, Volume 9, Issue 1-2, pp 43-60,
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Date: 16 Nov 2012

From invited to uninvited participation (and back?): rethinking civil society engagement in technology assessment and development

Abstract

In recent years, citizens’ and civil society engagement with science and technology has become almost synonymous with participation in institutionally organized formats of participatory technology assessment (pTA) such as consensus conferences or stakeholder dialogues. Contrary to this view, it is argued in the article that beyond these standardized models of “invited” participation, there exist various forms of “uninvited” and independent civil society engagement, which frequently not only have more significant impact but are profoundly democratically legitimate as well. Using the two examples of patient associations and environmental and consumer organizations in the field of nanotechnology, it is illustrated that interest-based civil society interventions do play an important role in the polycentric governance of science and technology. In conclusion, some implications for the activities of TA institutions and the design of novel TA procedures are outlined.

Zusammenfassung

Die Beteiligung von Bürgern und zivilgesellschaftlichen Gruppierungen an Wissenschaft und Technikentwicklung ist in den letzten Jahren fast gleichgesetzt worden mit der Teilnahme an organisierten Formaten der partizipativen Technikfolgenabschätzung (pTA) wie Bürgerkonferenzen und “Stakeholder-Dialogen”. In dem Beitrag wird demgegenüber argumentiert, dass neben diesen standardisierten Modellen “eingeladener” Partizipation vielfältige Formen der “uneingeladenen”, eigenständigen Beteiligung zivilgesellschaftlicher Gruppierungen existieren, die häufig nicht nur wesentlich wirkungsvoller sind, sondern auch hohe demokratische Legitimität aufweisen. Am Beispiel von Patientenvereinigungen sowie von Umwelt- und Verbraucherverbänden im Feld der Nanotechnologie wird gezeigt, dass interessenorientierte zivilgesellschaftliche Einmischung eine wichtige Rolle bei der polyzentrischen Governance von Wissenschaft und Technik spielt. Abschließend werden einige Implikationen für TA-Institutionen und die Neugestaltung von TA-Prozessen zur Diskussion gestellt.

Résumé

Depuis plusieurs années, l’engagement civil et des citoyens dans la science et la technologie est devenu presque synonyme avec la participation à des formats d’évaluation de la technologie participative (pTA) organisés de manière institutionnelle, tels que les conférences de consensus ou des dialogs des parties prenantes. Au contraire, l’article argumente que, au-delà des ces modèles standardisés de la participation «invitée», il existerait différentes formes d’engagement de la société civile «non-invitées» et indépendantes qui, souvent, ont non seulement un impact plus important mais qui sont aussi profondément démocratiques. Deux exemples d’associations de patients et d’organisations environnementales et de consommateurs dans le domaine de la nanotechnologie illustrent le rôle important que jouent les interventions de la société civile basées sur l’intérêt dans la gouvernance polycentrique de la science et la technologie. En conclusion, certaines implications concernant les activités des institutions d’évaluation de la technologie et la conception de procédures novatrices d’évaluation de la technologie sont présentées.