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Vegetation History and Archaeobotany

, Volume 28, Issue 1, pp 65–79 | Cite as

The impact of mining on the woody vegetation of the southern Andes: a study of charcoal from the Andean Precordillera in central western Argentina in the 18th and 19th centuries

  • Luis MafferraEmail author
  • Horacio Chiavazza
  • Fidel Roig Juñent
Original Article

Abstract

Mining has played an important role in the generation of economic wealth since colonial times in South America. However, the impact of historical mining on the environment has not been studied in detail. In view of this, and based on the analysis of archaeological and modern wood data, we discuss the impact of historical mining and human occupation on the woody vegetation of an arid region in the southern Andes. We present the results of the analysis of archaeobotanical charcoal remains recovered from the “Los Hornillos” mining site located in the Andean Precordillera, northwestern Mendoza Province, Argentina. The archaeobotanical materials date from the late 18th to the early 19th century. Based upon wood anatomy, 60% of charcoal fragments were associated with Adesmia cf. uspallatensis, a shrub widely distributed there. We assessed the impact and legacy of human occupation on local and regional plant communities based on charcoal evidence, archaeological data and the age of living A. uspallatensis shrubs growing around the mining site. This analysis allowed us to determine the rate of growth of this species (1.22 mm per year) and mean maximum ages of around 70 years. Therefore, the current development of woody communities in this area is thought to be representative of recovery after historical mining and occupation across the Andean Precordillera and suggests that obtaining firewood for mining activities constituted an important factor influencing past natural vegetation dynamics.

Keywords

Historical archaeology Archaeobotany Human impact Palaeoenvironmental studies Anthropocene Mendoza Province 

Notes

Acknowledgements

This research was partially funded by the National Scientific and Technical Research Council of Argentina (CONICET) through a scholarship for doctoral studies. This work was conducted with research permits from the “Directorate of Heritage and Culture” and the “Directorate of Renewable Natural Resources”, both dependent on the “Mendoza Provincial Government”, and with research permits from “Villavicencio Nature Reserve”. The SEM images were produced in the MEByM laboratory, IANIGLA-CCT-Mendoza. We wish to thank Manuel Lopez, Osvaldo Sironi, and Eduardo Barrio for their valuable help in different stages of this research. We also wish to express our gratitude to two anonymous reviewers and to William D. Gosling for their constructive review.

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Copyright information

© Springer-Verlag GmbH Germany, part of Springer Nature 2018

Authors and Affiliations

  1. 1.IANIGLA CCT-CONICET Mendoza, IAE-FFyL-UNCuyoMendozaArgentina
  2. 2.IAE-FFyL-UNCuyo, Área Fundacional, Municipalidad de MendozaMendozaArgentina
  3. 3.IANIGLA CCT-CONICET MendozaMendozaArgentina

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