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(Help): Life stresses and psycho-social problems in the hospital emergency unit

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Summary

The prevalence and significance of recent life stresses among patients presenting at the general hospital emergency unit is studied. Such stresses were found in 86% of sample patients, most reporting more than one, but they were rarely the presenting complaints. Emotional stresses were often recognized as problems but rarely brought for help. Physical stresses were often brought as complaints and most complaints were of a physical nature, as if this were the ticket of admission to the emergency unit. A few, gross stress factors were related to patient psycho-social complaints, and did not significantly account for them. A slightly wider range of stress factors was related to the attending physician's diagnosis of psycho-social problems, and did help to account for this diagnostic decision. A much wider range of stress characteristics, including more subtle ones, was associated with the research psychiatrist's findings of psychosocial problems, and accounted for an even larger proportion of this diagnostic decision. Aspects of the most recent stress were related to his judgment that psychosocial problems influenced this visit to the emergency unit. Crisis Theory suggests that the life stress produces a disequilibrium in the patient's life adjustment, which results either in illness or symptoms to aid in attracting professional help. The application to the emergency unit is the outcome.

These findings emphasize the need for medical authorities to understand illness in the perspective of the patient's life circumstances, and the emergency unit's obligation to act as a screening agency for life stresses requiring therapeutic intervention.

Résumé

Dans ce travail, on étudie la fréquence et la signification des états de stress récents parmi les patients qui se sont présentés au service d'urgence de l'hôpital général. De tels états de stress ont été trouvés dans 86% des cas de l'échantillonnage, le plus souvent plusieurs chez le même patient, mais ils étaient rarement le motif du recours au service d'urgence. Les états de stress émotionnel étaient souvent reconnus comme posant des problèmes, mais on demandait rarement de l'aide pour eux. La majorité des plaintes des patients étaient de nature somatique, comme si cela constituait une ldétiquette d'admission” dans le service d'urgence. Un petit nombre seulement de facteurs de stress étaient en relation avec les plaintes psycho-sociales des patients, et ils ne les expliquaient pas de façon significative. Un nombre un peu plus élevé de ces facteurs de tension étaient en rapport avec le diagnostic de problèmes psycho-sociaux posé par le médecin et permettaient d'expliquer ce diagnostic. Une gamine beaucoup plus étendue de caractéristiques des états de stress, y compris certaines d'une nuance plus subtile, était en corrélation avec les problèmes psycho-sociaux mis en évidence par le chercheur psychiatrique et justifiait ce diagnostic dans une plus large proportion encore. Certains aspects des états de tension les plus récents étaient liés à son opinion que les problèmes psycho-sociaux avaient influencé la visite au service d'urgence. Selon la “théorie des crises”, on peut penser que les états de tension provoquent un déséquilibre de l'adaptation du patient, dont la conséquence est soit la maladie, soit des symptômes qui rendront nécessaire l'aide de spécialistes. Le recours au service d'urgence en est le résultat. Ces données mettent en évidence la nécessité, pour les milieux médicaux, de comprendre la maladie dans la perspective des circonstances de la vie du patient, et l'obligation, pour le service d'urgence, de procéder à un “balayage” (screening) des états de stress nécessitant une intervention thérapeutique.

Zusammenfassung

Bei Patienten, die sich im Notfalldienst eines allgemeinen Krankenhauses einfinden, wird die Prävalenz und die Bedeutsamkeit kurz zurückliegender belastender Lebenseinflüsse untersucht. Solche Streßfaktoren wurden bei 86% des Patientenguts gefunden, wobei die meisten Patienten mehr als einen berichteten. Aber sie wurden selten als Beschwerden angeboten. Emotionale Belastungen wurden oft als Probleme erkannt, jedoch ihretwegen suchte kaum einer jemals Hilfe. Physische Streßfaktoren wurden oft als Beschwerden gebracht, und die meisten Beschwerden waren physischer Natur, als ob dies die “Eintrittskarte” für den Notfalldienst wäre. Einige wenige Streßfaktoren standen in Beziehung zu psychosozialen Beschwerden der Patienten, sie begründeten sie jedoch nicht maßgeblich. Ein etwas weiterer Bereich von Streßfaktoren stand in Bezug zur Diagnose psychosozialer Probleme durch den diensthabenden Arzt und half diese ärztliche Entscheidung zu begründen. Weitaus die meisten Streßmerkmale einschließlich der unmerklicheren waren mit dem Auffinden von psychosozialen Problemen durch den Forschungspsychiater verbunden und trugen zu einem noch größeren Anteil dieser diagnostischen Entscheidung bei. Aspekte der jüngsten Belastung standen in Beziehung zu seiner Beurteilung, daß psychosoziale Probleme diesen Besuch im Notfalldienst beeinflußt hatten. Die Krisentheorie schlägt vor, daß der Lebensstreß eine Gleichgewichtsstörung in der Lebensanpassung des Patienten hervorruft, die entweder zur Krankheit oder zu Symptomen führt, die die Hilfe von Fachkräften anlocken soll. Das Endergebnis ist die Inanspruchnahme der Notfalleinrichtung. — Diese Ergebnisse weisen verstärkt darauf hin, daß medizinische Fachleute Krankheit in der Perspektive der Lebensumstände des Patienten sehen müssen. Der Notfalldienst muß als Filter und Verteiler für Lebensbelastungen dienen, die therapeutische Intervention erfordern.

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Correspondence to David George Satin.

Additional information

This research was supported in part by U. S. Public Health Service grants MH 6198 and FR 05487. Gratitude is due Dr. Erich Lindemann for inspiring this study and for his encouragement and administrative support. Drs. John Baldwin, Marc Fried, Frederick Duhl, and Ralph Notman helped with planning and organization, and Dr. David Armor was consulted on data analysis. Drs. Jane Bain and Sinclair Sutherland helped collect the data, and the interest and cooperation of the staff and patients of the emergency unit studied made the research possible. Mrs. Sylvia Bohrer was irreplacable in her contributions of organizing and coding the data and for her insights into the dynamics of the emergency unit. Dr. Donald Klein, Dr. and Mrs. Erich Lindemann, Dr. Douglas McNair, and Mr. Joseph Satin made many helpful comments and suggestions on the manuscript.

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Satin, D.G. (Help): Life stresses and psycho-social problems in the hospital emergency unit. Soc Psychiatry 7, 119–126 (1972). https://doi.org/10.1007/BF00579529

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Keywords

  • Life Stress
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  • Emergency Unit
  • Diagnostic Decision