Archaeologies

, 4:368

Cultural Imperialism and Heritage Politics in the Event of Armed Conflict: Prospects for an ‘Activist Archaeology’

Review

DOI: 10.1007/s11759-008-9083-7

Cite this article as:
Starzmann, M.T. Arch (2008) 4: 368. doi:10.1007/s11759-008-9083-7

Abstract

The production of archaeological knowledge is embedded in a long-standing tradition of colonial encounters. This paper asks how political-economic interests impinge on archaeological work, specifically in the event of armed conflict. To answer this question I discuss commodification of cultural heritage and analyze it as a form of structural violence. I argue that the attitude that allows treatment of archaeological artifacts as saleable items with international owners is part of a strategy of global cultural imperialism. Exemplified by the case of the US-led invasion of Iraq in 2003, this paper shows how the clash of global ‘heritage’ politics with local practices of memorializing the past results in a tension: because capitalist governments consider the locales whose glorious pasts are studied by archaeologists to be culturally inferior, the nexus between (trans-)national actors and local communities is an asymmetrical one. In order to overcome the hegemonic role of archaeology within these dynamics, I propose an ‘activist archaeology’ that enables a political activism grounded in recursivity.

Keywords

Cultural imperialismStructural violencePolitical archaeologyColonialismMaterial cultureHeritageGlobalization

Résumé

La production de la connaissance archéologique est ancrée dans une longue tradition des occurrences du colonialisme. Cet article montre comment les intérêts politico-économiques empiètent sur le travail archéologique, tout particulièrement en cas de guerre. Pour répondre à cette question je discute de la marchandisation de l’héritage culturel et je l’analyse en tant que forme de violence structurelle. Je montre que l’attitude qui permet le traitement d’objets archéologiques en tant qu’articles commercialisable par des propriétaires internationaux fait partie d’une stratégie d’impérialisme culturel mondial. Exemplifié dans le cas de l’invasion américaine de l’Irak en 2003, cet article montre comment l’affrontement de politiques «d’héritage» mondial avec les pratiques locales d’immortalisation du passé résulte en une tension: parce que les gouvernements capitalistes considèrent les lieux dont le passé glorieux étudié par les archéologues comme inférieur du point de vue culturel, la connexion entre les acteurs nationaux et internationaux et les communautés locales est de nature asymétrique. De façon à surmonter le rôle hégémonique de l’archéologie dans le cadre de ces dynamiques, je propose un «archéologie activiste» qui permette un activisme politique se fondant sur la récursivité.

Resumen

La adquisición de conocimientos arqueológicos se enmarca dentro una larga tradición de encuentros coloniales. En este trabajo busco conocer hasta qué punto los intereses políticos y económicos afectan al trabajo arqueológico, sobre todo en el caso de conflictos armados. Para responder a este interrogante, analizo la comercialización del patrimonio cultural en forma de violencia estructural. Argumento que la actitud que permite tratar los objetos arqueológicos como artículos comerciales con propietarios internacionales es parte de una estrategia de imperialismo cultural global. Tomando como ejemplo la invasión estadounidense de Irak en 2003, este trabajo demuestra que la política de patrimonio mundial y las prácticas locales de recordar el pasado provoca un choque no exento de tensión: dado que los gobiernos capitalistas consideran a los lugareños–cuyo glorioso pasado está siendo estudiado por los arqueólogos–inferiores culturalmente, el nexo entre los actores (trans)nacionales y las comunidades locales es bastante asimétrico. Para superar el papel hegemónico de la arqueológica dentro de esta dinámica, propongo una “arqueología activista” que permita un activismo político basado en la “recursividad”.

Copyright information

© World Archaeological Congress 2008

Authors and Affiliations

  1. 1.Department of AnthropologyBinghamton University (SUNY)BinghamtonUSA