, Volume 2, Issue 4, pp 285-295
Date: 21 Jan 2004

Vanishing senses—restoration of sensory functions by electronic implants

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Abstract

Is the endeavour to restore perceptive brain functions by electronic implants the first step on the way to create bionic cyborgs? Can we augment or multiply our senses by directly contacting computer chips to the brain? Will bio-implants influence and permanently change human psyche?

Almost 50 years ago, the foundation of the new field of neuroprosthetics propelled research aimed at devising a seamless connection between the human nervous system and microelectronic implants.

The complexity of sensory perception often renders the task of assessing efficacy and side effects of a sensory implant impossible when computer simulation and animal experimentation alone are employed. Historical development in this field has shown that some of the evaluation has to be done in investigations performed directly in the human.

The consequences of such a technology will not be confined to medicine alone. This paper describes its development, state of the art, limiting factors, and future possibilities. It offers an introduction into the elementary prerequisites of neural interfacing as a basis for argumentation in the upcoming public debate.

The advancement of sensory implants for the restitution or augmentation of impaired brain function requires a moral and ethical position not only of the scientist involved, but of all the society, similar to the fields of psychopharmacology and stem cell research.

Zusammenfassung

Sind die Bemühungen zur Wiederherstellung verlorener Sinnesfunktionen mit Hilfe elektronischer Implantate der erste Schritt auf dem Weg zum bionischen Cyborg? Können wir unsere Sinne durch direkte Verbindungen zwischen Computerchips und Gehirn verstärken oder vervielfältigen? Werden Bioimplantate die menschliche Psyche beeinflussen und nachhaltig verändern?

Mit der Neuroprothetik hat vor fast 50 Jahren eine technologische Entwicklung begonnen, die eine nahtlose Verbindung zwischen dem menschlichen Nervensystem und mikroelektronischen Implantaten anstrebt.

Sinneseindrücke sind oft so komplex, dass es kaum möglich ist, Wirkungen und Nebenwirkungen eines sensorischen Implantates allein in Computersimulationen oder Tierversuchen zu testen. Die historische Entwicklung auf diesem Gebiet hat bereits gezeigt, dass einige Schritte der Erprobung nur in Untersuchungen direkt am Menschen möglich sind.

Die Folgen einer solchen Technologie werden langfristig nicht auf das Gebiet der Medizin beschränkt bleiben.

Der vorliegende Artikel beschreibt ihre Entwicklung, ihren derzeitigen Stand, ihre Beschränkungen und ihre zukünftigen Möglichkeiten. Er gibt einen Einblick in die elementaren neurowissenschaftlichen Voraussetzungen auf diesem Gebiet für eine sichere Argumentation in der absehbaren öffentlichen Diskussion.

Die Entwicklung sensorischer Implantate zum Ersatz oder zur Verstärkung geschädigter Hirnfunktionen erfordert eine ethisch-moralische Positionierung nicht nur der an der Entwicklung beteiligten Wissenschaftler, sondern der gesamten Gesellschaft, ähnlich wie im Bereich der Psychopharmaka und der Stammmzellforschung.

Résumé

Les efforts visant à restaurer des fonctions sensorielles du cerveau au moyen d’implants électroniques sont-ils le premier pas vers la créations de cyborgs bioniques ? Pouvons-nous amplifier ou multiplier nos sens en contactant directement des puces électroniques au cerveau ? Les bio-implants vont-ils influencer et modifier durablement le psychisme humain ?

Voici près de 50 ans, le nouveau domaine de la neuroprothétique a lancé la recherche sur la possibilité d’établir des connexions directes entre le système nerveux humain et des implants microélectroniques.

La complexité de la perception sensorielle rend souvent impossible d’évaluer l’efficacité et les effets secondaires d’un implant sensoriel au moyen de la simulation sur ordinateur ou des expériences sur les animaux. Les évolutions dans ce domaine ont montré que certaines études ne sont possibles que par des essais effectués directement sur l’homme.

Les conséquences d’une telle technologie ne se limiteront pas à long terme au domaine de la médecine. Le présent article décrit les développements de cette technologie, son niveau actuel, ses limites et ses possibilités futures. Il donne un aperçu des conditions neuroscientifiques élémentaires requises, comme base d’argumentation à un débat public prochain.

L’évolution des implants sensoriels pour restaurer ou augmenter des fonctions du cerveau ayant été endommagées exige une prise de position morale et éthique, non seulement de la part des scientifiques impliqués, mais de l’ensemble de la société, comme dans les domaines des substances psychopharmacologiques et de la recherche sur les cellules souches humaines.