des Vorderen Orients A, 20, Reichert, Wiesbaden

    Google Scholar 

  • Kerber D, Reikat A, Specking I, Sturm HJ (1996) Les terroirs et la végétation. Paradigmes d'exploitation de sol chez les Mosi et les Bisa dans la province du Boulgou. Ber Sonderforschungsbereich 268 7: 83–91

    Google Scholar 

  • Kéré U (1996) Die Dorf- und Savarmenvegetation in der Region Tenkodogo (Burkina Faso). Dissertation, University of Frankfurt am Main

  • Krings T (1991) Kulturbaumparke in den Agrarlandschaften Westafrikas — eine Form autochthoner Agroforstwirtschaft. Die Erde 122: 117–129

    Google Scholar 

  • Koek-Noorman J (1975) Verglijkende houtanatomisch onderzoek in de Rubiaceae [comparative wood anatomical research on the Rubiaceae]. Dissertation, Utrecht State University

  • Kusserow H (1990) Anwendung vos Landsat-Dates zur Erfassung der Vegetationsdynamik in desertifikationsgefährdeten Gebieten Malis. Die Erde 121: 39–53.

    Google Scholar 

  • Lewicki T (1974) West African food in the Middle Ages, according to Arabian sources. Cambridge University Press, London

    Google Scholar 

  • Lézine AM (1989) Late Quaternary vegetation and climate of the Sahel. Quat Res 32: 317–334

    Google Scholar 

  • Laclavère G, et al. (1993) Atlas du Burkina Faso. Les Editions Jeune Afrique, Paris

    Google Scholar 

  • Le Houérou HN (1989) The grazing land ecosystems of the African Sahel. Ecological Studies 75. Springer, Berlin

    Google Scholar 

  • Leeuwenberg AJM (1969) The Loganiaceae of Africa VIII: Strychnos III. Med Landbouwhogeschool Wageningen 69(1): 1–36

    Google Scholar 

  • Levtzion N, Hopkins JFP (1981) Corpus of early Arabic sources for West African history. Cambridge University Press, Cambridge

    Google Scholar 

  • Maydell HJ vos (1983) Arbres et arbustes du Sahel. Leurs caractéristiques et leurs utilisations. Deutsche Gesellschaft für Technische Zusammenarbeit, Eschborn

    Google Scholar 

  • McIntosh SK (1994) Changing perspectives of West Africa's past: archaeological research since 1988. J Archaeol Res 2(2): 165–198

    Google Scholar 

  • Munson PJ (1976) Archaeological data on the origins of cultivation in the Southwestern Sahara and their implications for West Africa. In: Harlan JR, de Wet JM, Stemler ABL (eds) Origins of African plant domestication. Mouton, The Hague, pp 187–210

    Google Scholar 

  • Neumann, K. (1989) Vegetationsgeschichte der Ostsahara im Holozän. Holzkohlen aus prähistorischen Fundstellen. In: Kuper R (ed) Forschungen zur Umweltgeschichte der Ostsahara. Heinrich-Barth-Institut, Köln, pp 13–181

    Google Scholar 

  • Neumann K (1992) The contribution of anthracology to the study of the late Quaternary vegetation history of the Mediterranean region and Africa. In: Vemet JL (ed): Les charbons de bois, les anciens écosystèmes et le rôle de l'homme. Colloque organisé à Montpellier du 10 au 13 septembre 1991. Bull Soc Bot France 139, Actual Bot 2/3/4: 421–440

  • Neumann K (in press) Charcoal from West African savanna sites — questions of identification and interpretation. In: Van der Veen M (ed) Plants and people in Africa: recent archaeobotanical evidence. Plenum, New York

  • Neumann K, Müller-Haude P (in press) Forêts sèches au sud-quest du Burkina Faso: végétation — sols — action de l'homme. Phytocoenologia

  • Neumann K, Vogelsang R (1996) Paléoenvironnement et préhistoire au Sahel du Burkina Faso. Ber Sonderforschungsbereich 268 (7): 177–186

    Google Scholar 

  • Parameswaran N, Conrad H (1982) Wood and bark anatomy of Balanites aegyptiaca in relation to ecology and taxonomy. IAWA Bull NS 3(2): 75–88

    Google Scholar 

  • Pélissier P (1980) L'arbre dans les paysages agraires de l'Afrique Noire. Cahiers ORSTOM, sér Sci Hum 17(3–4): 131–136

    Google Scholar 

  • Reichelt R, Faure H, Maley J (1992) Die Entwicklung des Klimas im randtropischen Sahara-Sahelbereich während des Jungquartärs — ein Beitrag zur angewandten Klimakunde. Petermarins Geogr Mitt 136: 69–79

