, Volume 7, Issue 4, pp 249-274,
Open Access This content is freely available online to anyone, anywhere at any time.

What is a problem?

Abstract

Among others, the term “problem” plays a major role in the various attempts to characterize interdisciplinarity or transdisciplinarity, as used synonymously in this paper. Interdisciplinarity (ID) is regarded as “problem solving among science, technology and society” and as “problem orientation beyond disciplinary constraints” (cf. Frodeman et al.: The Oxford Handbook of Interdisciplinarity. Oxford University Press, Oxford, 2010). The point of departure of this paper is that the discourse and practice of ID have problems with the “problem”. The objective here is to shed some light on the vague notion of “problem” in order to advocate a specific type of interdisciplinarity: problem-oriented interdisciplinarity. The outline is as follows: Taking an ex negativo approach, I will show what problem-oriented ID does not mean. Using references to well-established distinctions in philosophy of science, I will show three other types of ID that should not be placed under the umbrella term “problem-oriented ID”: object-oriented ID (“ontology”), theory-oriented ID (epistemology), and method-oriented ID (methodology). Different philosophical thought traditions can be related to these distinguishable meanings. I will then clarify the notion of “problem” by looking at three systematic elements: an undesired (initial) state, a desired (goal) state, and the barriers in getting from the one to the other. These three elements include three related kinds of knowledge: systems, target, and transformation knowledge. This paper elaborates further methodological and epistemological elements of problem-oriented ID. It concludes by stressing that problem-oriented ID is the most needed as well as the most challenging type of ID.

Zusammenfassung

Der Begriff des “Problems” spielt eine zentrale Rolle in den aktuellen Bemühungen, interdisziplinäre Forschung bzw. Interdisziplinarität zu kennzeichnen. Interdisziplinarität (ID) wird als “Problemlösen an der Schnittstelle Wissenschaft, Technik und Gesellschaft” und als “Problem-Orientierung ohne Methodenzwang” angesehen (vgl. Frodeman et al.: The Oxford Handbook of Interdisciplinarity. Oxford University Press, Oxford, 2010). Doch die semantisch unbestimmte Redeweise von “Problem” ist alles andere als unproblematisch.—Der Ausgangspunkt dieses Papiers liegt in einer Defizitdiagnose, nämlich dass Diskurs und Praxis interdisziplinärer Forschung Probleme mit den Problemen haben. Ziel der folgenden Ausführungen ist es, hier gegenzusteuern und den vagen Begriff des “Problems” kritisch zu beleuchten. Damit kann ein spezifischer Typ der ID positiv ausgezeichnet werden: die Problem-orientierte ID.—Zur Agenda: Zunächst wird unter Rückgriff auf etablierte Unterscheidungen der Wissenschaftsphilosophie eine Abgrenzung vorgenommen und gezeigt, was Problem-orientierte ID nicht meint: Objekt-orientierte ID (“Ontologie”), Theorie-orientierte ID (Epistemologie) und Methoden-orientierte ID (Methodologie). Unterschiedliche Denktraditionen stehen für diese verschiedenen ID-Typen Pate. Sodann wird im Hauptteil des Papiers der Begriff des Problems untersucht. Drei notwendige Bedingungen kennzeichnen diesen in formaler Hinsicht: ein unerwünschter (Anfangs-)Zustand, ein erwünschter (End-) Zustand sowie eine Barriere, von dem einen in den anderen Zustand zu gelangen. Diese drei Elemente umfassen drei Wissenstypen: System-, Ziel- und Transformations-Wissen. Das Papier zeigt weitere methodologische und epistemologische Aspekte der Problem-orientierten ID auf. Schließlich werden Bedarf und Herausforderungen an Problem-orientierter ID herausgestellt.

Résumé

Entre autres, le terme «problème» joue un rôle majeur dans les différentes tentatives de caractériser l’interdisciplinarité (ou transdisciplinarité, utilisé de manière synonyme dans cette étude). L’interdisciplinarité (ID) est définie comme «la résolution des problèmes entre la science, la technologie et la société» ainsi que «l’orientation des problèmes en-dehors des limites disciplinaires» (cf. Frodeman et al.: The Oxford Handbook of Interdisciplinarity. Oxford University Press, Oxford, 2010). Le point de départ de cette étude est d’éclaircir la notion vague du «problème» afin de recommander un genre spécifique d’interdisciplinarité: l’interdisciplinarité axée sur le problème. Avec une approche ex negativo je vais alors montrer ce que l’interdisciplinarité ne veut pas dire. En utilisant des références à des distinctions bien connues du monde de la philosophie de la science, je montrerai trois autres types d’ID qui ne devraient pas être placées sous le terme universel de «l’interdisciplinarité axée sur le problème»: l’interdisciplinarité axée sur l’objet (ontologie), l’interdisciplinarité axée sur la théorie (épistémologie), et l’interdisciplinarité axée sur la méthode (méthodologie). Différentes traditions de la philosophie peuvent être liées à ces sens reconnaissables. J’éclaircirai la notion du «problème» en examinant trois éléments systématiques: l’état non-désiré initial, l’état final désiré, les barrières qui existent entre l’état initial et l’état final. Ces trois éléments contiennent trois genres de connaissance liés: les connaissances des systèmes, de la cible et de la transformation. Cette étude conclut en soulignant que c’est de l’interdisciplinarité axée sur le problème que le plus grand besoin existe; c’est également ce genre d’interdisciplinarité qui présente le plus grand défi.