Reports of Investigation

Canadian Journal of Anaesthesia

, Volume 41, Issue 12, pp 1149-1155

Drug allergies in the surgical population

  • Orlando Ricardo HungAffiliated withDepartment of Anaesthesia, Medicine, Dalhousie UniversityDepartment of Pharmacology, Dalhousie University
  • , Colin BandsAffiliated withDepartment of Anaesthesia, Medicine, Dalhousie UniversityDepartment of Pharmacology, Dalhousie University
  • , Geoffrey LaneyAffiliated withDepartment of Anaesthesia, Medicine, Dalhousie UniversityDepartment of Pharmacology, Dalhousie University
  • , David DroverAffiliated withDepartment of Anaesthesia, Medicine, Dalhousie UniversityDepartment of Pharmacology, Dalhousie University
  • , Sarah StevensAffiliated withDepartment of Anaesthesia, Medicine, Dalhousie UniversityDepartment of Pharmacology, Dalhousie University
  • , Michael MacSweenAffiliated withDepartment of Medicine, Dalhousie UniversityDepartment of Anaesthesia, Medicine, Dalhousie UniversityDepartment of Pharmacology, Dalhousie University

Abstract

Many patients claim to have drug allergies. However, the signs and symptoms of “allergic reactions” are seldom documented and the drug allergies are rarely properly assessed. The goal of this study was to determine the incidence of claimed “drug allergies” in a surgical population. After obtaining institutional approval, the study was carried out at five hospitals affiliated with Dalhousie University. Patients were interviewed by the investigators during the preoperative anaesthetic evaluation over six months and all signs and symptoms of drug reactions were recorded. The validity of the claimed allergy was based on the history. The allergies were assigned to one of three groups: (1) High probability of an allergic reaction: one or more of the signs and symptoms typical of an immunological reaction, with or without a family history, or a history of atopy: (ii) Low probability of an allergic reaction: signs and symptoms of the reaction were predictable reactions or side effects of the drug, without the occurrence of reactions mentioned above; or (iii) Unknown status. no information concerning the reaction of history was available. Of 1818 adult and paediatric patients (914 female/904 male) interviewed, 511 (28.1%) claimed to have one or more drug allergies (a total of 671 allergies). More women than men claimed to have drug allergies (60.3% vs 39.7%) and there was a positive correlation between age, number of medications and reported drug allergies. Antibiotics (50%), opioids (27%), nonsteroidal antiinflammatory agents (10%), and sedatives (5%) accounted for 92% of all claimed drug allergies. Overall, 50% of claimed allergies had a high probability of true allergic reactions. The majority of antibiotics (75%) were associated with a high probability for true allergic reactions, but most of the other drug classes, such as opioids (83%), NSAIDs (64%) and sedatives (67%), were associated with a low probability for true allergic reactions. Our findings suggest a serious problem in the “labelling” of our patients as having drug allergies. Patients and health care personnel should be educated in the differentiation between predictable adverse drug reactions and true allergic drug reactions.

Key words

allergy complications: allergy education

Résumé

Plusieurs patients se disent victimes d’allergies. Toutefois, les signes et symptômes d’allergies médicamenteuses sont rarement documentés. Cette étude vise à déterminer l’incidence des allergies médicamenteuses dans une population chirurgicale. Après approbation des organismes compétents, l’étude est menée dans cinq hôpitaux affiliés à l’université Dalhousie. Les patients sont interrogés par les investigateurs lors de l’évaluation préopératoire pendant une période de six mois. Les signes et symptômes des allergies médicamenteuses sont notés. La validité des allergies présumées est basée sur l’anamnèse. Les allergies sont classifiées de la façon suivante en trois groupes. i) haute probabilité d’une réaction allergique: un ou plusieurs signes et symptômes d’une réaction immunologique, avec ou sans histoire familiale, ou avec une histoire d’atopie; ii) faible probabilité d’une réaction allergique: les signes et symptômes de la réaction étaient des manifestations prévisibles ou des effets secondaires de la drogue, sans les réaction décrites plus haut; iii) situation inconnue: aucune connaissance de la nature de la réaction ou de l’anamnèse. Mille huit cents adultes et enfants (914 femmes/904 hommes) ont été interrogés dont 511 (28,1%) disaient avoir éprouvé une ou plusieurs réactions médicamenteuses (total: 671 allergies). Plus de femmes se sont dites sujettes aux allergies médicamenteuses (60,3% vs 39,7%). La corrélation avec des allergies déclarées est positive pour l’âge et le nombre de médicaments. Les antibiotiques (50%), les morphiniques (27%), les antiinflammatoires nonstéroïdiens (10%) et les sédatifs (5%) représentent 92% de toutes les allergies déclarées. Au total, 50% des allergies déclarées présentent une probabilité élevée de vraies réactions médicamenteuses. La majorité des antibiotiques (75%) est associée à une probabilité élevée de réactions allergiques vraies. D’autre part, la plupart des autres drogues, comme les morphiniques (83%), les AINS (64%) et les sédatifs (67%) présentent un faible risque de réactions allergiques vraies. Nos résultats suggèrent une faille sérieuse dans nos méthodes d’identification des patients à risque de réaction allergique. Les patients, comme le personnel médical, devraient être mieux renseigné afin de pouvoir distinguer les réactions médicamenteuses indésirables des réactions allergiques vraies.