    Google Scholar 

  • Renard C, Boudouresque E, Schmelzer G, Bationo A (1993) Evolution de la végétation dans une Zone protegée du Sahel (Sadoré, Niger). In: Floret C, Serpantie G (eds) La jachère en Afrique de l'ouest. Editions de l'ORSTOM, Paris, pp 297–305

    Google Scholar 

  • Richter HG, Trockenbrodt M (1995) Computergestützte Holzartenbestimmung unter Einsatz des DELTA/INTKEY-Programmpakets. Holz als Roh- und Werkstoff 53: 215–219

    Google Scholar 

  • Richter HG, Trockenbrodt M (1996) Computer-aided wood identification with DELTA/INTKEY — a demonstration. IAWA J 17(3): 262

    Google Scholar 

  • Rolando C, Roset JP (1991) Approche par l'analyse anthracologique de la végétation de Tin Ouaffadene (gisement archéologique de l'Holocène ancien, Niger Nord Oriental). Géodynamique 6(1): 87–91

    Google Scholar 

  • Rolando C (1992) Identification des charbons d'acacias sahéliens de l'ouest africain. In: Vernet JL (ed) Les charbons de bois, les anciens écosystèmes et le rôle de l'homme. Colloque organisé à Montpellier du 10 au 13 septembre 1991. Bull Soc Bot France 139, Actual Bot 2/3/4: 255–264

  • Rolando C, Raimbault M (1992) Vegetation associated to the protohistorical mound of “Mouyssam II” (KNT2) in the Malian Sahel; a reconstruction. Palaeoecol Africa 23: 57–66

    Google Scholar 

  • Salzmann U, Waller M (in press) The Holocene vegetational history of the Nigerian Sahel based on multiple pollen profiles. Rev Palaeobot Palynol

  • Schirarend C (1991) The systematic wood anatomy of the Rhamnaceae Juss. (Rhamnales). I. Tribe Zizipheae. IAWA Bull NS 12(4): 359–388

    Google Scholar 

  • Smart TL, Hoffman ES (1988) Environmental interpretation of archaeological charcoal. In: Hastorf CA, Popper VS (eds) Current Paleoethnobotany, University of Chicago Press, Chicago/London, pp. 167–205

    Google Scholar 

  • Sturm HJ (1997a) Nutzbäume in der westafrikanischen Savanne: Der Schibutterbaum (Vitellaria paradoxa Gaertn. f.) -Charakterbaum der Sudanzone. Der Palmengarten 61(1): 41–48

    Google Scholar 

  • Sturm, HJ (1997b) Kulturbaumparks in der Provinz Boulgou (Burkina Faso). Ber Sonderforschungsbereich 268 (9): 169–188

    Google Scholar 

  • Trochain J (1940) Contribution à l'étude de la végétation du Sénégal. Mém. IFAN 2, Institut français d'Afrique noir, Paris

    Google Scholar 

  • Tubiana MJ, Tubiana J (1977) The Zaghawa from an ecological perspective. Balkema, Rotterdam

    Google Scholar 

  • Vliet GJCM van (1979) Wood anatomy of the Combretaceae. Blumea 25: 141–223

    Google Scholar 

  • Vogelsang R (1995) Recherches archéologiques concernant l'histoire de l'occupation de la région sahélienne au nord du Burkina Faso: Campagne de fouille de 1994. Nyame Akuma 44: 16–20

    Google Scholar 

  • Vogelsang R (1996) Continuation des recherches archéologiques au nord du Burkina Faso: Campagne de 1995. Nyame Akuma 46: 6–10

    Google Scholar 

  • Vogelsang R (1997) Études sur l'histoire de l'occupation de la région sahélienne du Burkina Faso — Rapport des recherches sur le terrain (année 1996). Nyame Akurna 47: 2–6

    Google Scholar 

  • Willerding U (1991) Präsenz, Erhaltung und Repräsentation von Pflanzenresten in archäologischem Fundgut. In: Zeist W van, Wasylikowa K, Behre KE (eds) Progress in Old World palaeoethnobotany. Balkema, Rotterdam, pp 25–51

    Google Scholar 

Download references

Author information

Authors and Affiliations

Authors

Rights and permissions

Reprints and Permissions

About this article

Cite this article

Neumann, K., Kahlheber, S. & Uebel, D. Remains of woody plants from Saouga, a medieval west African village. Veget Hist Archaebot 7, 57–77 (1998). https://doi.org/10.1007/BF01373925

Download citation

  • Received:

  • Accepted:

  • Issue Date:

  • DOI: https://doi.org/10.1007/BF01373925

Key words

  • Burkina Faso
  • Sahel
  • Middle Ages
  • Charred wood
  • Fruits of woody plants

Mots clés

  • Burkina Faso
  • Sahel
  • Moyen-âge
  • charbon de bois
  • fruits de plantes ligneuses