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Swiss Journal of Geosciences

, Volume 103, Issue 1, pp 33–42 | Cite as

Morphology and recent history of the Rhone River Delta in Lake Geneva (Switzerland)

  • Vincent Sastre
  • Jean-Luc Loizeau
  • Jens Greinert
  • Lieven Naudts
  • Philippe Arpagaus
  • Flavio Anselmetti
  • Walter WildiEmail author
Article

Abstract

The current topographic maps of the Rhone Delta—and of Lake Geneva in general—are mainly based on hydrographic data that were acquired during the time of F.-A. Forel at the end of the nineteenth century. In this paper we present results of a new bathymetric survey, based on single- and multi-beam echosounder data. The new data, presented as a digital terrain model, show a well-structured lake bottom morphology, reflecting depositional and erosional processes that shape the lake floor. As a major geomorphologic element, the sub-aquatic Rhone Delta extends from the coastal platform to the depositional fans of the central plain of the lake at 310 m depth. 9 canyons cut the platform edge of the delta. These are sinuous (“meandering”) channels formed by erosional and depositional processes, as indicated by the steep erosional canyon walls and the depositional levees on the canyon shoulders. Ripples or dune-like morphologies wrinkle the canyon bottoms and some slope areas. Subaquatic mass movements are apparently missing on the delta and are of minor importance on the lateral lake slopes. Morphologies of the underlying bedrock and small local river deltas are located along the lateral slopes of Lake Geneva. Based on historical maps, the recent history of the Rhone River connection to the sub-aquatic delta and the canyons is reconstructed. The transition from three to two river branches dates to 1830–1840, when the river branch to the Le Bouveret lake bay was cut. The transition from two to one river branch corresponds to the achievement of the correction and dam construction work on the modern Rhone River channel between 1870 and 1880.

Keywords

Bathymetry Multi-beam Delta topography Lake Geneva Rhone River Delta Sub-aquatic canyons 

Résumé

Les cartes topographiques actuelles du delta lémanique du Rhône—et du Léman en général—sont largement basées sur des données hydrographiques anciennes, notamment de l’époque du chercheur F.-A. Forel, à la fin du 19ème siècle. Cette publication présente une nouvelle bathymétrie, basée sur des levés effectués à l’aide de sonars mono- et multifaisceaux. La carte montre une morphologie lacustre finement structurée. Le delta lacustre du Rhône s’étend de la large plate-forme côtière jusqu’à la plaine centrale du Léman à 310 m de profondeur. La bordure de la plate-forme est entaillée par les têtes de 9 canyons qui descendent le versant du delta en lacets («méandres»). Ces ravins correspondent à la fois à des phénomènes d’érosion, comme en témoignent les talus sub-verticaux, et à des structures de dépôt, comme l’indiquent les levées sur les épaules des canyons. Le fond des ravins, comme certaines surfaces de pentes en dehors des canyons, comportent des rides ou dunes de courants d’origine sédimentaire. Les structures de glissement sont pratiquement absentes sur le delta et n’ont qu’une faible importance sur les versants latéraux. Quelques morphologies rocheuses et de petits deltas de rivière sont collés contre les versants latéraux d’origine glaciaire du bassin lacustre. L’histoire de la connexion entre le Rhône et les différents canyons est reconstruite à l’aide de cartes historiques. La transition d’un Rhône à trois chenaux à une embouchure à deux chenaux s’est faite entre 1830 et 1840, avec la coupure du chenal menant à la baie du Bouveret. La réduction à un seul chenal date de 1870-1880, avec la coupure du Vieux-Rhône dans le cadre des travaux de correction du Rhône.

Mots clés

Bathymétrie sonar multifaisceaux topographie deltaïque Léman Rhône ravins sous-lacustres 

Notes

Acknowledgments

This research was supported by Swisstopo, the Federal Department of Defense (VBS) and the Federal Office of Environment (Foen/Bafu) (multi-beam mapping), Canton du Valais, Ville de Montreux and Canton de Vaud (single-beam mapping). The Renard Centre of Marine Geology was able to purchase the multi-beam system thanks to an “Impulsfinanciering” of the Special Research Fund of University of Gent.

References

References to historic maps are indicated by *. Originals of these maps are found in the following libraries: C.I.G.: Centre d’iconographie genevoise, Passage de la Tour 2, CH-1205 Genève. B.P.U: Bibliothèque publique et universitaire (Genève), Passage de la Tour 2, CH-1205 Genève.

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Copyright information

© Swiss Geological Society 2010

Authors and Affiliations

  • Vincent Sastre
    • 1
  • Jean-Luc Loizeau
    • 1
  • Jens Greinert
    • 2
    • 3
  • Lieven Naudts
    • 2
  • Philippe Arpagaus
    • 1
  • Flavio Anselmetti
    • 4
  • Walter Wildi
    • 1
    Email author
  1. 1.Institut F.-A. ForelUniversité de GenèveVersoixSwitzerland
  2. 2.Department of Geology and Soil Science, Renard Centre of Marine GeologyGhent UniversityGhentBelgium
  3. 3.Royal Netherlands Institute for Sea Research (NIOZ)Den Burg (Texel)The Netherlands
  4. 4.Department of Surface Waters, Sedimentology GroupSwiss Federal Institute of Aquatic Science and Technology (Eawag)DübendorfSwitzerland

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