, Volume 6, Issue 1-2, pp 65-77
Date: 21 Nov 2008

The concept of the gene in psychiatric genetics and its consequences for the concept of mental illness

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Abstract

At this point in time, it is hard to say which consequences for the concept of mental illness result from modern genetics. Current research projects are trying to find significant statistical correlations between the diagnosis of a disease and a gene locus or an endophenotype. Up until now, there has not been any identification of alleles or mutations causing mental illness. In the meantime, the relations between the genetic basis and the disease are given the term “genetic vulnerability” as a placeholder; this concept simplifies the complex relations between the DNA and even the simplest cell functions observed in modern genetics. According to complex gene models like the systemic theory of DNA, it will not be possible to identify the genetic factors without a precise knowledge of the factors which modulate the gene expression. The significance of genetics as part of the concept of mental illness will not be able to be defined without further progress in developmental biology and psychology. Currently, psychological theory fails to acknowledge the complexity of the relationship between the DNA and the environment. Some starting points from which to develop such an understanding can be received from “developmental studies” and studies of the “psychophylogenesis”. An interdisciplinary concept of the biological basis of the psyche is needed.

Zusammenfassung

Es ist schwer abschätzbar, welche langfristigen Folgen die moderne Genetik für den Begriff der psychischen Erkrankung haben wird. Die derzeitigen Forschungsprojekte versuchen über statistische Korrelationen bedeutsame Zusammenhänge zwischen einer Krankheitsdiagnose oder einem Endophänotyp und einem Genort zu finden. Bisher sind jedoch noch keine Allele oder Mutationen, die psychische Erkrankungen direkt verursachen, identifiziert worden. Zur Beschreibung der Beziehungen zwischen einer Krankheit und ihrer potenziellen genetischen Grundlage wird derweil der Begriff „genetische Vulnerabilität” als eine Art Platzhalter verwendet. Das Konzept berücksichtigt jedoch die komplexen Beziehungen zwischen der DNA und bereits einfachsten Zellfunktionen, wie sie in der modernen Genetik beobachtet werden, nur reduziert. Komplexen Gen-Modellen wie der systemischen Theorie der DNA zufolge wird es nicht möglich sein, genetische Faktoren ohne die genaue Kenntnis der die Genexpression modulierenden Elemente auszumachen. Die Bedeutung der Genetik für den Begriff der psychischen Erkrankung wird ohne weitere Forschung in Entwicklungsbiologie und -psychologie nicht beurteilt werden können. In der Psychologie werden die komplexen DNA-Umwelt-Beziehungen jedoch bisher nicht berücksichtigt. Einige Ansatzpunkte bieten Ansätze wie die „Entwicklungswissenschaften” und Studien zur „Psychophylogenese”. Für das Verständnis der Bedeutung der DNA für psychische Krankheiten ist ein interdisziplinäres Konzept der biologischen Grundlagen des Psychischen notwendig.

Résumé

Il est difficile de déterminer les répercussions de la génétique moderne sur le concept de maladie mentale. Des projets de recherche tentent de découvrir une corrélation statistique significative entre le diagnostique d’une maladie et des loci génétiques ou des endophénotypes. Jusqu’à présent, on n’a pas identifié d’allèles ou de mutations causant la maladie mentale. En attendant, l’expression “vulnérabilité génétique” est utilisée pour faire référence aux relations entre les bases génétiques et la maladie. Cette expression sert de paramètre temporaire et résume les relations complexes, observées en génétique moderne, entre l’ADN et la moindre fonction cellulaire. Selon des modèles génétiques complexes, telle la théorie systémique de l’ADN, il ne sera pas possible d’identifier les causes génétiques sans une connaissance précise des facteurs modulant l’expression des gènes. Ainsi, l’implication de la génétique dans le concept de maladie mentale ne pourra pas être définie sans nouvelles avancées en psychologie et biologie du développement. Aujourd’hui, la complexité des relations entre l’ADN et l’environnement n’est pas reconnue en psychologie. Des ébauches d’explications pour en développer la compréhension peuvent être apportées par les études développementales et de psycho-phylo-génèse. Un concept interdisciplinaire sur les bases biologiques de la psyché est requis.