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Evolutionary ethics and Haeckelian monism: the case of Heinrich Schmidt’s Harmonie (1931)

  • Ian G. StewartEmail author
  • Uwe Hossfeld
  • Georgy S. Levit
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Abstract

This paper offers the first ever published discussion of the ethical treatise Harmonie: Versuch einer monistischen Ethik [Harmony: an attempt at a monistic ethics] by Heinrich Schmidt (1874–1935), one of the leading figures in the circle of Ernst Haeckel. Published near the end of Schmidt’s life (1931), it constituted a kind of summation of decades of intense involvement in the “project” of German monism that found its epicentre in Jena, and in Haeckel’s attempts at founding it on Darwinian and Goethian lines. After a brief description of Schmidt’s life and works, we summarize the main lines of Haeckel’s evolutionary thought and their expression in his sparse ethical writings. A detailed description of Harmonie follows, in which we seek to demonstrate Schmidt’s close adherence to Haeckel’s monist foundations, as well as indicate where he expanded his own thinking in directions beyond Haeckel’s. Lastly, we suggest that Harmonie, perhaps contrary to Schmidt’s wishes after 1933, nevertheless offers textual evidence of the deep incompatibility of Schmidt’s understanding of ethics to the sociopolitical ideology of National Socialism. This is consistent with the historical record of how Haeckel’s monism, together with those like Schmidt who worked tirelessly to promote it, was negatively regarded by the NSDAP.

Keywords

Ernst Haeckel Heinrich Schmidt Monistic ethic Harmonie Evolutionary morphology Evolutionary ethics 

Notes

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Authors and Affiliations

  • Ian G. Stewart
    • 1
    • 2
    Email author
  • Uwe Hossfeld
    • 3
  • Georgy S. Levit
    • 4
  1. 1.History of Science and TechnologyUniversity of King’s CollegeHalifaxCanada
  2. 2.Department of ClassicsDalhousie UniversityHalifaxCanada
  3. 3.Biology Education Research Group, Institute for Zoology and Evolutionary Research, Faculty of Biological SciencesFriedrich Schiller University JenaJenaGermany
  4. 4.Institute of BiologyUniversität KasselKasselGermany

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