World Journal of Surgery

, Volume 13, Issue 1, pp 25–30

The biology and natural history of breast cancer from the screening perspective

  • L. Holmberg
  • J. Pontén
  • H. -O. Adami
Progress Symposium—Progress in Cancer Screening

DOI: 10.1007/BF01671150

Cite this article as:
Holmberg, L., Pontén, J. & Adami, H.O. World J. Surg. (1989) 13: 25. doi:10.1007/BF01671150

Abstract

A review of the tumor biology of breast cancer from the screening perspective reveals important research issues. It is not known if the induction phase includes any detectable preneoplastic lesions. Evidence for the existence of preneoplasias is conflicting. The effect of removal of such lesions on the incidence of breast cancer has not yet been studied. The mechanisms that govern progression of in situ lesions—or even small preclinical invasive cancers—are not fully understood. It is not clear to what extent progression into cancers with metastatic behavior occurs. Current predictors for progression are weak.

One major benefit of the scientific evaluation of the screening programs is that we can learn more about the natural history of the disease. Mammographic screening detects tumors that are smaller in size than those detected by clinical examination only. There is an inverse relationship between tumor size and the probability that the patient has acquired axillary metastases. These facts, taken together, indicate that the mortality reduction seen in screening is a result of a real impact on the natural history. Calculations of the lead time gained in randomized screening projects give empirical proof that a third of the cancers progress from a localized stage to a disseminated disease relatively late in the preclinical phase of the tumor. Analyses of interval cancers in screening have pointed to the conclusion that the net growth rate of the primary tumor does not directly parallel metastatic ability, and that the tumors grow faster in younger women.

Résumé

L'étude de la biologie tumorale des cancers du sein ouvre d'importantes perspectives de recherche. On peut étudier la biologie dès qu'apparaît une lésion prénéoplasique détectable. La réalité d'une lésion prénéoplasique reste à débattre. L'effet de l'exérèse d'une telle lésion sur l'incidence du cancer reste à démontrer. Les mécanismes qui déterminent la progression des lésions in situ et même des petites lésions invasives infracliniques, ne sont pas complètement élucidés; de même, on ne sait pas pourquoi certains cancers ont un potentiel métastatique plus que d'autres. Les facteurs de prédiction actuellement connus ne sont pas fiables.

Un des effets bénéfiques de l'évaluation scientifique des programmes de dépistage est d'apprendre davantage sur l'histoire naturelle des cancers. La mammographie de dépistage détecte des cancers dont la taille est plus petite que celle des cancers décelables à l'examen clinique seul. Il existe un rapport inverse entre la taille de la tumeur primitive et la probabilité des métastases axillaires. Considérés ensemble, ces faits indiquent que la réduction de mortalité directement en rapport avec les examens de dépistage est une conséquence d'un changement de l'histoire naturelle. Le calcul du délai écoulé entre le moment supposé du début du cancer et le moment où il est décelé raccourci par les méthodes de dépistage prouve qu'un tiers au moins des cancers progresse depuis une lésion localisée à une dissémination relativement tardive dans la phase préclinique. Il a été démontré également que le taux de croissance tumoral primitif n'est pas directement parallèle au potentiel métastatique et que les tumeurs se développent plus vite chez la femme jeune.

Resumen

La revisión de la biología tumoral del cáncer mamario a partir de la perspectiva del tamizaje revela importantes aspectos investigativos. El punto de mayor interés en cuanto al tamizaje es saber si la fase de induccion, durante la cual en el genomo sucede una serie de eventos que eventualmente dan lugar a la transformación maligna, incluye alguna “lesión preneoplásica” (hiperplasia o neoplasia benigna) detectable. La evidencia sobre la existencia de las preneoplasias es conflictiva, y el efecto de la resección de tales lesiones sobre la incidencia del cáncer mamario todavía no ha sido estudiado. El mecanismo que gobierna el progreso de las lesiones in situ, o aún de pequeños cánceres invasivos preclínicos, tampoco ha sido elucidado y no está claro hasta donde puede producirse la conversion a cánceres con capacidad metastásica.

Un gran beneficio que surge de la evaluación científica de los programas de tamizaje es la posibilidad de conocer mejor la historia natural de la enfermedad. El tamizaje mamográfico detecta tumores de tamaño menor que aquellos que pueden ser detectados mediante el examen clínico. Existe una relación inversa entre el tamaño del tumor y la probabilidad de que la paciente haya desarrollado metástasis axilares. Tales hechos, en conjunto, indican que la reducción de mortalidad observada en los programas de tamizaje es el resultado de un impacto real sobre la historia natural del tumor. Las estimaciones sobre el lapso de tiempo ganado para el establecimiento del diagnóstico en los proyectos randomizados de tamizaje proveen una sustentación empírica de que una tercera parte de los cánceres evoluciona a partir de un estadio localizado hacia la enfermedad diseminada relativamente tarde en el curso de la fase preclínica del tumor. Los análisis de los cánceres de intervalo, aquellos que se hacen clínicamente detectables después de un examen de tamizaje negativo pero antes del próximo examen, y que presumiblemente constituyen un grupo de tumores de crecimiento más rápido, sugieren la conclusión de que la tasa de crecimiento del tumor primario no es directamente paralela con su capacidad metastásica y que la población tumoral es de más rápido crecimiento en las mujeres jóvenes.

Copyright information

© Société Internationale de Chirurgie 1989

Authors and Affiliations

  • L. Holmberg
    • 1
  • J. Pontén
    • 1
  • H. -O. Adami
    • 1
  1. 1.Departments of Surgery and PathologyUniversity HospitalUppsalaSweden

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