Differentials in demographic responses to annual price variations in pre-revolutionary France

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An examination of the annual responses of vital events to variations in wheat prices among groups of parishes in the city of Rouen from 1681 to 1787 reveals significant differences between rich and poor parishes in the strength of the preventive check. The urban poor respond to a price increase by dramatically decreasing fertility, while the fertility of the urban wealthy is virtually unaffected. An increase in prices is associated with relatively large increases in mortality, suggesting a strong positive check. However, little difference can be found between the rich and poor areas in the magnitude or timing of mortality responses to price variations.


Un examen des réponses annuelles des événements démographiques aux variations du prix du blé dans des groupes de paroisses de la ville de Rouen de 1681 à 1787 révèle des différences significatives entre paroisses riches et paroisses pauvres dans l'intensité du contrôle préventif. Les citadins pauvres répondent à une hausse de prix par une baisse considérable de fécondité, tandis que la fécondité des riches est pratiquement inchangée. Une hausse des prix est associée à des augmentations relativement sensibles de la mortalité, suggérant un important contrôle positif. Toutefois, on ne trouve que peu de différences entre les riches et les pauvres dans l'ampleur ou le calendrier des réponses de la mortalité aux variations de prix.

The research on which this paper is based has been funded by grants RO1-HD18107 and T32-HD07275 from the US National Institute of Child Health and Human Development. I thank Ronald D. Lee, Eugene A. Hammel, Didier Blanchet, David R. Weir, Hilary Page, Andrew Foster, Geneviève Perret, Carl Boe, and Jasna Capo for helpful comments and suggestions.