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International Review of Education

, Volume 27, Issue 1, pp 3–14 | Cite as

Education in the affluent society: Problems and conflicts

  • Hasso von Recum
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Abstract

The author starts from the observation that in an affluent society, education loses its primary significance as an investment and increasingly assumes the nature of a commodity for private consumption. He discusses the problems resulting from this change and relates them to the development of an educational policy which, in the Federal Republic of Germany, is characterised by a conflict-laden contradiction between egalitarian and meritocratic goals.

The social character of modern societies, with its preponderant orientation towards the market and towards conformity, transforms the school into an institution in which the pupils are guided by the principle of economic rationality, pluralistic educational contents are offered and consumed as goods, and good school marks and diplomas are seen as scarce commodities. School education takes on the nature of a methodically guided process of consumption tending to produce a lack of interest that has to be overcome by constant re-stimulation.

To enable critically selective use to be made of the abundance of general and cultural opportunities offered by an affluent society with plenty of leisure time, it would be necessary to develop the individual's capacities in the artistic and ‘spiritual’ sphere with no less care than has hitherto been lavished on productive capacities. At present, however, educational institutions are hardly able to do this. Being themselves dominated by the commodity character of education, they lack the necessary freedom. Furthermore, the excessive emphasis on achievement which influences all areas of education, including the artistic/cultural ones, inhibits the development of new skills in consuming, and in the use of leisure time. Current educational policy, on the one hand, aims at mass education oriented by the goal of equality with the optimal promotion of the individual, but on the other hand, allows for selection based on the supremacy of academic norms and standards, thus giving educational institutions a counterproductive dual orientation.

Keywords

Leisure Time Educational Policy Affluent Society Mass Education School Mark 
These keywords were added by machine and not by the authors. This process is experimental and the keywords may be updated as the learning algorithm improves.

Résumé

L'auteur part de l'observation que, dans une société aisée, l'éducation perd sa signification première d'investissement pour devenir de plus en plus un produit de consommation individuelle. Il discute les problèmes qui découlent de cette modification et les rattache au développement d'une politique éducative qui est caractérisée en R.F.A. par une contradiction grosse de conflit entre les objectifs égalitaires et les buts méritocratiques.

Le caractère social des collectivités modernes, essentiellement tournées vers le marché et la conformité, transforme l'école en une institution où les élèves sont guidés par le principe de la rationalité économique, où les contenus éducationnels pluralistes sont offerts et consommés comme des denrées, où les bonnes notes et les diplômes sont regardés comme des produits rares. L'éducation scolaire se transforme en un processus de consommation méthodiquement guidé et tendant à provoquer un désintérêt qu'il convient de surmonter par une constante stimulation.

Pour permettre le choix judicieux et l'usage approprié des chances générales et culturelles offertes en abondance par une société aisée jouissant de nombreux loisirs, il faudrait développer les capacités de l'individu dans la sphère artistique et ‘spirituelle’ avec autant de soins que l'on en a prodigués aux capacités productives. Actuellement, les institutions éducatives n'en sont guère capables. Etant elles-mêmes dominées par le caractère de ‘denrée’ que présente l'éducation, elles manquent de la liberté nécessaire. De plus, l'accent excessif placé sur le résultat, qui influence tous les domaines de l'éducation, y compris ceux artistique et culturel, empêche le développement de nouvelles capacités à la consommation, et à l'utilisation des loisirs. La politique éducative générale tend, d'une part, à une éducation de masse orientée vers un objectif d'égalité avec promotion optimale de l'individu mais, d'autre part, elle tient compte de la sélection basée sur la suprématie des normes académiques et techniques, donnant ainsi aux institutions éducatives une orientation double et contre-productive.

Zusammenfassung

Der Autor geht von der Beobachtung aus, daß Bildung in der Wohlstandsgesellschaft ihre vorrangige Bewertung als Investitionsgut verliert und zunehmend Eigenschaften eines privaten Konsumgutes erlangt. Er diskutiert die daraus resultierenden Probleme und stellt sie in den Zusammenhang einer bildungspolitischen Entwicklung, die in der Bundesrepublik Deutschland durch einen konfliktreichen Widerspruch zwischen egalitären und meritokratischen Zielsetzungen gekennzeichnet ist.

Der in starkem Maße durch Markt- und Konformitätsorientierung gekennzeichnete Sozialcharakter moderner Gesellschaften verwandelt Schule in eine Institution, in der sich Schüler am ökonomischen Rationalprinzip orientieren, in der pluralistische Bildungsinhalte als Ware angeboten und konsumiert werden und schulische Gratifikationen als knappe Güter fungieren. Unterricht erhält die Qualität eines methodisch geleiteten Konsumptionsprozesses, der tendenziell Interessenlosigkeit produziert, die mit ständig neuen Motivationsakten überwunden werden muß.

Um die Vielfalt der Konsummöglichkeiten und kulturellen Angebote in der Wohlstands- und Freizeitgesellschaft kritisch-selektiv nutzen zu können, wäre es notwendig, die individuellen Konsumfähigkeiten als geistiges Gut nicht weniger sorgfältig zu entwickeln wie bislang die Produktionsfähigkeiten. Die Bildungseinrichtungen dürften dazu derzeit jedoch kaum in der Lage sein. Teils fehlt ihnen die erforderliche Souveränität, da sie selbst vom Warencharakter der Bildung beherrscht werden, teils blockiert ein überdehntes Leistungsprinzip, das alle Bildungsbereiche — einschließlich der musisch-kulturellen — beeinflußt, die Ausbildung neuartiger Konsum-und Mußefähigkeiten. Es ist Bestandteil einer Bildungspolitik, die zwar einerseits eine am Gleichheitsziel orientierte Massenbildung mit optimaler Förderung des einzelnen anstrebt, aber andererseits zugleich einer mit dem Vorherrschaftsanspruch akademischer Normen und Standards gekoppelten Auslese Raum gibt, wodurch den Bildungseinrichtungen eine kontraproduktive Doppelorientierung angesonnen wird.

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Copyright information

© Martinus Nijhoff Publishers 1981

Authors and Affiliations

  • Hasso von Recum

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