Journal of Archaeological Method and Theory

, Volume 13, Issue 4, pp 250–303 | Cite as

The Women of Brassempouy: A Century of Research and Interpretation

  • Randall WhiteEmail author


The discovery of female figurines at Brassempouy in the 1890's would launch more than a century of debate and interpretation concerning Paleolithic representations of women. The figurines emerged from the ground into a colonial intellectual and socio-political context nearly obsessed with matters of race. This early racial interpretive frame would only be replaced in the mid 20th century, when prehistorians turned to questions such as fertility and womanhood.

The first figurines were discovered in 1892 under rather tortured circumstances in which their very ownership was the subject of a heated dispute between Edouard Piette and Emile Cartailhac. Their toxic relationship would lead Piette, in his subsequent excavations, to be extremely precise about issues of stratigraphic and spatial provenience. Piette's publications and archives enabled Henri Delporte to confirm the Gravettian attribution of the figurines and have allowed the present author to create a map of their spatial distribution within the site.

Technological and microscopic analysis of the Brassempouy figurines resolves some lingering questions about the sex of certain of the figurines and suggests an original context of figurine fabrication and the abandonment of unsuccessful sculpting attempts.


Brassempouy grotte du Pape Venus figurines female statuettes 



I wish to thank the curators and librarians of the musée des Antiquités nationales at Saint Germain-en-Laye for generous access to the figurines from Brassempouy, Grimaldi, Sireuil and Tursac as well as the Piette archives. I am grateful to April Nowell, Yann Potin, Raphaëlle Bourrillon and Joanna Milk for commenting on different versions of this paper. I am truly privileged to have known and collaborated with two of the great contributors to our knowledge of Paleolithic female imagery: Henri Delporte and Marianne Gvozdover. This paper is dedicated to their memory.


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Authors and Affiliations

  1. 1.Department of Anthropology, Center for the Study of Human OriginsNew York UniversityNew YorkUSA

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