European Journal of Psychology of Education

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The psychology of education: 1870–1913. Educational policies and coping strategies

  • André GuillainAffiliated withUniversité Paul Valéry, Montpellier III

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The psychology of education is considered here as a strategical science. It was created in the period between 1870 and 1913, concurrently with the educational policies applied both in the United states and in Europe. An historical analysis allows to distinguish three strategies.

The neo-herbartian pedagogy lends importance to instruction; mental statistics supply the means for building up the national unity through an “analysis of the circle of thoughts” (manipulation of mental representations).

The Child Study approach, on the contrary, emphasizes the mechanisms through which specific interests are naturally regulated: the national unity comes out of the confrontation of all the individual differences; mental statistics supply the means for a regulation through the average.

This liberal strategy had to be modified at the beginning of the 20th century: it appears necessary to monitor competitors and rationalize the social life in order to increase the national output. The psychology of education thus became one of learning and a theory of measurement which supplies the means for a fairer social deal.

La Psychologie de l’education: 1870–1913. Politiques educatives et strategies d’intervention


La psychologie de l’éducation est considérée comme une science stratégique. Elle se constitue entre 1870 et 1913 en rapport avec les politiques éducatives qui sont mises en oeuvre aux Etats-Unis et en Europe. L’analyse historique permet de définir trois stratégies.

La pédagogie néo-herbartienne valorise l’instruction; la statistique mentale fournit les moyens de construire l’unité nationale par le biais d’une manipulation des représentations.

La Child Study valorise au contraire les mécanismes d’une régulation naturelle des intérêts et l’unité nationale émerge de l’affrontement de toutes les différences individuelles; la statistique mentale fournit les moyens d’une régulation par la moyenne.

Cette stratégie libérale devra se modifier au début du XXème siècle: il faut surveiller la concurrence et rationaliser la vie sociale pour augmenter le rendement national. La psychologie de l’éducation devient alors une psychologie des apprentissages et une théorie de la mesure qui fournit les moyens d’une juste répartition sociale.

Mots clés

Stratégie Manipulation des représentations Libéralisme Rationalisation