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The goal of consumer advice: Transparency or autonomy?

Das Ziel der Verbraucherberatung: Transparenz oder Autonomie?

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Abstract

To improve the transparency of consumer markets by means of information is an important task but it cannot be served efficiently by consumer advice. The genuine aim of consumer advice is described here as promoting consumer autonomy by, first, decision counselling and related means and, second, coordinating consumer interests. The paper is centred on two main issues: the responsibility of suppliers of consumer goods to meet the consumers' information needs, and the potential and chance for consumers to progress towards a higher degree of autonomy.

Zusammenfassung

Verbraucherberatung durch Verbraucherorganisationen zielt noch immer vorrangig darauf ab, Verbrauchern die Übersicht über den Markt zu erleichtern. So wichtig diese Aufgabe ist, sie kann von den Konsumgüteranbietern effektiver als von den Verbraucherorganisationen und durch Information effektiver als durch Beratung geleistet werden. Voraussetzung dafür sind Standards für Information und Beratung, die sicherstellen, daß die Anbieter in vergleichbarer Weise über diejenigen Kaufrisiken informieren, die den Verbrauchern wichtig sind. Solche Standards wird es in ausreichendem Umfang nur geben, wenn Gesetzgeber, Anbieter und Verbraucherorganisationen akzeptieren, daß das Recht, die Verbraucher mit Konsumgütern zu versorgen, die Pflicht einschließt, auch den Informationsbedarf der Verbraucher zu decken.

Den Konsumenten ermöglich der Markt ein Handeln gemäß ihren Bedürfnissen nicht schon dann, wenn er transparent ist. Eine zweite Voraussetzung liegt darin, daß die Konsumenten in der Lage sind, selbstbestimmt (“autonom”) zu handeln: daß sie ihre Bedürfnisse kennen, die Folgen einer Entscheidung abzuschätzen vermögen, nicht unter inneren Zwängen stehen und ihr Handeln im Bedarfsfalle mit dem anderer Konsumenten zu koordinieren wissen. Dargelegt wird, daß diese Voraussetzung keinesfalls immer gegeben ist, und daß die Verbraucherorganisationen zum autonomen Verhalten der Konsumenten mehr beitragen können als zur Transparenz des Marktes. Sie müssen zu diesem Zweck bereit sein, die Verbraucher sowohl bei der Reflexion ihrer Bedarfe als auch bei der fallweisen Koordination ihres Handelns zu beraten.

The article is a revised version of a paper on “The Philosophy of Consumer Advice” presented at the International Seminar on Training of Consumer Advisers, Aarhus, Denmark, February 13, 1984.

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Gerhard Scherhorn is Professor of Consumer Economics at the University of Hohenheim, Box 70 05 62, D-7000 Stuttgart 70, FRG.

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Scherhorn, G. The goal of consumer advice: Transparency or autonomy?. J Consum Policy 8, 133–151 (1985). https://doi.org/10.1007/BF00380496

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Keywords

  • Economic Policy
  • Main Issue
  • Important Task
  • Consumer Good
  • Consumer Market