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Coal and water in the desert: Environmental geology of coal resources development near lake Powell, U.S.A.

  • Anderson Orson L. 
  • Grew Priscilla G. 
Section 13 Engineering Geology
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Summary

Construction of Glen Canyon Dam, completed on the Colorado River in 1963, created Lake Powell, a large reservoir in the canyonlands of northern Arizona and southern Utah, U.S.A. Lake Powell represents a readily available water supply for development of large Cretaceous coalfields in the arid Colorado Plateau province. At present, coal on the Navaho and Hopi Indian Reservations at Black Mesa, Arizona, is stripmined and burned in a powerplant cooled by Lake Powell water. Northwest of, and adjacent to, Lake Powell is the Kaiparowits coalfield which is estimated to contain 40 billion tons of coal ranging in rank from sub-bituminous C to high volatile bituminous A. Proposed future developments in the Kaiparowits coalfield involve underground mining and mine-mouth power-plants that will use Lake Powell water as coolant and transmit electricity to metropolitan centres of the southwest United States, such as Los Angeles.

An interdisciplinary research team (Lake Powell Research Project) of 30 scientists, equally representing natural and social sciences, has been studying the Lake Powell region for the past 4 years. Geologic and hydrologic information has been used in conjunction with sociological, economic, and legal studies to assess and predict the impact of coal mining and powerplants on the semprimitive desert environment, on the Navajo Nation, and on rural communities in southern Utah.

The western states in the U.S. are turning to coal as an important source of energy for electrical power generation. Current plans for the generation of large amounts of electrical energy bring into focus a number of issues: (1) how will the demand for water needed for processing the electricity affect the expectations of agricultural interests in the southwest U.S.; (2) to what degree will emissions from power-plants pollute the skies above the many national parks surrounding the coalfields; (3) what will be the public reaction to this pollution; (4) how severe will be the socio-economic impact of industrialization upon the present rural, sparsely populated communities in the area; and (5) what implications will this industrialization have for the transportation network of the southwest U.S.?

Keywords

Energy Development Coal Resource Coal Reserve Colorado River Basin Sierra Club 

Charbon Et Eau Dans Le Désert: La Géologie De L’Environnement Et La Mise En Exploitation Des Ressources En Charbon Pres Du Lac Powell, U.S.A.

Résumé

La construction du barrage de Glen canyon sur le Colorado, achevée en 1963, forma un vaste réservoir, le lac Powell, dans la région de canyons du nord de l’Arizona et du sud de l’Utah (U.S.A.). Ce lac constitue une réserve d’eau facilement disponible pour l’exploitation de grands gisements de charbon d’âge crétacé dans la province aride du Plateau du Colorado. Dès maintenant, dans les Réserves des Indiens Navaho et Hopi, à Black Mesa (Arizona), le charbon est exploité en découverte et brulé dans une centrale thermique refroidie par l’eau du lac Powell. Tout près du lac, du côté nord-ouest, les réserves du gisement de Kaiparowits sont estimées à 40 gigatonnes de charbon classé dans les catégories C (sous-bitumineux) à A (bitumineux riche en composés volatils). L’exploitation envisagée pour le gisement de Kaiparowits comprend extraction souterraine et usines thermiques sur le carreau de la mine; celles-ci utiliseront l’eau du lac pour le refroidissement et fourniront en électricité les centres urbains du sud-ouest des Etats-Unis, en particulier Los Angeles.

Une équipe de recherche interdisciplinaire comprenant 30 savants, également partagés entre les sciences naturelles et les sciences sociales, leLake Powell Research Project, a étudié la région du lac depuis quatre ans. L’information géologique et hydrologique a été utilisée, en liaison avec les études sociologiques, économiques et juridiques, pour estimer et prévoir les consequences de l’exploitation du charbon et de l’activité des usines thermiques sur le milieu désertique semi-primitif, sur le peuple Navajo et sur les communautés rurales du sud de l’Utah.

Les Etats de l’ouest des U.S.A. s’orientent vers le charbon comme source d’énergie importante pour la production d’électricité. Habituellement, les projets de production de grandes quantités d’énergie électrique font apparaître un certain nombre de questions: (1) comment la consommation d’eau nécessaire aux usines productrices d’électricité affectera-t-elle les prévisions des agriculteurs dans le sud-ouest des Etats-Unis; (2) dans quelle mesure les fumées des usines pollueront-elles le ciel au dessus des nombreux parcs nationaux de la région; (3) quelle sera la réaction du public devant cette pollution; (4) quelle sera la gravité des conséquences socio-économiques de l’industrialisation sur les communautés rurales actuellement dispersées dans cette région peu peuplée; et (5) quelles modifications du réseau des voies de communication cette industrialisation nécessitera-t-elle dans le sud-ouest des Etats-Unis?

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Copyright information

© International Association of Engineering Geology 1976

Authors and Affiliations

  • Anderson Orson L. 
    • 1
  • Grew Priscilla G. 
    • 1
  1. 1.Institute of Geophysics and Planetary PhysicsUniversity of CaliforniaLos AngelesU.S.A.

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