Social psychiatry

, Volume 6, Issue 4, pp 186–193 | Cite as

Twenty-five years later: A limited study of the sequelae of the concentration camp experience

  • A. Antonovsky
  • B. Maoz
  • N. Dowty
  • H. Wijsenbeek
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Summary

The central question raised is: To what extent does maladaptation and malfunctioning characterize survivors of the unimaginably extreme, prolonged trauma of the Nazi concentration camps, and to what extent do we find successful adaptation among such persons? The extensive literature on camp survivors is largely incapable of confronting this question. Even when not based only on a small number of patients in psychiatric treatment, most papers deal with select populations. Moreover, it is seldom that survivors are compared to appropriate controls. - A study which included Israeli women aged 45–54 of Central European birth and focused on problems of adaptation to climacterium provided data relevant to the central question. The respondents constituted a representative sample of all women in a middle-sized Israeli city meeting the criteria of age and nativity. Of the 287 women in the sample, 77 had been in a Nazi concentration camp during World War II. The remaining 210 women were used as a control group. - Adaptation was measured from several different points of view: menopausal symptomatology, the subjective sense of wellbeing, physical and emotional health status, and role satisfaction. The detailed data show camp survivors to be more poorly-adjusted than the controls. - Of greater import, however, is the fact that a not-inconsiderable number of concentration camp survivors were found to be well-adapted, despite the extreme trauma. It is suggested that this finding requires serious investigation. Three complementary explanations of the fact of successful adaptation are proposed: an initial underlying strength, a subsequent environment which provided opportunities to reestablish a satisfying and meaningful existence, and a “hardening” process which allow the survivor to view current stresses with some equanimity.”

Résumé

La question principale soulevée dans ce travail est la suivante: jusqu'à quel point l'inadaptation est-elle une caractéristique des survivants aux traumatismes extrêmement graves et prolongés des camps de concentration nazis, et jusqu'à quel point trouvons-nous des adaptations réussies parmi ces personnes? L'abondante littérature existant sur les survivants des camps de concentration n'est pas capable de répondre à cette question. Même s'ils ne sont pas basés que sur un petit nombre de patients en traitement psychiatrique, la plupart des travaux ne concernent que des populations choisies. De plus, il est rare que les survivants soient comparés à des cas de contrôle appropriés. Une étude comprenant des femmes israëlites âgées de 45 à 54 ans, nées en Europe centrale, et centrée sur les problèmes de l'adaptation à la ménopause a fourni des données quant à la question principale ci-dessus. Les sujets constituaient un échantillon représentatif de toutes les femmes d'une ville israëlienne de moyenne importance en ce qui concerne les critères d'âge et de naissance. Des 287 femmes de l'échantillon, 77 avaient été dans un camp de concentration nazi pendant la seconde guerre mondiale. Les 210 autres femmes ont été utilisées comme groupe de contrôle. L'adaptation a été mesurée selon plusieurs points de vue différents: symptomatologie de la ménopause, sensation subjective de bien-être, état de santé physique et psychique, et satisfaction quant au rôle assumé. Les résultats détaillés montrent que les survivantes des camps sont moins bien adaptées que les cas contrôle. Il est cependant intéressant de noter qu'un nombre non négligeable de survivantes aux camps de concentration se sont avérées bien adaptées, malgré le grave traumatisme. On pense qu'il faudrait étudier ce résultat plus à fond. On propose trois explications complémentaires de cette adaptation réussie: une certaine force initiale sous-jacente, un environnement qui a permis aux intéressées de reprendre une existence satisfaisante et de lui donner un sens, et un processus de »durcissement« qui permet aux survivants d'envisager les stress de la vie quotidienne avec une certaine égalité d'âme.

Zusammenfassung

Die zentrale Fragestellung lautet: In welchem Ausmaß charakterisiert Fehlanpassung und schlechtes Funktionieren die Überlebenden des unvorstellbar extremen und langdauernden Traumas der nationalsozialistischen Konzentrationslager, und in welchem Ausmaß finden wir erfolgreiche Anpassung unter solchen Personen? Das ausgedehnte Schrifttum über die Überlebenden dieser Lager kann sich größ-tenteils mit dieser Frage nicht auseinandersetzen. Auch wenn die Arbeiten nicht nur auf einer kleinen Anzahl von Patienten in psychiatrischer Behandlung fußen, haben sie sich meistens mit ausgewählten Populationen befaßt. Außerdem werden selten Überlebende mit angemessenen Kontrollgruppen verglichen. Eine Untersuchung, die jüdische Frauen zwischen 45 und 54 Jahren, in Mitteleuropa geboren, erfaßte und auf Probleme der Anpassung an das Klimakterium abhob, lieferte für die zentrale Frage relevante Daten. Die Probanden bildeten eine repräsentative Gruppe aller Frauen in einer mittelgroßen israelischen Stadt, die ihrem Alter und ihrer Herkunft nach die Kriterien erfüllten. Von den 287 Frauen in der Gruppe waren 77 im zweiten Weltkrieg in einem nationalsozialistischen Konzentrationslager gewesen. Die übrigen 210 Frauen wurden als Kontrollgruppe verwandt. Anpassung wurde von verschiedenen Gesichtspunkten her beurteilt: Symptomatologie der Menopause, subjektives Gefühl des Wohlbefindens, körperlicher und seelischer Gesundheitszustand und Erfüllung in der eigenen Rolle. Die ausführlichen Daten zeigen, daß die den Lageraufenthalt Überlebenden schlechter angepaßt waren als die Kontrollfälle. Bedeutsamer ist jedoch die Tatsache, daß eine nicht unbeträchtliche Anzahl von den die Konzentrationslager Überlebenden als gut angepaßt gefunden wurde, trotz des extremen Traumas. Es wird vermutet, daß dieses Ergebnis eine gründliche Untersuchung fordert. Drei sich gegenseitig ergänzende Erklärungen für die Tatsache der erfolgreichen Anpassung werden vorgeschlagen: eine ursprünglich zugrundeliegende Vitalität, später eine Umgebung, die Möglichkeiten zum Wiederaufbau einer befriedigenden und bedeutungserfüllten Existenz lieferte, ein „Härtungsprozeß“, der dem Überlebenden einen gewissen Gleichmut gegenüber gegenwärtigem Stress gewährte.

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Copyright information

© Springer-Verlag 1971

Authors and Affiliations

  • A. Antonovsky
    • 1
    • 2
    • 3
  • B. Maoz
    • 1
    • 2
    • 3
  • N. Dowty
    • 1
    • 2
    • 3
  • H. Wijsenbeek
    • 1
    • 2
    • 3
  1. 1.The Israel Institute of Applied Social Research and the Department of Social MedicineHebrew University-Hadassah Medical SchoolIsrael
  2. 2.Hadassah University HospitalJerusalemIsrael
  3. 3.Gehah Psychiatric Hospital, Beilinson Medical CentreTel Aviv University Medical SchoolIsrael

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