Canadian Journal of Anaesthesia

, 48:139

Medication errors in anesthetic practice: a survey of 687 practitioners

  • Beverley A. Orser
  • Robert J. B. Chen
  • Doreen A. Yee
General Anesthesia

DOI: 10.1007/BF03019726

Cite this article as:
Orser, B.A., Chen, R.J.B. & Yee, D.A. Can J Anaesth (2001) 48: 139. doi:10.1007/BF03019726

Abstract

Purpose: The objectives of this study were to determine: 1) if anesthesiologists had experienced a medication error and 2) to identify causal factors. The perceived value of a Canadian reporting agency for medication errors and improved standards for labels on drug ampoules was also investigated.

Methods: A self-reporting survey was mailed to members of the Canadian Anesthesiologists’ Society (n=2,266). Respondents provided free-text descriptions of medication errors and answered fixed response questions.

Results: Surveys from 687 anesthesiologists (30% response rate) revealed that 85% of the participants had experienced at least one drug error or “near miss”. Although most errors (1,038) were of minor consequence (98%), four deaths were reported. The commonest error involved the administration of muscle relaxants instead of a reversal agent. “Syringe swaps” (70.4%) and the misidentification of the label (46.8%) were common contributing factors. Anesthesiologists (97.9%) reported that they read the ampoule label “most of the time” although the label colour was an important secondary cue. Approximately half of the participants would report the error if a reporting program existed and 84% agreed that improved standards for drug labels would reduce the incidence of error.

Conclusions: Most anesthesiologist experienced at least one drug error. The commonest error was a “syringe swap” that involved a muscle relaxant. Most errors were of minor consequence, however, serious morbidity and mortality resulted from clearly preventable events. These results support the development of improved standards for drug labels and the establishment of a Canadian reporting program for medication errors.

Résumé

Objectif: 1) Découvrir si les anesthésiologistes ont vécu l’expérience d’une erreur de médication et 2) en déterminer les facteurs de causalité. Aussi, on a étudié la valeur perçue d’une agence de notification canadienne des erreurs de médication et de normes strictes des étiquettes d’ampules de médicaments.

Méthode: Une enquête d’autodéclaration a été postée aux membres de la Société canadienne des anesthésiologistes (n=2,266). Les répondants ont fourni des descriptions en textes libres des erreurs de médication et ont répondu aux questions à réponses fixes.

Résultats: Les réponses reçues de 687 anesthésiologistes (taux de réponse de 30 %) ont révélé que 85 % des participants avaient fait au moins une erreur de médicament ou l’avait évitée de justesse. Même si la plupart des erreurs (1,038) n’ont eu que des conséquences mineures (98 %), quatre décès ont été rapportés. L’erreur la plus fréquente concernait l’administration de myorelaxants à la place de décurarisants. “L’échange de seringue” (70,4 %) et la mauvaise identification de l’étiquette (46,8 %) étaient souvent des causes d’erreur. Certains (97,9 %) ont dit lire l’étiquette sur l’ampoule “la plupart du temps” nême si la couleur de l’étiquette était un important signal secondaire. La moitié des participants environ auraient mentionné l’erreur si un programme de notification avait existé et 84 % croyaient que des normes plus strictes d’étiquetage des médicaments pouvaient réduire l’incidence d’erreur.

Conclusion: La plupart des anesthésiologistes ont expérimenté au moins une erreur de médicament. L’erreur la plus fréquente a été “l’échange de seringue” pour un myorelaxant. Même si, en général, les conséquences sont mineures, une morbidité et une mortalité préoccupantes ont découlé d’incidents qu’on aurait pu certainement prévenir. Ces résultats incitent la mise au point de normes plus strictes pour l’étiquetage des médicaments et l’établissement d’un programme canadien de notification des erreurs de médication.

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Copyright information

© Canadian Anesthesiologists 2001

Authors and Affiliations

  • Beverley A. Orser
    • 1
  • Robert J. B. Chen
    • 1
  • Doreen A. Yee
    • 1
  1. 1.From the Department of Anesthesia, Sunnybrook and Women’s College Health Science CentreUniversity of TorontoTorontoCanada

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