, Volume 6, Issue 1-2, pp 43-55,
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Psychiatry in the age of neuroscience: the impact on clinical practice and lives of patients

Abstract

Due to the progress being made in the neurosciences, higher expectations for the use of medication, even against the patient’s will, are arising in mental hospitals. In this article, we will discuss whether the neurosciences and new psychopharmacological solutions really support patients who suffer from mental illnesses. To answer this question, we will focus on the perspective of patients and their experiences with psychiatric (coercive) treatments. The analysis of one person’s story shows that other issues besides appropriate medication are important for recovery from a mental illness. In daily life, issues such as coping, rehabilitation and social support are of major importance for a patient suffering from psychiatric disease. Thus, although progress in the neurosciences is a positive development for clinical practice, it does not mean that (coercive) medication alone will carry a patient into recovery. A patient’s recovery is dependent, not only upon the process of finding the appropriate medication and trust between the psychiatrist and the patient, but also upon relational aspects, such as being recognised as a person, belonging, accepting responsibilities, developing friendships and trusting others. These findings lead to the conclusion that dealing with psychiatric diseases is more complex than what the biomedical model of neuroscience suggests and that one should include the social context of the patient in the recovery process.

Zusammenfassung

Aufgrund des Fortschritts der Neurowissenschaften steigen die Erwartungen an die Anwendung von Arzneimitteln in psychiatrischen Kliniken – auch gegen den Willen der Patienten. Im vorliegenden Artikel gehen wir der Frage nach, ob die Neurowissenschaften und innovative Psychopharmaka Patienten mit psychischen Erkrankungen tatsächlich helfen. Dabei konzentrieren wir uns auf die Sicht der Patienten und deren Erfahrungen mit (zwangsverabreichten) Psychopharmaka. Bei der Analyse einer Patientengeschichte wird deutlich, dass auch noch andere Aspekte als die medikamentöse Behandlung bei der Heilung psychischer Erkrankungen eine Rolle spielen. Im täglichen Leben sind bei der Auseinandersetzung mit einer psychischen Erkrankung Themen wie das Zurechtkommen, Rehabilitation und soziale Unterstützung für die Patienten von großer Bedeutung. Das bedeutet zwar, dass der Fortschritt der Neurowissenschaften für die klinische Praxis als positiv zu bewerten ist, nicht aber, dass allein (zwangsverabreichte) Medikamente zur Genesung des Patienten führen. Allein die richtige Medikation zu finden erfordert ein Vertrauensverhältnis zwischen Psychiater und Patient. Es geht aber auch um soziale Aspekte wie das Gefühl der Anerkennung als Person, Zugehörigkeit, Eigenverantwortung, Freundschaften und Vertrauen gegenüber anderen Menschen. Diese Erkenntnisse lassen die Schlussfolgerung zu, dass der Umgang mit psychischen Erkrankungen sehr viel komplexer ist als das von den biomedizinischen Modellen der Neurowissenschaften suggeriert wird, und dass eine Einbeziehung des sozialen Kontexts der Patienten für den Heilungsprozess unerlässlich ist.

Résumé

Suite aux progrès des neurosciences, on observe une demande accrue de médication par les hôpitaux psychiatriques, parfois même à l’encontre de la volonté des patients. Dans cet article, nous nous interrogeons sur la pertinence des neurosciences et des nouvelles approches psychopharmacologiques dans le traitement des patients atteints de maladies mentales. À cette fin, nous examinons le point de vue du patient dans son expérience avec les traitements psychiatriques (coercitifs). L’analyse d’une histoire personnelle montre qu’il existe divers facteurs essentiels, autres que la médication, qui entrent en cause dans la guérison d’une maladie mentale. Au quotidien, des aspects tels que l’accompagnement, la réhabilitation et le support social se révèlent d’une importance majeure pour les patients atteints de troubles psychiatriques. Ainsi, même si les progrès en neurosciences s’avèrent positifs pour la pratique clinique, cela ne veut pas dire que la médication (coercitive), seule, mènera le patient à la guérison. En effet, cette guérison ne dépend pas uniquement de la découverte du médicament approprié et de la relation de confiance qui s’établit entre le psychiatre et son patient. Elle est aussi tributaire de la dimension relationnelle de la vie du patient, telle la reconnaissance individuelle, le sentiment d’appartenance, la prise de responsabilité, le développement d’amitiés et la confiance en autrui. Ces révélations nous mènent à la conclusion que la gestion des désordres psychiatriques est beaucoup plus complexe que le modèle des neurosciences le suggère et que le processus de traitement du patient inclus impérativement son contexte social.

J. Santegoeds is a consultant for clinical psychiatric practice, human right activist and founder of the foundation Mindrights; http://www.mindrights.nl. This article is inspired by her personal experiences in psychiatry.